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Panoramica sull’orecchio interno

Di

Lawrence R. Lustig

, MD, Columbia University Medical Center and New York Presbyterian Hospital

Ultima revisione/verifica completa giu 2020| Ultima modifica dei contenuti giu 2020
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Risorse sull’argomento

L’orecchio interno pieno di liquido (labirinto) è una struttura complessa composta da due parti principali:

  • l’organo dell’udito (coclea)

  • l’organo dell’equilibrio (sistema vestibolare)

La coclea e il sistema vestibolare sono collegati al cervello attraverso l’8° nervo cranico (vestibolococleare). Un ramo di questo nervo, il nervo uditivo, porta i segnali sonori al cervello e un altro trasporta i segnali di equilibrio.

(Vedere anche Perdita dell’udito).

Uno sguardo all’interno dell’orecchio

Uno sguardo all’interno dell’orecchio

Coclea

La coclea, un condotto avvolto a forma di chiocciola, è piena di liquido. All’interno della coclea si trova l’organo del Corti, che è composto, in parte, da circa 20.000 cellule specializzate, definite cellule ciliate. Queste cellule hanno piccole proiezioni ciliate (ciglia) che pescano nel liquido. Le vibrazioni sonore entrano nell’orecchio e vengono trasmesse dal timpano a una serie di 3 piccole ossa nell’orecchio medio (gli ossicini). Gli ossicini collegano la finestra ovale all’orecchio interno. Il movimento della finestra ovale causa la vibrazione del liquido e delle ciglia. Le vibrazioni delle ciglia fanno sì che le cellule ciliate inviino segnali attraverso i nervi al cervello. Il cervello interpreta i segnali nervosi come suoni.

Nonostante l’effetto protettivo del riflesso acustico, nel quale i minuscoli muscoli nell’orecchio medio si contraggono per attenuare la quantità di movimenti degli ossicini, un forte rumore può danneggiare e distruggere le cellule ciliate. Una volta distrutte, le cellule ciliate non ricrescono. Una continua esposizione a rumori intensi causa un danno progressivo che infine provoca la perdita dell’udito e, talvolta, rumore o ronzii nelle orecchie (tinnito).

Sistema vestibolare

Il sistema vestibolare è composto da due sacche piene di liquido, dette sacculo e utricolo, e da tre condotti pieni di liquido detti canali semicircolari. Queste sacche e tubi raccolgono le informazioni sulla posizione e il movimento del capo. Il cervello usa queste informazioni per contribuire a mantenere l’equilibrio.

Il sacculo e l’utricolo si trovano nel vestibolo e contengono cellule che rilevano il movimento del capo in linea retta, ovvero avanti e indietro, rilevando l’accelerazione o il movimento verso l’alto e il basso, nonché la gravità.

I canali semicircolari sono tre tubi pieni di liquido piegati ad angolo retto tra di loro che rilevano la rotazione del capo. La rotazione del capo determina lo spostamento del liquido nei canali. A seconda della direzione del movimento del capo, lo spostamento del liquido sarà maggiore verso un canale piuttosto che negli altri. I canali contengono cellule ciliate che rispondono a questo spostamento del liquido. Le cellule ciliate determinano impulsi nervosi che comunicano al cervello in quale direzione si muove il capo, in modo tale da poter eseguire un movimento appropriato per mantenere l’equilibrio.

Se i canali semicircolari sono malfunzionanti, come può verificarsi in caso di infezione delle vie aeree superiori o in altre condizioni transitorie o permanenti, si può perdere il senso dell’equilibrio o sviluppare una falsa sensazione di movimento o rotazione (vertigini).

Disturbi dell’orecchio interno

I disturbi dell’orecchio interno possono interessare

  • Udito

  • Equilibrio

  • Sia l’udito sia l’equilibrio

Le patologie dell’orecchio interno includono

Le patologie dell’orecchio medio provocano molti sintomi simili a quelli delle patologie dell’orecchio interno e un disturbo dell’orecchio medio può interessare l’orecchio interno e viceversa.

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