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Carenza di niacina

(Pellagra)

Di

Larry E. Johnson

, MD, PhD, University of Arkansas for Medical Sciences

Ultima revisione/verifica completa nov 2020| Ultima modifica dei contenuti nov 2020
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Risorse sull’argomento
  • Su mani, piedi, polpacci, collo e viso appare una caratteristica eruzione cutanea rosso scuro e la lingua e la bocca assumono un colore rosso scuro.

  • I soggetti presentano problemi del tratto digerente, affaticamento, insonnia, apatia e successivamente confusione e perdita di memoria.

  • La diagnosi si basa sull’anamnesi alimentare, sui sintomi e a volte sugli esami delle urine.

  • Elevate dosi di nicotinamide o di acido nicotinico, assunti per via orale, possono correggere la carenza.

La niacina, una vitamina Panoramica sulle vitamine Le vitamine rappresentano un componente fondamentale di una dieta sana. Per la maggior parte delle vitamine è stato stabilito un apporto dietetico raccomandato (Recommended Dietary Allowance... maggiori informazioni del gruppo B, è essenziale per l’elaborazione (metabolismo) di carboidrati, grassi e molte altre sostanze presenti nell’organismo e per il normale funzionamento delle cellule.

Lievito essiccato, fegato, carni rosse, pollame, pesce, legumi e prodotti e pane a base di cereali integrali o arricchiti sono ottime fonti di niacina. Gli alimenti ricchi di triptofano (un amminoacido), come i latticini, possono compensare un’assunzione insufficiente di niacina con la dieta in quanto l’organismo è in grado di convertire il triptofano in niacina.

Il termine “niacina” viene usato in due modi: come sinonimo di acido nicotinico e come termine più ampio che comprende la nicotinamide e l’acido nicotinico, due forme di questa vitamina B.

Cause della carenza di niacina

Una forma di carenza di niacina è causata dalla carenza di niacina e triptofano (un aminoacido). Questa forma causa una patologia chiamata pellagra che colpisce la pelle, il tratto digerente e il cervello. La pellagra si sviluppa solo se la dieta è carente di niacina e triptofano, in quanto l’organismo è in grado di convertire il triptofano in niacina. I soggetti che vivono in aree in cui il mais (granturco) rappresenta l’alimento principale della dieta sono a rischio di sviluppare pellagra perché il granturco contiene una quantità minima di niacina e triptofano. Inoltre, la niacina contenuta nel mais non viene assorbita dall’intestino a meno che il granturco non venga trattato con alcali (come quando vengono preparate le “tortillas”). La pellagra può essere una malattia stagionale, che compare ogni primavera e dura tutta l’estate, quando la dieta è costituita soprattutto da prodotti del granturco.

La pellagra si sviluppa anche nei soggetti che presentano:

Le seguenti condizioni possono causare la carenza di niacina:

Sintomi della carenza di niacina

Tipicamente, i soggetti con pellagra sviluppano un’eruzione cutanea rosso scuro simmetrica, simile a una scottatura, che peggiora se esposta alla luce solare (una condizione detta fotosensibilità). L’eruzione avviene nelle zone esposte al sole e la sua posizione è caratteristica:

  • Sulle braccia e sulle mani (come i guanti)

  • Sui piedi e sui polpacci (come gli stivali)

  • Intorno al collo (come una collana)

  • Sul viso, a forma di farfalla

Le alterazioni cutanee sono persistenti e le aree interessate possono assumere una colorazione marrone e diventare squamose.

Ne è interessato tutto il tratto digerente. L’infiammazione può colpire lingua e bocca, che assumono una colorazione rosso scuro. La lingua può gonfiarsi, la bocca bruciare e si possono sviluppare ulcere su entrambe. Inoltre si può avvertire bruciore alla gola e lungo l’esofago. La produzione di saliva può aumentare. Gli altri sintomi comprendono nausea, vomito, disturbi addominali, stipsi e diarrea (anche con presenza di sangue).

In seguito si sviluppano affaticamento, insonnia e apatia, generalmente seguiti da disturbi funzionali del cervello (encefalopatia). La malattia è caratterizzata da confusione, disorientamento, allucinazioni e perdita di memoria. Il soggetto potrebbe essere sovraeccitato, depresso, estremamente esaltato (maniacale), delirante o paranoide (è convinto che gli altri tramino a suo danno).

Diagnosi della carenza di niacina

  • Esame obiettivo

  • Analisi delle urine

  • Remissione dei sintomi quando vengono assunti gli integratori di niacina

La diagnosi di carenza di niacina si basa sull’anamnesi alimentare e sui sintomi. La misurazione dei sottoprodotti della niacina nelle urine consente di stabilire la diagnosi, ma questo esame non è sempre disponibile.

Se la niacina allevia i sintomi, la diagnosi è confermata.

Trattamento della carenza di niacina

  • Integratori di niacina

  • Altri integratori di vitamina B

Esistono due tipi di integratori di niacina: nicotinamide e acido nicotinico. La pellagra viene trattata con dosi giornaliere di nicotinamide assunta per via orale. La nicotinamide, a differenza dell’acido nicotinico, non provoca arrossamento, prurito, bruciore o sensazioni di formicolio.

I soggetti con carenza di niacina spesso hanno altre carenze della nutrizione, pertanto una dieta bilanciata è importante. Vengono anche assunti integratori delle altre vitamine del gruppo B.

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