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Asma nei bambini

Di

Rajeev Bhatia

, MD, Phoenix Children's Hospital

Ultima revisione/verifica completa lug 2020| Ultima modifica dei contenuti lug 2020
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I fatti in Breve
Risorse sull’argomento

L’asma è un disturbo infiammatorio ricorrente dei polmoni in cui alcuni stimoli (cause scatenanti) infiammano le vie aeree, le restringono temporaneamente e provocano difficoltà respiratoria.

  • Fra le cause scatenanti dell’asma vi sono infezioni virali, fumo, profumo, polline, muffe e acari della polvere.

  • I sintomi sono respiro sibilante, tosse, respiro affannoso, oppressione al torace e difficoltà a respirare.

  • La diagnosi viene effettuata sulla base di ripetuti episodi di respiro sibilante avuti dal bambino, anamnesi familiare di asma e, talvolta, esiti di esami della funzionalità polmonare.

  • Molti bambini che presentano respiro sibilante durante l’infanzia non diventeranno asmatici nel corso della vita.

  • I sintomi dell’asma possono spesso essere prevenuti evitando le cause scatenanti.

  • Il trattamento include broncodilatatori e corticosteroidi inalati.

Sebbene l’asma possa presentarsi a qualsiasi età, in genere inizia nell’infanzia, in particolare nei primi 5 anni di vita. Alcuni bambini continuano a soffrire di asma in età adulta, mentre in altri il disturbo si risolve. A volte, i bambini che il medico riteneva asmatici di fatto avevano un altro disturbo che provocava sintomi simili ( Respiro sibilante nei neonati e nei bambini piccoli Respiro sibilante nei neonati e nei bambini piccoli Il sibilo è un fischio relativamente acuto che si produce durante la respirazione quando le vie aree sono parzialmente ostruite o ristrette ed è causato dal restringimento delle vie aeree. Altri... maggiori informazioni ).

L’asma è una delle malattie croniche più comuni dell’infanzia, e colpisce più di 6 milioni di bambini negli Stati Uniti. Si manifesta più di frequente nei ragazzi in età prepuberale e nelle ragazze dopo la pubertà. L’asma ha visto un’ampia diffusione negli ultimi decenni. I medici non sono sicuri dei motivi. Negli Stati Uniti più dell’8,5% dei bambini è affetto da asma, con un incremento superiore al 100% negli ultimi decenni. L’incidenza sale al 25-40% nella popolazione pediatrica urbana. L’asma è la prima causa di ricovero ospedaliero dei bambini ed è al primo posto fra le condizioni croniche all’origine dell’assenza scolastica alle elementari.

La maggior parte dei bambini asmatici conduce una vita normale fra una crisi e l’altra. Una piccola percentuale soffre di asma moderato o grave e deve assumere quotidianamente farmaci di prevenzione prima di praticare sport o giocare.

Fattori scatenanti dell’asma

Per ragioni non note, i bambini asmatici sono sensibili ad alcuni stimoli (cause scatenanti) che non producono alcun effetto sui bambini sani. È possibile che i bambini asmatici abbiano alcuni geni che li rendono più predisposti a reagire a determinate cause scatenanti. La maggior parte dei bambini asmatici ha anche i genitori, fratelli, sorelle o altri parenti affetti dal disturbo, il che dimostra che i geni sono importanti nell’asma.

Esistono molte potenziali cause scatenanti e la maggior parte dei bambini risponde solo a poche. In alcuni casi, non è possibile identificare le cause scatenanti specifiche degli attacchi.

Gli stimoli generano tutti una risposta simile. Alcune cellule nelle vie aeree rilasciano delle sostanze chimiche. Queste sostanze

  • Causano infiammazione e gonfiore delle vie aeree

  • Stimolano la contrazione delle cellule muscolari nelle pareti delle vie respiratorie

  • Aumentano la produzione di muco nelle vie respiratorie

L’insieme di queste reazioni porta al restringimento improvviso delle vie aeree (crisi d’asma). Nella maggior parte dei bambini, le vie aeree tornano alla normalità fra un attacco e l’altro. Lo stimolo ripetuto di queste sostanze chimiche aumenta la produzione di muco nelle vie aeree, distrugge le cellule che le rivestono e ne ispessisce le cellule muscolari.

Tabella
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Fattori di rischio di asma

I medici non conoscono a fondo le cause dell’asma nei bambini, ma sono stati identificati molti fattori di rischio:

  • fattori ereditari e prenatali

  • esposizione ad allergeni

  • infezioni virali

  • Alimentazione

Se il bambino ha un genitore asmatico, ha un rischio del 25% di sviluppare il disturbo. Se entrambi i genitori sono asmatici, il rischio sale al 50%. I bambini di madri fumatrici durante la gravidanza possono avere maggiori probabilità di manifestare l’asma. L’asma è anche collegata ad altri fattori nella madre, ad esempio giovane età materna, alimentazione inadeguata e impossibilità di allattare. Altri fattori di rischio sono la prematurità Neonato prematuro Un neonato prematuro è un feto partorito prima di 37 settimane di gestazione. A seconda di quando è nato, il neonato prematuro possiede organi immaturi, che potrebbero non essere pronti per... maggiori informazioni e il basso peso alla nascita.

Negli Stati Uniti, i bambini che vivono in ambienti urbani, in particolare se appartengono a un livello socio-economico basso, sono più esposti al rischio di ammalarsi di asma. Anche se le ragioni non sono del tutto chiare, si pensa che le condizioni di vita degradate, la maggiore esposizione potenziale alle cause scatenanti e l’accesso limitato alle cure sanitarie contribuiscano all’incidenza più elevata di asma in questi gruppi. Sebbene vi siano più bambini asmatici di razza nera rispetto a quelli di razza bianca, non vi è certezza sul ruolo dei fattori genetici legati alla razza, dato che i bambini di razza nera vivono prevalentemente nelle aree urbane.

I bambini esposti a concentrazioni elevate di taluni allergeni, fra cui acari della polvere e feci delle blatte, sono più predisposti a sviluppare il disturbo. Tuttavia, i medici hanno notato che l’asma è più comune tra i bambini dei Paesi sviluppati, dove tendenzialmente vivono in ambienti molto puliti e sterili, e sono meno esposti a malattie infettive rispetto ai bambini che vivono nei Paesi meno sviluppati. Pertanto, i medici ritengono sia possibile che l’esposizione a certe sostanze e infezioni durante l’infanzia possa di fatto insegnare al sistema immunitario del bambino a non sviluppare reazioni eccessive rispetto alle cause scatenanti.

La maggior parte dei bambini colpiti da crisi d’asma e il 90% di quelli ricoverati a causa della malattia hanno un’infezione virale (solitamente rhinovirus o raffreddore comune Raffreddore comune Il raffreddore comune è un’infezione virale delle mucose del naso, dei seni paranasali e della gola. Il raffreddore è dovuto a molti virus diversi. Di solito, il raffreddore si trasmette quando... maggiori informazioni ). I bambini che soffrono di bronchiolite Bronchiolite La bronchiolite è un’infezione che colpisce l’apparato respiratorio inferiore dei lattanti e dei bambini con meno di 24 mesi di vita. La bronchiolite è causata generalmente da virus. I sintomi... maggiori informazioni in tenera età presentano spesso respiro sibilante nelle successive infezioni virali. Il respiro sibilante può essere interpretato inizialmente come asma, ma questi bambini hanno la stessa probabilità di sviluppare l’asma in età adolescenziale dei coetanei.

La dieta alimentare può essere un fattore di rischio. I bambini che non consumano quantità sufficienti di vitamina C ed E e di acidi grassi Omega 3, o che sono obesi, possono essere a rischio di asma.

Sintomi dell’asma nei bambini

Non tutti gli attacchi asmatici causano respiro sibilante. Le forme lievi, in particolare nei bambini molto piccoli, possono generare solo tosse. Alcuni bambini più grandi affetti da una forma asmatica lieve tossiscono solo quando compiono sforzi fisici o prendono freddo. I bambini con forme asmatiche estremamente gravi in effetti possono non presentare respiro sibilante, perché il flusso espiratorio è troppo basso per creare un rumore.

Durante una crisi grave, la respirazione si fa visibilmente difficoltosa e i sibili diventano più intensi, il bambino respira più rapidamente e con affanno e lo sforzo respiratorio si manifesta visibilmente a livello delle costole (rientramenti intercostali) in fase di inspirazione. Negli episodi gravi, il bambino è affannato e cerca di respirare mettendosi seduto e piegandosi in avanti. Inizia a traspirare e la pelle assume un colorito pallido o bluastro. I bambini con crisi gravi e frequenti presentano talvolta un rallentamento della crescita, che in genere ritorna uguale a quello degli altri bambini entro l’età adulta.

Diagnosi di asma nei bambini

  • Respiro sibilante e anamnesi familiare di asma o allergie

  • Talvolta, test allergologici

  • Talvolta, test di funzionalità respiratoria

Il medico sospetta l’asma nei bambini che hanno episodi ripetuti di respiro sibilante, in particolare se altri familiari soffrono del disturbo o di allergie. Le radiografie al torace sono raramente necessarie per diagnosticare l’asma nei bambini e solitamente vengono eseguite solo se i medici ritengono che i sintomi del bambino possano derivare da un altro disturbo, ad esempio la polmonite Panoramica sulla polmonite La polmonite è un’infezione delle piccole cavità polmonari (alveoli) e dei tessuti circostanti. figura tra le cause più comuni di morte nel mondo. Spesso, la polmonite è l’ultima patologia che... maggiori informazioni Panoramica sulla polmonite . Talvolta vengono eseguiti test allergologici Prove allergiche Le allergie stagionali sono dovute all’esposizione a sostanze volatili (come i pollini), presenti solo in determinati periodi dell’anno. Possono causare prurito diffuso, secrezione nasale (rinorrea)... maggiori informazioni Prove allergiche per cercare di determinare le potenziali cause scatenanti.

Altri bambini e adolescenti asmatici usano spesso dei misuratori del flusso di picco portatili (piccoli dispositivi manuali che registrano la velocità di espirazione dell’aria) per misurare il grado di restringimento delle vie aeree. Il dispositivo può essere utilizzato a casa. I medici e i genitori possono basarsi su questa misurazione per valutare la condizione del bambino durante una crisi e nelle pause tra una crisi e l’altra. I bambini non sono sottoposti a esami radiografici durante una crisi di asma, a meno che i medici sospettino la presenza di un’altra patologia, come la polmonite o un polmone collassato.

Prognosi dell’asma nei bambini

In molti bambini l’asma si risolve, ma 1 bambino su 4 continua ad avere attacchi d’asma oppure una temporanea scomparsa dei sintomi della malattia che successivamente ritornano (recidiva) quando il bambino è più grande. I bambini che soffrono di asma grave sono più soggetti a essere asmatici da adulti. La persistenza e le recidive della malattia sono influenzate da altre cause, fra cui il sesso femminile, il fumo, lo sviluppo dell’asma in giovane età e la sensibilità agli acari della polvere.

Pur essendo l’asma causa di un significativo numero di decessi ogni anno, la maggior parte di essi può essere evitata con il trattamento. Quindi, la prognosi è buona per i bambini che hanno accesso al trattamento e che riescono a seguire il proprio piano terapeutico.

Prevenzione dell’asma nei bambini

Non si sa ancora come evitare a un bambino con anamnesi familiare di asma di sviluppare la malattia. Tuttavia, poiché è dimostrato che i bambini di madri fumatrici durante la gravidanza sono più predisposti a contrarre l’asma, le donne incinte non dovrebbero fumare, soprattutto in presenza di anamnesi familiare della malattia.

D’altro canto, è possibile fare diverse cose per prevenire i sintomi o gli attacchi d’asma nei bambini che soffrono d’asma.

Gli attacchi di asma possono essere prevenuti evitando o tenendo sotto controllo le cause scatenanti nel bambino. I seguenti oggetti dovrebbero essere rimossi dalla stanza dei bambini allergici:

  • cuscini di piuma

  • tappeti e stuoie

  • tendaggi

  • mobilio rivestito da tappezzeria

  • giocattoli imbottiti

  • animali domestici

  • altre possibili fonti di acari della polvere e allergeni

Altri modi di ridurre gli allergeni sono

  • usare cuscini in fibra sintetica e coprimaterassi impermeabili

  • lavare in acqua calda lenzuola, federe e coperte

  • usare deumidificatori nei seminterrati e in altre stanze umide e con scarsa circolazione dell’aria (per ridurre la muffa)

  • usare il vapore per le pulizie per ridurre gli allergeni degli acari della polvere

  • pulire la casa e disinfestare per eliminare gli scarafaggi

  • liberare la casa dal fumo

Spesso il fumo passivo di tabacco peggiora i sintomi nei bambini asmatici, quindi è importante non fumare quantomeno nelle aree dove il bambino trascorre del tempo.

Anche altre cause scatenanti, come gli odori intensi, i fumi irritanti, le basse temperature e l’umidità elevata, dovrebbero possibilmente essere evitate o tenute sotto controllo.

Dato che il movimento è fondamentale per lo sviluppo del bambino, in genere i medici suggeriscono di continuare a praticare attività fisica, esercizio e sport e di usare un farmaco anti-asma, se necessario, poco prima dell’attività.

Vaccini antiallergici (immunoterapia)

Se non è possibile eliminare un particolare allergene, il medico può tentare la terapia desensibilizzante usando vaccini antiallergici Immunoterapia specifica (desensibilizzazione) Le reazioni allergiche (reazioni di ipersensibilità) sono risposte immunitarie inadeguate a sostanze solitamente innocue. Generalmente, le allergie causano starnuti; gli occhi lacrimano e prudono... maggiori informazioni Immunoterapia specifica (desensibilizzazione) , sebbene non siano del tutto noti i benefici dell’immunoterapia specifica per l’asma.

I vaccini antiallergici sono di solito più efficaci nei bambini rispetto agli adulti. Se i sintomi asmatici non vengono alleviati in modo significativo dopo 24 mesi, le vaccinazioni vengono di solito interrotte. Se i sintomi migliorano, le vaccinazioni vanno continuate per 3 anni o più. Tuttavia, la durata ottimale per continuare le vaccinazioni è sconosciuta.

Trattamento dell’asma nei bambini

  • Per gli attacchi acuti, broncodilatatori e talvolta corticosteroidi

  • Per l’asma cronica, corticosteroidi per inalazione (talvolta combinati a broncodilatatori) e possibilmente modulatori dei leucotrieni e/o cromolina

Il trattamento viene somministrato per risolvere gli attacchi improvvisi (acuti) e talvolta per prevenirli.

Se il bambino soffre di crisi leggere e sporadiche, i farmaci sono somministrati solo durante un attacco. I bambini che hanno crisi più gravi o frequenti devono seguire la terapia anche fra un attacco e l’altro. Si possono usare diversi farmaci in base alla frequenza e alla gravità delle crisi. I bambini con attacchi sporadici non molto gravi, solitamente assumono basse dosi giornaliere di un corticosteroide inalatorio o di un modulatore dei leucotrieni (montelukast o zafirlukast) come misura di prevenzione. Questi farmaci riducono l’infiammazione bloccando il rilascio delle sostanze chimiche che danneggiano le vie aeree.

Crisi acute (riacutizzazioni)

Il trattamento di una crisi asmatica acuta si articola come segue

  • apertura delle vie aeree (broncodilatazione)

  • contenimento dell’infiammazione

Diversi farmaci inalati liberano le vie aeree (broncodilatatori, vedere Trattamento degli attacchi d’asma Trattamento degli attacchi di asma L’asma è una condizione in cui le vie aeree si restringono, di solito in modo reversibile, in riposta ad alcuni stimoli. I sintomi più comuni sono tosse, respiro sibilante e respiro affannoso... maggiori informazioni Trattamento degli attacchi di asma ). Tipici esempi sono l’albuterolo e l’ipratroprio. I medici sconsigliano l’uso di broncodilatatori ad azione prolungata, come il salmeterolo e il formoterolo, come unico trattamento per i bambini.

Per i bambini e gli adolescenti si consiglia di usare un inalatore predosato con camera distanziatrice o con valvola ( Come utilizzare un inalatore predosato Come utilizzare un inalatore predosato L’asma è un disturbo infiammatorio ricorrente dei polmoni in cui alcuni stimoli (cause scatenanti) infiammano le vie aeree, le restringono temporaneamente e provocano difficoltà respiratoria... maggiori informazioni Come utilizzare un inalatore predosato ). Il distanziatore ottimizza l’erogazione del farmaco ai polmoni e riduce al minimo la probabilità di effetti collaterali.

Come utilizzare un inalatore predosato

  • Agitare l’inalatore dopo aver tolto il cappuccio e applicare il distanziatore.

  • Espirare per 1 o 2 secondi.

  • Posizionare il boccaglio del distanziatore tra i denti e stringere le labbra attorno al boccaglio. Se si utilizza una maschera fissata al distanziatore, posizionarla in modo che copra completamente naso e bocca. Iniziare a inspirare lentamente, come quando si sorseggia la minestra calda.

  • Premere la sommità dell’inalatore mentre s’inspira.

  • Inspirare lentamente fino a riempire i polmoni. (La manovra richiede circa 5 o 6 secondi).

  • Trattenere il fiato per 10 secondi (o quanto più possibile).

  • Espirare e, se è necessaria una seconda dose, ripetere la procedura dopo 1 minuto.

Inalatore predosato

Nei lattanti e nei bambini molto piccoli si può usare un inalatore e un distanziatore se si dispone della mascherina adeguata.

I bambini che hanno difficoltà a usare gli inalatori possono assumere i farmaci a casa servendosi di una maschera collegata a un nebulizzatore, ovvero di un piccolo dispositivo ad aria compressa che crea una nuvoletta di farmaco. Gli inalatori e i nebulizzatori hanno pari efficacia nell’erogazione del farmaco, ma la maggior parte dei genitori ritiene che l’inalatore collegato al distanziatore sia molto più comodo e facile da usare.

L’albuterolo può essere assunto anche per via orale, ma questa via di somministrazione è meno efficace e può presentare più effetti collaterali; in genere è impiegata solo nei lattanti per i quali non esiste un nebulizzatore e sono troppo piccoli per usare un inalatore. I bambini con crisi asmatiche da moderate a gravi possono essere trattati con corticosteroidi per via orale o per iniezione.

I bambini con attacchi molto gravi devono essere trattati in ospedale con broncodilatatori somministrati mediante nebulizzatore o inalatore, inizialmente almeno ogni 20 minuti. A volte i medici ricorrono a iniezioni di epinefrina o terbutalina (broncodilatatori) nei bambini con crisi molto gravi, se gli inalanti si rivelano inefficaci. I medici somministrano di solito corticosteroidi per via endovenosa ai bambini che hanno un attacco grave.

Asma cronica

Il trattamento dell’asma cronica consiste in

  • assunzione quotidiana di corticosteroidi e possibilmente di altri farmaci che controllano l’infiammazione

  • utilizzo di un inalatore prima di fare esercizio

I neonati e i bambini di età inferiore ai 5 anni che necessitano del trattamento più di due volte a settimana, oppure quelli a rischio di crisi frequenti o particolarmente gravi devono assumere il trattamento antinfiammatorio con i corticosteroidi per inalazione. A questi bambini è anche possibile somministrare un ulteriore farmaco, come i modulatori dei leucotrieni (montelukast o zafirlukast), un broncodilatatore a lunga durata d’azione (sempre miscelato con un corticosteroide per inalazione in un inalatore combinato), o cromolina. La dose dei farmaci può essere aumentata o ridotta nel tempo per ottenere il controllo ottimale dei sintomi dell’asma nel bambino e prevenire crisi gravi. Se questi farmaci non bastano a prevenire gli attacchi gravi nel bambino, possono essere necessari corticosteroidi per bocca. I bambini sopra i 5 anni e gli adolescenti asmatici possono essere trattati in modo analogo agli adulti (vedere Trattamento degli attacchi di asma Trattamento degli attacchi di asma L’asma è una condizione in cui le vie aeree si restringono, di solito in modo reversibile, in riposta ad alcuni stimoli. I sintomi più comuni sono tosse, respiro sibilante e respiro affannoso... maggiori informazioni Trattamento degli attacchi di asma ).

I bambini con asma da sforzo assumono in genere una dose di broncodilatatori per via inalatoria poco prima dell’esercizio fisico.

I bambini con asma scatenata da aspirina o altri farmaci antinfiammatori non steroidei (FANS) devono evitare l’uso di questi farmaci; questa reazione tuttavia è molto insolita nei bambini.

Poiché l’asma è un disturbo cronico per cui esistono numerosi approcci terapeutici, è importante che i medici parlino a genitori e bambini affinché essi comprendano al meglio la malattia. I bambini più grandi e gli adolescenti dovrebbero essere coinvolti nei piani di gestione della malattia e stabilire i propri obiettivi terapeutici al fine di migliorare la compliance al trattamento. I genitori e i bambini dovrebbero imparare a capire la gravità di una crisi, sapere quando usare i farmaci e il flussimetro, quando chiamare il medico e quando andare in ospedale.

I genitori e i medici dovrebbero informare il personale scolastico e parascolastico e così via, sulla condizione del bambino e sui farmaci che assume. Alcuni bambini possono essere autorizzati a usare gli inalatori a scuola, se necessario, mentre altri possono farlo solo sotto la supervisione del personale scolastico.

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