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Présentation des infections virales des voies aériennes chez les enfants

Par

Brenda L. Tesini

, MD, University of Rochester School of Medicine and Dentistry

Dernière révision totale sept. 2019| Dernière modification du contenu sept. 2019
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Les faits en bref
Ressources du sujet

Les infections virales des voies aériennes touchent le nez, la gorge et les voies aériennes, et peuvent être provoquées par un de nombreux virus différents.

Les enfants présentent en moyenne six infections virales de l’appareil respiratoire chaque année.

Les infections virales des voies aériennes sont généralement divisées en :

Les enfants ont parfois des infections touchant à la fois les voies aériennes supérieures et inférieures.

Causes des infections respiratoires virales

Les infections virales de l’appareil respiratoire sont souvent propagées par les mains des enfants qui ont été en contact avec les sécrétions nasales d’une personne infectée. Ces sécrétions contiennent les virus. Lorsque l’enfant se touche le nez ou les yeux, les virus y pénètrent et produisent une nouvelle infection. Moins souvent, les infections se propagent par l’air contenant des gouttelettes émises lors de la toux ou les éternuements d’une personne infectée.

Pour différentes raisons, les sécrétions nasales ou respiratoires d’un enfant atteint d’infection virale respiratoire contiennent plus de virus que celles d’un adulte infecté. Cette plus grande concentration de virus, associée à un moindre souci d’hygiène, prédispose les enfants à transmettre leur infection. La possibilité de transmission augmente encore lorsque les enfants sont regroupés, en particulier dans les crèches et les écoles. Contrairement à des croyances répandues, d’autres facteurs, tels que prendre froid, être mouillé ou fatigué, ne provoquent pas de rhume ou d’augmentation du risque d’infection.

Symptômes des infections respiratoires virales

Les virus qui envahissent les cellules de l’appareil respiratoire déclenchent une inflammation de la muqueuse et la production de mucus qui entraînent une congestion nasale avec un écoulement, un grattement de gorge et une toux, qui peuvent durer jusqu’à 14 jours. Certains enfants peuvent continuer à tousser pendant plusieurs semaines après le rétablissement de l’infection des voies aériennes supérieures. La fièvre, avec des températures d’environ 38,3 à 38,9 °C, est fréquente chez les jeunes enfants ou ceux ayant la grippe. La température de l’enfant peut même atteindre 40 °C.

D’autres symptômes typiques chez l’enfant sont une diminution de l’appétit, une somnolence et une sensation générale de malaise. Des céphalées et des douleurs diffuses sont possibles, en particulier dans la grippe. Les nourrissons et les jeunes enfants ne sont en général pas en mesure de décrire leurs symptômes et paraissent irritables et grognons.

Complications des infections virales des voies aériennes

Les nouveau-nés et les nourrissons préférant respirer par le nez, même une discrète congestion nasale peut entraîner des difficultés respiratoires. La congestion nasale entraîne des difficultés d’alimentation, car les enfants ne peuvent pas respirer en tétant le sein ou le biberon. Les enfants ne peuvent cracher le mucus quand ils toussent, ils font donc souvent des fausses-routes et s’étouffent.

Le diamètre des petites voies aériennes des jeunes enfants peut être significativement réduit par l’inflammation et le mucus, rendant la respiration difficile. Ces enfants respirent rapidement et peuvent produire des bruits aigus à l’expiration (sifflements Sifflement chez les nourrissons et les jeunes enfants Le sifflement est un son sifflant relativement aigu survenant au cours de la respiration, lorsque les voies respiratoires sont en partie obstruées ou rétrécies. Le sifflement est dû au rétrécissement... en apprendre davantage ) ou à l’inspiration (stridor Stridor Le stridor est un son haletant émis lors de l’inhalation, qui résulte d’une obstruction partielle de la gorge (pharynx), de l’organe vocal (larynx) ou de la trachée. En général, il est suffisamment... en apprendre davantage ). Un rétrécissement sévère des voies aériennes peut faire suffoquer l’enfant qui devient bleu (cyanose Cyanose La cyanose est une coloration anormale bleutée de la peau, due à l’oxygénation insuffisante du sang. La cyanose apparaît lorsque du sang appauvri en oxygène (désoxygéné) et de couleur bleuâtre... en apprendre davantage ). Ces problèmes respiratoires sont plus fréquents si l’infection est causée par des virus parainfluenzae, VRS et le métapneumovirus humain Infection par le virus respiratoire syncytial (VRS) et infection par le métapneumovirus L’infection par le virus respiratoire syncytial et celle par le métapneumovirus provoquent des infections des voies aériennes supérieures et parfois inférieures. Le virus respiratoire syncytial... en apprendre davantage . Ces enfants doivent être examinés par un médecin en urgence.

Diagnostic des infections respiratoires virales

  • Examen clinique

Les médecins et les parents reconnaissent les infections respiratoires à leurs symptômes caractéristiques. Les enfants par ailleurs en bonne santé, et qui présentent des symptômes légers d’infection des voies aériennes supérieures, n’ont pas en général besoin d’être vus par un médecin en l’absence de difficultés respiratoires, de déshydratation ou de fièvre évoluant depuis moins de 2 jours.

Des radiographies du cou et du thorax peuvent être effectuées chez les enfants en cas de difficultés respiratoires, de stridor ou de sifflements, ou si le médecin peut détecter une congestion pulmonaire. Des analyses de sang ou des sécrétions respiratoires ne sont que rarement utiles.

Prévention des infections respiratoires virales

  • Bonne hygiène

  • Vaccination contre la grippe

La meilleure mesure préventive est une bonne hygiène. Un enfant malade et les personnes vivant dans la même maison doivent se laver les mains fréquemment. Les contacts physiques avec l’enfant malade (embrasser, câliner ou partager le même lit) augmentent le risque de propagation de l’infection aux autres membres de la famille. Les parents doivent mettre ce risque en balance avec le besoin de réconforter l’enfant malade. Les enfants ne doivent pas aller à l’école ou à la crèche avant que la fièvre ne soit retombée et qu’ils se sentent suffisamment bien.

La grippe Grippe La grippe est une infection virale des poumons et des voies aériennes causée par l’un des virus de la grippe. Elle est responsable d’une fièvre, d’un écoulement nasal, d’un mal de gorge, d’une... en apprendre davantage est la seule infection respiratoire virale qui peut être prévenue par la vaccination. Tous les enfants âgés de 6 mois ou plus doivent être vaccinés annuellement, ainsi que tous les adultes (voir aussi vaccination contre la grippe Vaccins antigrippaux Le vaccin antigrippal protège contre la grippe. Deux types de virus de la grippe, les types A et B, provoquent régulièrement des épidémies de grippe saisonnière aux États-Unis. Il existe de... en apprendre davantage ). La vaccination est particulièrement importante pour les enfants et les adultes atteints de certaines maladies, telles que les maladies cardiaques ou pulmonaires (dont la mucoviscidose et l’asthme), le diabète, l’insuffisance rénale et la drépanocytose. De même, il est fortement conseillé de vacciner les enfants dont le système immunitaire est affaibli, y compris les enfants infectés par le virus de l’immunodéficience humaine [VIH] et ceux traités par chimiothérapie.

Traitement des infections respiratoires virales

  • Repos et liquides

  • Médicaments contre la fièvre et la douleur

Les antibiotiques ne sont pas nécessaires et ne permettent pas de traiter les infections virales des voies aériennes. Les enfants souffrant d’infections de l’appareil respiratoire ont besoin de repos et d’une bonne hydratation. Le paracétamol ou des anti-inflammatoires non stéroïdiens (AINS), tels que l’ibuprofène, peuvent être donnés contre la fièvre et les douleurs. Les enfants d’âge scolaire peuvent prendre un décongestionnant nasal sans prescription (en vente libre), bien que souvent ce ne soit pas utile. Les nourrissons et les jeunes enfants sont particulièrement sensibles aux effets secondaires des décongestionnants et peuvent présenter une agitation, une confusion, des hallucinations, une somnolence ou une augmentation de la fréquence cardiaque. Ils ne doivent donc jamais prendre ces médicaments.

Chez les nourrissons et les jeunes enfants, la congestion peut être quelque peu soulagée par l’utilisation d’un vaporisateur à nébulisation froide pour humidifier l’air et par l’aspiration du mucus nasal, grâce à un tube en caoutchouc.

Des antiviraux pour la grippe Médicaments antiviraux La grippe est une infection virale des poumons et des voies aériennes causée par l’un des virus de la grippe. Elle est responsable d’une fièvre, d’un écoulement nasal, d’un mal de gorge, d’une... en apprendre davantage peuvent être utilisés chez les enfants. Ils présentent cependant l’inconvénient de n’être efficaces que s’ils sont administrés dans les deux premiers jours suivant l’apparition des symptômes et ils réduisent la durée de la fièvre et des symptômes seulement d’un jour environ et ne sont pas souvent utilisés chez les enfants sinon en bonne santé.

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