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Panoramica sulla somatizzazione e i disturbi a essa correlati

Di

Joel E. Dimsdale

, MD, University of California, San Diego

Ultima revisione/verifica completa ott 2020| Ultima modifica dei contenuti ott 2020
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La somatizzazione e i disturbi a essa correlati sono disturbi psichici caratterizzati da una forte presenza di sintomi fisici (somatici), che causano un malessere significativo e/o interferiscono con le attività di tutti i giorni.

La maggior parte dei disturbi psichici è caratterizzata da sintomi mentali. Ciò significa che i soggetti hanno pensieri, stati d’animo e/o comportamenti insoliti o disturbati. Invece, per quanto riguarda il disturbo somatoforme i fattori mentali sono espressi come sintomi fisici, un processo definito somatizzazione e la preoccupazione principale del soggetto è riferibile ai sintomi di natura organica (altrimenti detti somatici, da soma, parola greca che significa corpo), come il dolore, l’affaticamento, la nausea o altre sensazioni corporee. Il soggetto può o meno presentare una patologia medica che provoca o contribuisce ai sintomi. Tuttavia, quando è presente una patologia medica, un soggetto con somatizzazione o un disturbo a essa correlato vi risponde in modo eccessivo.

Ogni persona reagisce emotivamente in presenza di sintomi fisici, ma i soggetti affetti da un disturbo somatoforme manifestano pensieri, sensazioni e comportamenti eccezionalmente intensi in risposta ai loro sintomi. Per distinguere un disturbo da una normale reazione alla malattia, le risposte devono essere sufficientemente intense da provocare un malessere significativo al soggetto (e talvolta ad altri) e/o da rendere difficile lo svolgimento delle normali attività della vita quotidiana.

Le diverse risposte manifestate dai soggetti definiscono il particolare disturbo da cui sono affetti, nel seguente modo:

  • Nel disturbo da conversione (disturbo da sintomi neurologici funzionali) insorgono sintomi fisici simili a quelli di una patologia del sistema nervoso.

  • Nel disturbo fittizio, il soggetto finge di avere sintomi per un motivo esterno inesistente (ad es. per avere dei giorni di ferie).

  • Nel disturbo d’ansia da malattia, il soggetto è eccessivamente tormentato e preoccupato della possibilità di essere affetto o di ammalarsi una malattia grave.

  • Talvolta, gli atteggiamenti o i comportamenti possono avere un effetto negativo sulla patologia medica del soggetto, disturbo che viene definito fattori psicologici che influiscono su altre condizioni mediche.

  • Nel disturbo somatoforme, i soggetti sono in ansia e preoccupati dei loro sintomi, che sono vissuti come un tormento continuo e/o portano a recarsi molto frequentemente dal medico.

Poiché i soggetti affetti da uno dei suddetti disturbi ritengono di avere sintomi fisici, tendono ad andare dal medico piuttosto che da uno specialista nel campo della salute mentale.

La somatizzazione e i disturbi correlati possono manifestarsi anche nei bambini

Il trattamento varia in funzione del tipo di disturbo manifestato dal soggetto, ma generalmente comprende la psicoterapia.

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Mente e corpo

Per molto tempo si è discusso di come l’interazione tra mente e corpo sia in grado di influire sulla salute. Anche se le persone ne parlano come se fossero due entità distinte, mente e corpo sono invece così interconnessi che è difficile distinguere se gli effetti sono dell’una o dell’altro, come nei casi riportati di seguito.

  • Lo stress psico-sociale può inoltre peggiorare un’ampia varietà di patologie fisiche, come il diabete mellito, una coronaropatia e l’asma.

  • Lo stress insieme ad altri processi mentali può inoltre peggiorare o prolungare nel tempo i sintomi fisici. Ad esempio, i soggetti depressi o ansiosi possono soffrire maggiormente in caso di malattia o lesione rispetto alle persone che hanno uno stato mentale migliore.

  • Talvolta, lo stress può causare sintomi fisici perfino in assenza di una patologia fisica. Ad esempio, i bambini possono farsi venire il mal di pancia o la nausea perché in ansia riguardo all’andare a scuola, oppure è possibile che negli adulti sotto stress emotivo insorga un mal di testa.

  • I pensieri e le idee possono influenzare la progressione di una patologia. Ad esempio, un soggetto con ipertensione arteriosa può negare di esserne affetto o minimizzarne la gravità. Il rifiuto può aiutare a ridurre l’ansia, ma può anche impedire di seguire un piano terapeutico. In tal caso, un soggetto potrebbe non assumere dei farmaci prescritti, aggravando in tal modo la sua patologia.

  • Una patologia fisica in generale può influenzare o determinare un problema mentale. Ad esempio, un soggetto affetto da una patologia potenzialmente letale, recidivante o cronica può entrare in depressione. A sua volta, la depressione può aggravare gli effetti di una patologia fisica.

  • Una patologia fisica cerebrale, come la malattia di Alzheimer, può influire sulla personalità e/o sulla capacità di pensare chiaramente.

Quando i sintomi fisici sono imputabili allo stress o a fattori mentali, i medici possono avere difficoltà nell’individuare la causa. Per chiarire la situazione potrebbero essere richiesti molti esami diagnostici.

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