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Meningite virale

Di

John E. Greenlee

, MD, University of Utah School of Medicine

Ultima modifica dei contenuti ago 2019
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Risorse sull’argomento

Le meningiti virali tendono a presentarsi con quadri meno gravi rispetto alle meningiti batteriche acute. I sintomi comprendono cefalea, febbre e rigidità nucale. La diagnosi si fonda sull'esame del liquido cerebrospinale. Il trattamento prevede misure di supporto, aciclovir se si sospetta un'infezione da herpes simplex e farmaci antiretrovirali se si sospetta un'infezione da HIV.

Talvolta la definizione di meningite virale è usata come sinonimo di meningite asettica. Tuttavia, per meningite asettica solitamente si intende una meningite acuta provocata da qualunque agente diverso dai batteri che tipicamente provocano la meningite batterica acuta. Pertanto le meningiti asettiche possono essere provocate da virus, agenti non infettivi (p. es., farmaci, sostanze tossiche), miceti o occasionalmente altri microrganismi (p. es., Borrelia burgdorferi nella malattia di Lyme, Treponema pallidum nella sifilide).

A differenza della meningite batterica, la meningite virale di solito risparmia il parenchima cerebrale. (Il parenchima viene affetto nell'encefalite virale o nella meningoencefalite.)

Cause

La meningite virale solitamente è secondaria a una diffusione per via ematogena, ma la meningite da herpes simplex di tipo 2 (virus herpes simplex-2) o da virus della varicella-zoster può anche derivare da una riattivazione di un'infezione latente. Attacchi ricorrenti di meningite virale nelle donne sono solitamente dovuti al virus dell'herpes simplex di tipo 2.

La causa più comune di meningite virale è

  • Enterovirus

Per molti virus che causano la meningite (diversamente dai batteri responsabili della meningite batterica acuta), l'incidenza è stagionale (vedi tabella Cause frequenti di meningite virale).

Tabella
icon

Cause frequenti di meningite virale

Virus

Meccanismo di trasmissione

Incidenza stagionale

Enterovirus (p. es., coxsackievirus, echovirus)

Diffusione oro-fecale (p. es., attraverso gli alimenti contaminati, in piscina)

Estate-inizio autunno

Talvolta casi sporadici si verificano durante tutto l'anno

*Herpes simplex, abitualmente virus di tipo 2

Un contatto ravvicinato o di natura sessuale con un soggetto portatore attivo del virus

Assente

Virus varicella-zoster

Inalazione di goccioline respiratorie da o per contatto con una persona infetta

Assente

Virus equino occidentale†

Virus equino del Venezuela†

Zanzara

Estate-inizio autunno

Virus West Nile

Virus di Saint-Louis

Zanzara

Estate-inizio autunno

Virus dell'encefalite della California

Virus La Crosse

Zanzara

Estate-inizio autunno

Virus della febbre da zecca del Colorado (raro)

Zecche

Tarda primavera-inizio estate

Virus della coriomeningite linfocitaria

Per via aerea‡

Autunno-inverno

HIV-1

HIV-2

Contatto con fluidi corporei di una persona infetta

Nessuno§

*Le meningiti da herpes simplex di tipo 2 possono verificarsi come un episodio isolato o possono ripresentarsi.

†Il virus equino occidentale e il virus equino venezuelano sono stati associati alla meningite, ma non sono più stati segnalati casi negli Stati Uniti negli ultimi anni.

‡Il virus della coriomeningite linfocitaria è dovuto al contatto con topi infetti (ospiti naturali di questo virus) ed è più comune in autunno o in inverno quando i topi tendono ad entrare in casa. L'infezione può verificarsi anche in altri periodi dell'anno quando la causa è il contagio da criceti da compagnia infetti.

§La meningite da HIV di solito si manifesta nella fase iniziale dell'infezione sistemica, quando si ha la sieroconversione.

Il virus Zika e il virus Chikungunya sono cause non comuni di meningite, ma questi virus devono essere considerati nelle persone che hanno viaggiato in aree endemiche se sviluppano sintomi che suggeriscono la meningite.

Sintomatologia

La meningite virale, come la meningite batterica acuta, di solito inizia con sintomi che suggeriscono un'infezione virale (p. es., febbre, mialgie, sintomi gastrointestinali o respiratori), seguiti da sintomi e segni di meningismo (cefalea, febbre, rigidità nucale). I sintomi sono simili a quelli della meningite batterica, ma di solito sono meno gravi (p. es., la rigidità nucale può essere meno marcata). Tuttavia, talvolta i segni clinici sono così gravi da far pensare a una meningite batterica acuta. Poiché il parenchima cerebrale è risparmiato, sono assenti il delirium, la confusione, le convulsioni e i deficit neurologici focali o globali.

Diagnosi

  • Analisi liquorale (conteggio delle cellule, proteine, glucosio)

  • PCR (reazione a catena della polimerasi) del liquido cerebrospinale e talvolta IgM

  • A volte PCR (reazione a catena della polimerasi) e/o emocolture, tampone faringeo, secrezioni nasofaringee o feci

La diagnosi di meningite virale si fonda sull'analisi del liquido cerebrospinale ottenuto con la puntura lombare (preceduto da neuroimaging se si sospettano un aumento della pressione intracranica o una massa cerebrale). Tipicamente le proteine sono aumentate, ma meno rispetto alla meningite batterica acuta (p. es., < 150 mg/dL); tuttavia, le proteine possono essere molto alte nella meningite da virus West Nile. Il glucosio è generalmente normale o solo lievemente ridotto. Un altro elemento è rappresentato dalla pleiocitosi con prevalenza di linfociti. Tuttavia, non è possibile escludere una meningite batterica solo sulla base dei risultati delle cellule, delle proteine e del glucosio nel liquido cerebrospinale. La meningite batterica è infine esclusa se nelle colture di liquido cerebrospinale non vi è alcuna crescita batterica. Tuttavia, se un paziente con meningite batterica ha assunto antibiotici (ossia, è stato parzialmente trattato) prima delle emocolture e della puntura lombare, i risultati del liquido cerebrospinale possono assomigliare a quelli della meningite virale; quindi, se i pazienti sono stati parzialmente trattati, il trattamento antibiotico empirico per la meningite batterica può essere giustificato anche se si sospetta una meningite virale.

La coltura dei virus nel liquido cerebrospinale è poco sensibile e non viene eseguita di routine. La PCR (reazione a catena della polimerasi) può essere utilizzata per rilevare la presenza di alcuni virus nel liquido cerebrospinale (enterovirus, herpes simplex, herpes zoster, virus West Nile); è possibile impiegare un nuovo pannello per PCR (reazione a catena della polimerasi) multiplex con schiera di film per verificare batteri e virus multipli. La determinazione delle IgM nel liquido cerebrospinale è più sensibile della PCR (reazione a catena della polimerasi) per la diagnosi quando si sospetta un'infezione da virus West Nile o da altri arbovirus.

I pazienti con meningite da virus dell'herpes simplex di tipo 2 possono presentare grandi cellule mononucleate (cellule di Mollaret) nel liquido cerebrospinale. La meningite da virus dell'herpes simplex di tipo 2 spesso ricompare (chiamata Meningite di Mollaret).

Test sierologici virali, PCR (reazione a catena della polimerasi) o coltura di materiale prelevato da più sedi (p. es., sangue, tampone faringeo, secrezioni nasofaringee, feci) possono aiutare a identificare il virus responsabile.

Consigli ed errori da evitare

  • Se i pazienti si presentano in gravi condizioni è opportuno trattarli anche per la meningite batterica acuta finché questa non viene esclusa, anche se si sospetta una causa virale.

Trattamento

  • Misure di supporto

  • Aciclovir (se si sospetta herpes simplex o herpes zoster) e farmaci antiretrovirali (se infezione da HIV)

Se i pazienti si presentano in gravi condizioni e se non si può escludere una meningite batterica acuta (anche se si sospetta una meningite virale), è opportuno avviare un'adeguata terapia antibiotica e di corticosteroidi immediatamente (senza attendere i risultati dei test) fino a quando non si esclude la meningite batterica (ossia, nessun batterio cresce nelle colture del liquido cerebrospinale).

La meningite virale di solito si risolve spontaneamente nell'arco di qualche settimana o raramente di mesi (p. es., meningite da virus West Nile o coriomeningite linfocitaria). Il trattamento è principalmente di supporto.

L'aciclovir è efficace nel trattamento della meningite da herpes simplex e può essere utilizzato per il trattamento della meningite da herpes zoster. Se si sospetta uno di questi virus o se è del tutto sospettata l'encefalite da herpes simplex, la maggior parte dei medici inizia un trattamento empirico con aciclovir e, se poi la PCR (reazione a catena della polimerasi) risulta negativa per questi virus, il farmaco viene sospeso.

Il pleconaril è solo modestamente efficace per la meningite da enterovirus e non è disponibile per l'uso clinico di routine.

I pazienti con meningite da HIV sono trattati con farmaci antiretrovirali.

Punti chiave

  • La meningite virale esordisce con i sintomi tipici di una malattia virale, seguiti da cefalea, febbre e rigidità nucale, raramente il quadro è così grave come nella meningite batterica acuta.

  • Gli enterovirus sono la causa più frequente di meningite virale, di solito causando l'infezione durante l'estate o all'inizio dell'autunno.

  • I segni nel liquido cerebrospinale (solitamente pleiocitosi linfocitaria, glucosio normale o poco ridotto e lieve aumento delle proteine) non possono escludere una meningite batterica acuta.

  • Trattare i pazienti per la meningite batterica acuta fino a che la diagnosi non la esclude.

  • Il trattamento è principalmente di supporto; i pazienti con meningite da herpes simplex o da herpes zoster possono essere trattati con aciclovir.

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