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Meningite nei bambini

Di

Geoffrey A. Weinberg

, MD, Golisano Children’s Hospital

Ultima revisione/verifica completa mag 2020| Ultima modifica dei contenuti mag 2020
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I fatti in Breve
Risorse sull’argomento

Anche se la meningite può colpire qualunque bambino, quelli affetti da anemia falciforme Anemia falciforme L’anemia falciforme è una malformazione genetica ereditaria dell’emoglobina (la proteina che trasporta l’ossigeno contenuta nei globuli rossi) caratterizzata dalla presenza di globuli rossi... maggiori informazioni Anemia falciforme e/o splenectomizzati Panoramica sulla milza La milza, un organo spugnoso, molle, grande all’incirca come un pugno, si trova nel quadrante superiore sinistro dell’addome, subito sotto la gabbia toracica. L’arteria splenica trasporta il... maggiori informazioni (privi di milza) sono a rischio particolarmente elevato di meningite. Nei bambini con malformazioni congenite del volto e del cranio, i difetti ossei favoriscono l'accesso dei batteri alle meningi. I bambini con deficit immunitari (ad esempio l’AIDS) o che seguono un regime chemioterapico sono più esposti al rischio di meningite.

Cause della meningite nei bambini

La meningite nei neonati è causata generalmente da un’infezione presente nel torrente ematico (sepsi Sepsi e shock settico La sepsi costituisce una grave risposta sistemica dell’organismo alla batteriemia o a un’altra infezione, ed è associata alla disfunzione o all’insufficienza di organi vitali. Lo shock settico... maggiori informazioni ). L’infezione è originata tipicamente dai batteri acquisiti nel canale del parto, più comunemente gli streptococchi del gruppo B, gli Escherichia coli e i Listeria monocytogenes.

I lattanti più grandi e i bambini in genere sviluppano l'infezione attraverso il contatto con secrezioni respiratorie (come saliva o muco nasale) contenenti i batteri della meningite. Fra i batteri che infettano i lattanti e i bambini, vi sono lo Streptococcus pneumoniae e la Neisseria meningitidis. L’Haemophilus influenzae di tipo B era in passato la causa più comune di meningite, ma la diffusione massiccia della vaccinazione Calendario vaccinale infantile La maggior parte dei medici si attiene al calendario vaccinale raccomandato dai Centers for Disease Control and Prevention (CDC, vedere calendario per lattanti e bambini e calendario per bambini... maggiori informazioni lo ha reso oggi una causa rara. Anche gli attuali vaccini contro lo Streptococcus pneumoniae (cosiddetti vaccini anti-pneumococco coniugati Vaccino anti-pneumococco Il vaccino anti-pneumococco favorisce la protezione dalle infezioni batteriche provocate da Streptococcus pneumoniae (pneumococco). Le infezioni da pneumococco includono infezioni dell’orecchio... maggiori informazioni ) e la Neisseria meningitidis (cosiddetti vaccini anti-meningococco coniugati Vaccino anti-meningococco Il vaccino anti-meningococco protegge dalle infezioni dovute a batteri della specie Neisseria meningitidis (meningococchi). Le infezioni da meningococco possono causare la meningite (un’infezione... maggiori informazioni ) contribuiscono a rendere tali organismi cause rare di meningite nell’infanzia.

Sintomi della meningite nei bambini

I sintomi della meningite variano in base all'età. Quando i bambini arrivano a manifestare sintomi che interessano il cervello (come sonnolenza anomala o stato confusionale), la meningite può progredire molto rapidamente. Fino al 15% dei bambini affetti da meningite batterica arriva in ospedale in stato di incoscienza (comatoso) o quasi.

Neonati e bambini al di sotto dei 12 mesi di età

I neonati e i bambini al di sotto dei 12 mesi di età manifestano raramente rigidità nucale (un sintomo comune nei bambini più grandi) e non sono in grado di comunicare disturbi specifici. Nei bambini così piccoli, alcuni importanti segni clinici che potrebbero segnalare ai genitori un problema potenzialmente grave sono

  • Insolita agitazione e irritabilità (soprattutto quando sono tenuti in braccio)

  • Sonnolenza anomala (letargia)

  • Inappetenza

  • Temperatura corporea eccessivamente elevata o bassa

  • Vomito

  • Eruzione cutanea

  • crisi convulsive

Circa un terzo dei neonati affetti da meningite batterica è soggetto a convulsioni Convulsioni nei bambini Durante gli attacchi epilettici si verificano alterazioni periodiche dell’attività elettrica cerebrale, che si traducono in un’alterazione transitoria della funzione cerebrale di grado variabile... maggiori informazioni . Circa un lattante e un bambino piccolo su cinque affetto da meningite batterica sono soggetti a convulsioni. Talvolta, i nervi che controllano alcuni movimenti degli occhi e del volto possono essere danneggiati dai batteri e portare a strabismo o ad un'alterazione dell'espressività facciale.

Nel 33%-50% circa dei neonati con meningite, l’aumento della pressione del liquor intorno al cervello può rendere tese o dure le fontanelle (le lacune fisiologiche tra le ossa della teca cranica). Questi sintomi compaiono generalmente dopo un paio di giorni e in alcuni bambini, in particolare nei neonati e intorno ai 3-4 mesi di vita, si aggravano molto rapidamente, tanto che il bambino passa da uno stato di buona salute alla condizione preagonica in meno di 24 ore.

Raramente, nei neonati affetti da meningite possono formarsi raccolte encefaliche di pus (ascessi) per la presenza di alcuni batteri. La crescita dell'ascesso aumenta la pressione sull'encefalo (nota come pressione endocranica) provocando vomito, incremento della circonferenza cranica e protrusione delle fontanelle.

Bambini più grandi e adolescenti

In genere, per alcuni giorni, i bambini e gli adolescenti affetti da meningite, presentano in modo crescente

  • Febbre

  • Cefalea

  • Stato confusionale

  • Rigidità del collo

Diagnosi di meningite nei bambini

  • Rachicentesi

  • Esami del sangue

  • A volte esami di diagnostica per immagini

Per stabilire la diagnosi di meningite batterica il medico preleva un campione di liquor cerebrospinale mediante una procedura nota come rachicentesi Puntura lombare Possono essere necessarie delle procedure diagnostiche per confermare la diagnosi suggerita dall’anamnesi e dall’esame obiettivo. L’elettroencefalografia (EEG) è una procedura semplice e indolore... maggiori informazioni Puntura lombare (puntura lombare). Il liquor viene analizzato ed eventuali batteri in esso contenuti vengono esaminati e coltivati (coltura batterica Coltura dei microorganismi Le malattie infettive sono causate da microrganismi, come batteri, virus, funghi e parassiti. I medici sospettano un’infezione sulla base della sintomatologia, dei risultati dell’esame obiettivo... maggiori informazioni ) in laboratorio per essere identificati. A volte, i sintomi di meningite batterica sono causati da altre infezioni, come un'infiammazione del cervello (encefalite Encefalite L’encefalite è un’infiammazione dell’encefalo che si manifesta quando un virus infetta direttamente l’encefalo o quando un virus, un vaccino o qualcos’altro scatena l’infiammazione. Anche il... maggiori informazioni ) oppure una meningite non batterica, pertanto il campione viene anche analizzato per escludere tali cause dei sintomi.

A volte non è possibile eseguire una rachicentesi perché il bambino presenta segni di aumento della pressione cerebrale, una lesione cerebrale o problemi di sanguinamento. In questi casi, il medico può eseguire l’emocoltura per rilevare la presenza di batteri nel torrente ematico. Tali bambini vengono sottoposti a rachicentesi non appena è possibile farlo in sicurezza.

Prognosi della meningite nei bambini

Pur con un trattamento tempestivo e appropriato, anche fino al 5-25% dei neonati affetti da meningite batterica e al 5-10% dei lattanti e dei bambini affetti da meningite batterica non sopravvivono.

Nei lattanti e nei bambini i tassi di mortalità variano dal 3 al 5% se la causa è Haemophilus influenzae di tipo B, dal 5 al 10% se la causa è Neisseria meningitidis e dal 10 al 20% se la causa è Streptococcus pneumoniae.

Dal 20 al 50% dei neonati che sopravvivono sviluppa gravi problemi cerebrali e del sistema nervoso, come ad esempio l'accumulo di liquido in eccesso negli spazi endocerebrali aperti (idrocefalo Idrocefalo L’idrocefalo è un accumulo di liquido in eccesso negli spazi normali all’interno del cervello (ventricoli) e/o tra gli strati interno e mediano dei tessuti che lo ricoprono (spazio subaracnoideo)... maggiori informazioni Idrocefalo ), perdita dell'udito Ipoacusia (deficit uditivo) nei bambini Nei neonati la perdita dell’udito deriva più comunemente da infezioni da citomegalovirus o da difetti genetici, mentre nei bambini più grandi da infezioni dell’orecchio o da cerume. Se i bambini... maggiori informazioni Ipoacusia (deficit uditivo) nei bambini e deficit intellettivi Deficit intellettivo Con deficit intellettivo si intende una funzione intellettiva significativamente inferiore al normale presente fin dalla nascita o dalla prima infanzia, che causa limitazioni nella capacità... maggiori informazioni . Fino al 30% presenta disturbi residui lievi, come disturbi dell'apprendimento Disturbi dell’apprendimento I disturbi dell’apprendimento implicano l’incapacità di acquisire, memorizzare o utilizzare specifiche abilità o informazioni, a causa di un calo di attenzione, di memoria o per un rallentato... maggiori informazioni , lieve perdita dell'udito o convulsioni Convulsioni nei bambini Durante gli attacchi epilettici si verificano alterazioni periodiche dell’attività elettrica cerebrale, che si traducono in un’alterazione transitoria della funzione cerebrale di grado variabile... maggiori informazioni sporadiche.

Circa il 15-25% dei lattanti e dei bambini sviluppa problemi cerebrali e del sistema nervoso quali perdita dell'udito, deficit intellettivi e convulsioni.

Prevenzione della meningite nei bambini

Le vaccinazioni Vaccinazioni di routine per neonati, bambini e adolescenti La maggior parte dei medici si attiene al calendario vaccinale raccomandato dai Centers for Disease Control and Prevention (CDC, vedere calendario per lattanti e bambini e calendario per bambini... maggiori informazioni di routine possono prevenire numerosi casi di meningite batterica. Le persone che sono entrate in contatto con un soggetto affetto di meningite spesso devono assumere una terapia antibiotica profilattica (nota come chemioprofilassi). Le gestanti possono essere testate per lo streptococco del gruppo B durante la gravidanza e ricevono antibiotici al momento del parto per prevenire la trasmissione dei batteri al neonato.

Vaccinazione

Chemioprofilassi

In genere alle persone che sono state in stretto contatto con soggetti affetti da meningite causata da Neisseria meningitidis o Haemophilus influenzae, si somministrano antibiotici. La definizione di stretto contatto varia leggermente a seconda di quale dei due batteri ha causato la meningite, ma in genere si riferisce a

  • membri della famiglia (specialmente soggetti di età inferiore a 2 anni)

  • lavoratori delle scuole per l'infanzia (soprattutto se presenti nella classe del bambino infetto)

  • chiunque sia stato esposto direttamente alla saliva del bambino infetto (ad esempio attraverso baci, spazzolini o utensili condivisi, oppure operatori sanitari che eseguono determinate procedure)

  • bambini esposti non vaccinati o solo parzialmente vaccinati

  • bambini esposti con un sistema immunitario indebolito

La chemioprofilassi viene somministrata alle persone a stretto contatto non appena il bambino infetto viene identificato, idealmente entro 24 ore.

I farmaci utilizzati per la chemioprofilassi sono rifampina, ceftriaxone e ciprofloxacina e vengono selezionati in base all'età della persona interessata.

Trattamento della meningite nei bambini

  • Antibiotici

Nel sospetto di meningite, i medici somministrano quanto prima antibiotici ad alte dosi per vena (via endovenosa). I bambini molto malati iniziano ad assumere gli antibiotici ancor prima di eseguire la rachicentesi. Non appena sono disponibili i risultati colturali della rachicentesi, i medici possono modificare la terapia antibiotica, se necessario, a seconda del tipo di batterio che causa la meningite. L'età del bambino aiuta il medico a decidere quali antibiotici somministrare.

Ad alcuni bambini di età superiore a 6 settimane possono essere somministrati corticosteroidi (come il desametasone) per endovena che contribuiscono a ridurre il rischio di perdita dell'udito.

A volte si ripete una seconda emocoltura e puntura lombare per determinare se gli antibiotici stanno agendo in modo sufficientemente rapido.

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