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Mal d’orecchi

(otalgia)

Di

David M. Kaylie

, MS, MD, Duke University Medical Center

Ultima revisione/verifica completa mar 2021| Ultima modifica dei contenuti mar 2021
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Risorse sull’argomento

Uno sguardo all’interno dell’orecchio

Interno dell’orecchio

Cause del mal d’orecchio

Il dolore può essere dovuto a una malattia dell’orecchio stesso oppure a una malattia di una parte del corpo adiacente che condivide la stessa innervazione al cervello, come l’orecchio. Sono inclusi il naso, i seni paranasali, la gola e l’articolazione temporo-mandibolare (ATM).

Le cause più comuni del dolore acuto (presente da meno di 2 settimane) sono

Le infezioni dell’orecchio medio ed esterno causano dolorose infiammazioni. Un’infezione dell’orecchio medio causa anche un accumulo di pressione dietro il timpano (membrana timpanica [MT]). Questo accumulo di pressione è doloroso e causa anche gonfiore del timpano. Quando è gonfio, talvolta il timpano si perfora rilasciando una piccola secrezione di pus e/o sangue dall’orecchio. Raramente, un’infezione dell’orecchio medio si diffonde all’osso mastoideo dietro l’orecchio (causando mastoidite Mastoidite La mastoidite è un’infezione batterica del processo mastoideo, una prominenza ossea che si trova dietro l’orecchio. La mastoidite si verifica di solito quando un’otite media acuta non curata... maggiori informazioni ).

Le persone affette da diabete Diabete mellito (DM) Il diabete mellito è una malattia in cui l’organismo non produce sufficiente insulina o non risponde normalmente all’insulina, causando livelli eccessivamente elevati di zucchero (glucosio)... maggiori informazioni e quelle con sistema immunitario compromesso (a causa di un’infezione da HIV Infezione da virus dell’immunodeficienza umana (HIV) L’infezione da virus dell’immunodeficienza umana (HIV) è un’infezione virale che distrugge progressivamente alcuni globuli bianchi e può causare la sindrome da immunodeficienza acquisita (Acquired... maggiori informazioni Infezione da virus dell’immunodeficienza umana (HIV) o della chemioterapia antitumorale Chemioterapia La chemioterapia consiste nell’uso di farmaci che distruggono le cellule cancerose. Sebbene il farmaco ideale dovrebbe essere in grado di distruggere le cellule cancerose senza intaccare quelle... maggiori informazioni ) o malattia renale cronica Malattia renale cronica La malattia renale cronica è una lenta e progressiva riduzione (nell’arco di mesi o anni) della capacità dei reni di filtrare le scorie metaboliche dal sangue. Le cause principali sono il diabete... maggiori informazioni possono sviluppare una grave forma di otite esterna detta otite esterna necrotizzante o maligna Otite esterna maligna L’otite esterna maligna è un’infezione dell’orecchio esterno che si è diffusa all’osso del cranio (osso temporale) che contiene il condotto uditivo, l’orecchio medio e l’orecchio interno. L’otite... maggiori informazioni .

Le variazioni di pressione durante i voli aerei o le immersioni subacquee possono causare otalgia (vedere anche Barotrauma dell’orecchio Barotrauma dell’orecchio Il barotrauma è una lesione causata da un aumento della pressione dell’aria, ad esempio durante i voli aerei o le immersioni subacquee. Il barotrauma può causare otalgia o danni al timpano.... maggiori informazioni ). Questo dolore compare quando il condotto che collega l’orecchio medio alla regione retronasale (tromba di Eustachio) si ostruisce o smette di funzionare normalmente. L’ostruzione o la disfunzione impedisce alla pressione dell’orecchio medio di eguagliare quella esterna. La differenza di pressione preme o spinge sul timpano, causando dolore. Le variazioni di pressione possono causare anche la rottura della membrana timpanica.

Le cause più comuni di dolore cronico (presente da più di 2-3 settimane) sono

Una causa meno comune di dolore cronico è il dolore da disturbi che interessano la laringe, tra cui il cancro (chiamato dolore riferito).

Valutazione del mal d’orecchio

Le seguenti informazioni possono aiutare il soggetto con mal d’orecchio a decidere se è richiesta una visita medica e cosa aspettarsi durante la stessa.

Segnali d’allarme

Nei soggetti con otalgia, determinati sintomi e caratteristiche possono essere fonte di preoccupazione:

  • Diabete, sistema immunitario compromesso o malattia renale cronica

  • Arrossamento o gonfiore dietro l’orecchio

  • Grave gonfiore sull’apertura del condotto uditivo

  • Fuoriuscita di liquidi dall’orecchio

  • Dolore cronico, soprattutto in soggetti con altri sintomi a carico del collo/testa (come raucedine, difficoltà a deglutire od ostruzione nasale)

Quando rivolgersi a un medico

In presenza di segnali d’allarme o secrezioni auricolari Secrezione auricolare La secrezione auricolare (otorrea) è la fuoriuscita dall’orecchio di materiale che può essere acquoso, con tracce ematiche, o denso e biancastro, come il pus (purulento). In base alla causa... maggiori informazioni è necessario consultare il prima possibile un medico, a meno che l’unico segnale d’allarme non sia il dolore cronico. In questo caso, un ritardo di una settimana di solito non comporta un pericolo. In presenza di dolore acuto è necessario rivolgersi al medico nel giro di qualche giorno (o prima se il dolore è grave).

Come si comporta il medico

Il medico inizia ponendo al paziente domande sui sintomi e sull’anamnesi. Quindi svolge un esame obiettivo concentrato sulle orecchie, il naso e la gola. I risultati dell’anamnesi e dell’esame obiettivo spesso suggeriscono una causa del mal d’orecchio e gli eventuali esami da effettuare (vedere tabella Alcune cause e caratteristiche del mal d’orecchio Alcune cause e caratteristiche del mal d’orecchio Il mal d’orecchio in genere interessa un solo orecchio. Alcuni soggetti possono presentare anche secrezioni dall’orecchio o, raramente, perdita dell’udito. Il dolore può essere dovuto a una... maggiori informazioni ).

Oltre alla presenza di segnali d’allarme, è importante stabilire se l’esame dell’orecchio sia normale. Le infezioni dell’orecchio esterno e medio causano anomalie che, combinate ai sintomi e all’anamnesi medica del soggetto, in genere suggeriscono una causa.

I soggetti con un esame dell’orecchio normale potrebbero avere mal d’orecchio per un altro motivo, come la tonsillite Tonsillofaringite Il mal di gola è il dolore nella regione posteriore della gola. Il dolore può essere forte e in genere peggiora deglutendo. Molte persone con mal di gola si rifiutano di mangiare o bere. Talvolta... maggiori informazioni Tonsillofaringite . Se, durante l’esame dell’orecchio, non vengono riscontrate anomalie ma la persona soffre di dolore cronico, talvolta, il medico sospetta una malattia dell’ATM Disturbi temporomandibolari maggiori informazioni . Tuttavia, nelle persone con dolore cronico sarebbe bene svolgere un esame approfondito del collo e della testa (incluso un esame a fibre ottiche) per escludere un cancro o un tumore delle cavità nasali e del nasofaringe.

Tabella
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Esami

Nella maggior parte dei casi, l’esame del medico è sufficiente per ottenere una diagnosi e i test non sono necessari. Tuttavia, i soggetti con un esame dell’orecchio normale, soprattutto chi soffre di dolore cronico o ricorrente, possono essere sottoposti a test per escludere un tumore. Tali test di solito includono l’esame del naso, della gola e della laringe con una sonda flessibile a fibre ottiche (endoscopio) e la risonanza magnetica per immagini (RMI) della testa e del collo.

Trattamento del mal d’orecchio

Il modo migliore per trattare l’otalgia è occuparsi del disturbo di base.

Il soggetto può assumere un antidolorifico per via orale. Di solito, è utile un farmaco antinfiammatorio non steroideo (FANS) o paracetamolo. Tuttavia, alcune persone, soprattutto chi presenta un’infezione grave dell’orecchio esterno, potrebbero dover assumere per qualche giorno un oppioide, come ossicodone o idrocodone. Per un’infezione grave dell’orecchio esterno, i medici spesso aspirano il pus o altre secrezioni dal condotto uditivo e inseriscono un piccolo stuello in schiuma. Lo stuello può essere inumidito con gocce auricolari cortisoniche e/o antibiotiche.

Le gocce auricolari che contengono antidolorifici (come combinazioni di antipirina/benzocaina) in genere non sono molto efficaci ma possono essere usate per qualche giorno. Queste gocce (e qualsiasi altra goccia auricolare, come quelle per rimuovere il cerume) non devono essere usate da soggetti che potrebbero avere un timpano perforato. Si consiglia quindi di consultare un medico prima dell’uso.

Sapevate che…

  • È necessario evitare di pulire l’interno delle orecchie con degli oggetti, anche se soffici.

È necessario evitare di pulire l’interno delle orecchie con degli oggetti (anche se soffici o se la persona pensa di fare attenzione). Inoltre, non bisogna cercare di irrigare le orecchie senza previa indicazione di un medico e in tal caso, bisogna farlo con delicatezza. Un irrigatore orale (come quelli usati per la pulizia dei denti) non va mai usato nelle orecchie.

Informazioni principali sul mal d’orecchio

  • La maggior parte dei mal d’orecchio è dovuta a un’infezione dell’orecchio esterno o medio.

  • In genere, per formulare la diagnosi è sufficiente un esame obiettivo.

  • Se, durante l’esame, l’orecchio sembra normale, il medico cerca un disturbo nelle strutture adiacenti.

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