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Panoramica sulle cefalee

Di

Stephen D. Silberstein

, MD, Sidney Kimmel Medical College at Thomas Jefferson University

Ultima revisione/verifica completa mag 2020| Ultima modifica dei contenuti mag 2020
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I fatti in Breve
Risorse sull’argomento

La cefalea è un dolore a qualsiasi parte della testa, incluso il cuoio capelluto, la parte superiore del collo, il viso e l’interno del cranio. Le cefalee sono uno dei motivi più comuni di consultazione medica.

Interferiscono con la possibilità di lavorare e di compiere le attività quotidiane. Alcune persone soffrono di cefalee frequenti. Altre non ne soffrono quasi mai.

Cause della cefalea

Sebbene le cefalee possano essere dolorose e stressanti, di rado sono causate da una patologia grave. Le cefalee possono essere suddivise in due tipi:

  • Cefalee primarie: non causate da un altro disturbo

  • Cefalee secondarie: causate da un altro disturbo

I disturbi da cefalea primaria includono

Le cefalgie autonomico-trigeminali sono rare.

Le cefalee secondarie possono derivare da disturbi a cervello, occhi, naso, gola, seni nasali, denti, mascelle, orecchie o nuca o da un disturbo diffuso in tutto il corpo (sistemico).

Cause comuni

Cause meno comuni

Con minor frequenza, le cefalee sono dovute a una cefalea primaria meno comune chiamata cefalea a grappolo Cefalee a grappolo La cefalea a grappolo causa un dolore acuto alla tempia o intorno all’occhio, su un solo lato della testa, che dura per un periodo di tempo abbastanza breve (solitamente da 30 minuti a 1 ora)... maggiori informazioni o a uno dei tanti disturbi cefalalgici secondari (vedere la tabella Alcune cause e caratteristiche della cefalea Alcune cause e caratteristiche della cefalea La cefalea è un dolore a qualsiasi parte della testa, incluso il cuoio capelluto, la parte superiore del collo, il viso e l’interno del cranio. Le cefalee sono uno dei motivi più comuni di consultazione... maggiori informazioni ). Alcune cefalee secondarie sono gravi, in particolare quelle che coinvolgono il cervello, come la meningite Introduzione alla meningite La meningite è un’infiammazione degli strati di tessuto che rivestono il cervello e il midollo spinale (meningi) e dello spazio pieno di liquido tra le meningi (spazio subaracnoideo). La meningite... maggiori informazioni , un tumore cerebrale Panoramica sui tumori cerebrali Un tumore cerebrale può essere una crescita non cancerosa (benigna) o cancerosa (maligna) nel cervello. Può avere origine nel cervello, oppure essersi diffusa (metastatizzata) al cervello da... maggiori informazioni o un’emorragia all’interno del cervello (emorragia intracerebrale Emorragia intracerebrale Un’emorragia intracerebrale è il sanguinamento all’interno dell’encefalo. L’emorragia intracerebrale solitamente è causata da un’ipertensione arteriosa cronica. Il primo sintomo è spesso una... maggiori informazioni ).

Contrariamente a ciò che pensa la maggior parte delle persone, lo sforzo oculare e l’ipertensione arteriosa (ad eccezione di quella estrema) non causano solitamente cefalea.

Valutazione della cefalea

Il medico cerca soprattutto di:

  • Determinare se la cefalea dipende da un’altra causa (ossia se si tratti di una cefalea secondaria)

  • Verificare anche se sono presenti sintomi che possano indicare che la cefalea è causata da un disturbo grave

Se non viene identificata alcuna causa, il medico cerca di identificare il tipo di cefalea primaria presente.

Segnali d’allarme

In coloro che soffrono di cefalea, determinate caratteristiche possono essere fonte di preoccupazione:

Quando rivolgersi a un medico

Le persone che rilevano segnali d’allarme devono consultare immediatamente un medico. La presenza di un segnale d’allarme può suggerire che le cefalee sono causate da una malattia grave, come nei casi seguenti:

Se una persona, che non ha nessuno dei suddetti sintomi o caratteristiche, inizia a soffrire di cefalee diverse da quelle che ha avuto fino a quel momento o se le solite cefalee diventano insolitamente intense, deve contattare un medico. A seconda degli altri sintomi, questi può chiedere alla persona di recarsi in studio per un consulto.

Come si comporta il medico

Il medico inizia ponendo al paziente domande sui sintomi e sull’anamnesi. Esegue quindi un esame obiettivo. I risultati dell’anamnesi e dell’esame obiettivo spesso indicano al medico una causa del dolore e gli eventuali esami da effettuare (tabella Alcune cause e caratteristiche della cefalea Alcune cause e caratteristiche della cefalea La cefalea è un dolore a qualsiasi parte della testa, incluso il cuoio capelluto, la parte superiore del collo, il viso e l’interno del cranio. Le cefalee sono uno dei motivi più comuni di consultazione... maggiori informazioni ).

Il medico chiede informazioni sulle caratteristiche della cefalea:

  • La sua frequenza

  • Quanto dura

  • Dov’è situato il dolore

  • Qual è il suo livello d’intensità

  • Quali sono le caratteristiche del dolore (ad esempio, se è pulsante, sordo o simile a una coltellata)

  • Se ci siano altri sintomi concomitanti

  • Quanto tempo ci vuole perché una cefalea improvvisa raggiunga l’intensità massima

  • Cosa attivi la cefalea, cosa la aggravi e cosa la calmi

Altre domande possono essere

  • Se il soggetto abbia avuto cefalee in precedenza

  • Se la cefalea sia ricorrente e, in tal caso, quando sia iniziata e con che frequenza si manifesti

  • Se la cefalea sia come quelle precedenti o se sia diversa

Il medico fa domande anche sui fattori di rischio di cefalea. Tra questi troviamo:

  • L’eventuale assunzione o cessata assunzione di alcuni farmaci

  • La presenza di un disturbo che potrebbe essere responsabile della cefalea

  • La presenza di familiari con cefalee gravi

  • Una lesione recente al capo

  • Una puntura lombare effettuata di recente

Il soggetto può pensare alle risposte alle domande di cui sopra e scriverle prima di andare dal medico. In tal modo si può risparmiare tempo e aiutare a guidare la visita.

Esami

La maggior parte delle persone non ha bisogno di esami. Tuttavia, se il medico sospetta una malattia grave, ne vengono effettuati alcuni. Se si sospettano determinate patologie, gli esami vengono effettuati il più rapidamente possibile. In altri casi, possono essere fatti entro qualche giorno.

Viene eseguita quanto prima una risonanza magnetica per immagini (RMI) o una tomografia computerizzata (TC) se la persona soffre di

Viene eseguita una RMI (solitamente) o una TC entro un giorno se il soggetto è affetto da:

  • Cancro

  • Un sistema immunitario indebolito (dovuto a un disturbo come AIDS o a un farmaco)

Viene eseguita una RMI o una TC entro qualche giorno se il soggetto presenta altre caratteristiche, come:

  • Cefalea che inizia dopo i 50 anni di età

  • Perdita di peso

  • Diplopia (visione doppia)

  • Una nuova cefalea, che peggiora al risveglio la mattina o che sveglia la persona dal sonno

  • Un aumento della frequenza, della durata o l’intensità delle cefalee croniche

Prima della puntura lombare, solitamente il medico effettua una TC o una RMI se pensa che la pressione intracranica sia aumentata, ad esempio a causa di una massa (come un tumore, un ascesso o un ematoma). La rachicentesi può essere pericolosa se la pressione all’interno del cranio è aumentata. Quando si rimuove il liquido spinale e la pressione intracranica aumenta, alcune parti del cervello possono spostarsi improvvisamente in avanti. Se queste parti vengono spinte attraverso le piccole aperture nei tessuti che dividono il cervello in comparti, si produce un disturbo potenzialmente letale chiamato ernia cerebrale Ernia: il cervello sotto pressione Le cause più comuni delle lesioni craniche sono rappresentate da cadute, incidenti stradali, assalti e infortuni durante attività sportive e ricreative. Le lesioni craniche di minore entità... maggiori informazioni .

Vengono effettuati altri esami nell’arco di alcune ore o giorni, a seconda dei risultati dell’esame obiettivo e delle cause sospette.

Tabella
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Trattamento della cefalea

Indicazioni di base per gli anziani

Se la cefalea inizia dopo i 50 anni, il medico solitamente presume che risulti da un altro disturbo, salvo prova contraria. Molti disturbi che causano cefalea, come l’arterite a cellule giganti, i tumori cerebrali e gli ematomi subdurali (che possono risultare dalle cadute), sono più comuni nelle persone anziane.

Il trattamento delle cefalee può essere limitato per tali persone in quanto più soggette a disturbi che impediscono loro di assumere alcuni dei farmaci utilizzati per curare le emicranie e le cefalee a grappolo (triptani e diidroergotamina, vedere la tabella Alcuni farmaci utilizzati per trattare l’emicrania Alcuni farmaci utilizzati per trattare l’emicrania Un’emicrania è solitamente un dolore pulsante e intenso che va da moderato a grave. Può colpire uno o entrambi i lati della testa. Viene spesso aggravata dall’attività fisica, dalla luce, dal... maggiori informazioni ). Questi disturbi includono angina, coronaropatia e ipertensione arteriosa.

Se le persone anziane hanno bisogno di assumere farmaci per trattare le cefalee che possono causare sonnolenza, devono essere sorvegliate attentamente.

Informazioni principali sulla cefalea

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L’agnosia è la perdita della capacità di identificare gli oggetti utilizzando uno o più sensi. I sintomi di agnosia variano in base alle aree del cervello danneggiate. Quando una persona non è in grado di identificare un telefono quando lo sente suonare, quale dei seguenti lobi cerebrali è danneggiato con maggiore probabilità?

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