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Ipokaliemia (bassi livelli di potassio nel sangue)

Di

James L. Lewis, III

, MD, Brookwood Baptist Health and Saint Vincent’s Ascension Health, Birmingham

Ultima revisione/verifica completa set 2018| Ultima modifica dei contenuti set 2018
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Risorse sull’argomento

Nell’ipokaliemia, i livelli di potassio nel sangue sono troppo bassi.

  • Un basso livello di potassio ha molte cause, ma di solito è dovuto a vomito, diarrea, patologie delle ghiandole surrenali o all’uso di diuretici.

  • Un basso livello di potassio può causare debolezza muscolare, crampi, spasmi o addirittura la paralisi, e possono svilupparsi alterazioni del ritmo cardiaco.

  • La diagnosi si basa sulla misurazione dei livelli di potassio nel sangue.

  • In genere, è sufficiente l’ingestione di alimenti ricchi di potassio o l’assunzione di integratori per via orale.

Il potassio è uno degli elettroliti dell’organismo, minerali dotati di una carica elettrica quando disciolti in liquidi corporei come il sangue. Il potassio è necessario per il normale funzionamento delle cellule, dei nervi e dei muscoli.

Cause dell’ipokaliemia

Di solito, i livelli di potassio diventano troppo bassi a causa di una perdita eccessiva nell’apparato digerente per vomito, diarrea o uso eccessivo di lassativi.

Talvolta, una quantità eccessiva di potassio viene escreta nelle urine, di solito a causa di farmaci che inducono l’escrezione renale dell’eccesso di sodio, acqua e potassio (diuretici).

In molte patologie delle ghiandole surrenali, come ad esempio nella sindrome di Cushing, le ghiandole surrenali producono aldosterone in eccesso, un ormone che induce i reni a eliminare grandi quantità di potassio.

Alcuni farmaci (come insulina, albuterolo e terbutalina) aumentano la quantità di potassio che passa dal sangue alle cellule con conseguente possibilità di ipokaliemia. Tuttavia, tali farmaci di solito causano ipokaliemia temporanea, fatta eccezione per i casi in cui sia presente un’altra condizione che causa ulteriore perdita di potassio.

L’ipokaliemia talvolta insorge o è causata da un basso livello di magnesio nel sangue (ipomagnesemia).

L’ipokaliemia raramente è causata da un apporto insufficiente di potassio in quanto molti alimenti (ad esempio fagioli, verdure a foglia scura, patate, pesce e banane) contengono potassio.

Tabella
icon

Cause della diminuzione dei livelli di potassio

Causa

Malattie

Farmaci o altre circostanze

Aumento della perdita dall’apparato intestinale (più comune)

Diarrea

Vomito

Lassativi (se usati per periodi prolungati)

Aumento dell’escrezione nelle urine

Eccessiva produzione di aldosterone dovuta a tumore delle ghiandole surrenali

Un basso livello di magnesio (ipomagnesemia)

Diuretici (comune)

Liquirizia (naturale) se consumata in grandi quantità

Masticazione del tabacco (alcuni tipi)

Aumento dello spostamento dal sangue alle cellule

Iperattività tiroidea (ipertiroidismo)

Insulina

Alcuni farmaci per l’asma: albuterolo, terbutalina e teofillina

Sintomi dell’ipokaliemia

In genere, una lieve riduzione dei livelli di potassio nel sangue è asintomatica.

Una riduzione più importante causa debolezza muscolare, crampi, spasmi e persino paralisi.

Possono svilupparsi alterazioni del ritmo cardiaco. Queste ultime possono verificarsi anche in caso di riduzioni di lieve entità se i soggetti presentano una patologia cardiaca oppure assumono il farmaco per il cuore digossina.

Se l’ipokaliemia persiste a lungo, possono insorgere problemi renali e il soggetto può avvertire l’urgenza di urinare frequentemente e di bere grandi quantità di acqua.

Come si effettua la diagnosi di ipokaliemia?

  • Misurazione del livello di potassio nel sangue

  • Elettrocardiogramma

  • Talvolta misurazione della quantità di potassio nelle urine

La diagnosi viene posta misurando un basso livello di potassio nel sangue, dopodiché il medico cerca di identificare la causa della diminuzione del livello di potassio.

La causa può essere chiara in base ai sintomi della persona (come il vomito) o l’uso di farmaci o altre sostanze. Se la causa non è chiara, il medico misura la quantità di potassio escreta nelle urine per stabilire se la causa risieda nell’escrezione eccessiva.

Poiché bassi livelli di potassio possono causare alterazioni del ritmo cardiaco, viene in genere eseguito un elettrocardiogramma (ECG) per verificare la presenza di tali anomalie.

Trattamento dell’ipokaliemia

  • Integratori di potassio

Un’eventuale condizione patologica di base per l’ipokaliemia deve essere trattata.

I livelli di potassio possono essere in genere ripristinati assumendo integratori per via orale. Dato che il potassio può irritare l’apparato digerente, gli integratori devono essere somministrati in piccole dosi durante i pasti e più volte al giorno, invece che in un’unica dose. Particolari tipi di integratori di potassio, come il cloruro di potassio rivestito di cera o microincapsulato, risultano molto meno irritanti per l’apparato digerente.

Per un trattamento più rapido dell’ipokaliemia, viene somministrato potassio per via endovenosa nelle seguenti situazioni:

  • Il livello di potassio è pericolosamente basso.

  • Il basso livello di potassio causa alterazioni del ritmo cardiaco.

  • Gli integratori assunti per via orale non sono efficaci.

  • I soggetti continuano a perdere una quantità di potassio superiore a quella che può essere ripristinata con integratori per via orale.

La maggior parte dei soggetti che assumono diuretici non necessita di integratori di potassio. Tuttavia, il medico valuta periodicamente i livelli di potassio nel sangue in modo tale da somministrare integratori, se necessario. In alternativa, è possibile aggiungere diuretici che consentono ai reni di trattenere il potassio (diuretici risparmiatori di potassio), come l’amiloride, l’eplerenone, lo spironolattone o il triamterene, ma questi farmaci sono utilizzati solo nei soggetti con buona funzionalità renale.

Quando insieme all’ipokaliemia si manifesta ipomagnesemia, viene trattata anche questa condizione.

Domande frequenti sull’ipokaliemia

Cos’è l’ipokaliemia?

L’ipokaliemia è un basso livello di potassio nel sangue.

A cosa è dovuto l’abbassamento del livello di potassio?

Un basso livello di potassio ha molte cause, ma di solito è dovuto a vomito, diarrea, patologie delle ghiandole surrenali o all’uso di diuretici.

Quanto tempo è necessario per correggere un basso livello di potassio?

Per correggere un basso livello di potassio sono necessari pochi giorni o alcune settimane, a seconda della quantità supplementare di potassio che il medico deve somministrare. In caso di emergenza, il potassio somministrato per via endovenosa può correggere l’abbassamento in meno di un giorno.

Si può morire per un basso livello di potassio?

Sebbene sia raro, morire per un basso livello di potassio è possibile, poiché il potassio è necessario per far funzionare correttamente il cuore. Di solito il livello di potassio deve essere molto basso per essere letale, ma le persone affette da malattie cardiache gravi sono a rischio di sviluppare disturbi del ritmo cardiaco anche per un’ipokaliemia lieve.

Quali sono i segni di un basso livello di potassio?

Un leggero calo del livello di potassio di solito non causa alcun sintomo. Man mano che il livello di potassio si abbassa, insorgono sintomi muscolari come debolezza, crampi e spasmi. A un livello estremamente basso, una persona può diventare così debole da non riuscire a respirare.

Un basso livello di potassio può causare cefalea?

No, un basso livello di potassio non causa cefalea, ma i soggetti con ipokaliemia possono sicuramente sviluppare cefalea per altri motivi.

Un basso livello di potassio può causare ipertensione arteriosa?

No, un basso livello di potassio non causa ipertensione arteriosa. Tuttavia, un livello di potassio estremamente basso può causare , ovvero un calo della pressione arteriosa.

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