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Infezione cerebrale da ameba: meningoencefalite amebica primaria

Di

Richard D. Pearson

, MD, University of Virginia School of Medicine

Ultima revisione/verifica completa dic 2020| Ultima modifica dei contenuti dic 2020
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La meningoencefalite amebica primaria è un’infezione rara, solitamente letale, del sistema nervoso centrale (cervello e midollo spinale) causata da Naegleria fowleri, un tipo di ameba a vita libera.

  • Quando si nuota in acque dolci calde contaminate, le amebe possono penetrare nel cervello attraverso il naso.

  • La meningoencefalite amebica primaria può progredire rapidamente da alterazioni dell’odorato o del gusto, cefalea, rigidità del collo, nausea e vomito allo stato confusionale e alla morte.

  • Per verificare la presenza di amebe, i medici eseguono una puntura lombare per prelevare un campione di liquido cerebrospinale e talvolta un frammento di tessuto cerebrale (biopsia), quindi esaminano e analizzano il campione ottenuto.

  • Determinare il miglior trattamento è difficile; tuttavia, in genere viene impiegata una combinazione di farmaci, tra cui la miltefosina.

Le amebe a vita libera sono protozoi che vivono nel terreno o nell’acqua e che non hanno bisogno dell’uomo o degli animali per sopravvivere. Anche se raramente infettano gli esseri umani, certe amebe di questo tipo possono provocare malattie gravi e potenzialmente letali.

Naegleria fowleri, soprannominata “ameba mangiacervello”, è presente in tutto il mondo. Negli Stati Uniti, la maggior parte delle infezioni si sono verificate negli stati meridionali in seguito all’esposizione ad acque dolci calde di laghi e fiumi in estate. Naegleria fowleri può anche vivere nelle acque calde delle sorgenti termali o degli scarichi industriali, nelle piscine poco curate con clorazione minima o assente e nel terreno. Può proliferare persino nell’acqua delle caldaie a temperature fino a 46 °C e sopravvive a temperature più elevate per brevi periodi. L’ameba del genere Naegleria non vive nelle acque salate. Quando gli esseri umani, di solito bambini o giovani, nuotano in acque contaminate, le amebe possono entrare nel sistema nervoso centrale attraverso il naso. Quando raggiungono il cervello, provocano infiammazione e distruzione dei tessuti, che di solito progrediscono rapidamente portando al decesso.

La meningoencefalite amebica primaria differisce dall’ encefalite amebica granulomatosa Infezione cerebrale da ameba: encefalite amebica granulomatosa L’encefalite amebica granulomatosa è un’infezione molto rara, solitamente letale, del sistema nervoso centrale causata dalle specie del genere Acanthamoeba o da Balamuthia mandrillaris... maggiori informazioni , un’altra infezione molto rara e solitamente fatale del sistema nervoso centrale, che è causata da amebe a vita libera diverse, una specie del genere Acanthamoeba o Balamuthia mandrillaris. Solitamente, l’encefalite amebica granulomatosa si manifesta in persone con sistema immunitario deficitario Panoramica sui disturbi da immunodeficienza I disturbi da immunodeficienza comportano una disfunzione del sistema immunitario che determina l’insorgenza di infezioni che si sviluppano e ricorrono più frequentemente, si manifestano... maggiori informazioni o in precarie condizioni di salute generale e di norma progredisce più lentamente rispetto alla meningoencefalite amebica primaria.

Sintomi

La sintomatologia della meningoencefalite amebica primaria esordisce entro 1 o 2 settimane dall’esposizione ad acque contaminate. Talvolta, il primo sintomo consiste in un cambiamento nei sensi dell’odorato o del gusto. Successivamente, i soggetti colpiti presentano cefalea, rigidità nucale, sensibilità alla luce, nausea e vomito. Possono accusare confusione e sonnolenza e sviluppare convulsioni.

L’infezione può progredire rapidamente e causare il decesso entro dieci giorni.

Diagnosi

  • Puntura lombare e analisi del liquido cerebrospinale

  • Biopsia cerebrale

I medici sospettano la meningoencefalite amebica primaria nei soggetti che presentano i sintomi e che hanno nuotato di recente in acque dolci, ma la diagnosi è difficile da confermare. Al fine di escludere altre possibili cause dell’infezione cerebrale si possono eseguire esami di diagnostica per immagini, come la tomografia computerizzata Tomografia computerizzata (TC) Nella tomografia computerizzata (TC), un tempo nota come tomografia assiale computerizzata (TAC), una sorgente radiogena e il rivelatore di radiazioni ruotano intorno al soggetto. Negli scanner... maggiori informazioni Tomografia computerizzata (TC) (TC) e la risonanza magnetica Risonanza magnetica per immagini (RMI) La RMI utilizza un forte campo magnetico e onde radio ad altissima frequenza per produrre immagini molto dettagliate. La RMI non utilizza raggi X ed è generalmente molto sicura. (Vedere anche... maggiori informazioni Risonanza magnetica per immagini (RMI) (RMI), che tuttavia non possono confermare l’origine amebica.

La diagnosi richiede una puntura lombare Puntura lombare Possono essere necessarie delle procedure diagnostiche per confermare la diagnosi suggerita dall’anamnesi e dall’esame obiettivo. L’elettroencefalografia (EEG) è una procedura semplice e indolore... maggiori informazioni Puntura lombare (rachicentesi) per ottenere un campione di liquido cerebrospinale (il liquido che circonda il cervello e il midollo spinale). Questo test può escludere alcune altre possibili cause di meningite e infezione cerebrale, ma i medici non sono sempre in grado di trovare le amebe nel campione.

Nei laboratori specializzati sono disponibili altre tecniche che offrono maggiori probabilità di rilevare le amebe, come:

  • Coltura (si fanno crescere i microrganismi in laboratorio fino a ottenere un numero sufficiente per l’identificazione)

  • Reazione a catena della polimerasi (PCR) per verificare la presenza di materiale genetico dell’ameba

  • Biopsia del tessuto cerebrale, che viene esaminato al microscopio, dopo colorazione, o analizzato mediante PCR

Trattamento

  • Una combinazione di farmaci

Poiché la mortalità è molto alta, è difficile stabilire la migliore terapia per la meningoencefalite amebica primaria.

Generalmente, i medici utilizzano una combinazione di diversi farmaci che comprende:

  • Miltefosina

e uno o più dei seguenti farmaci:

  • Amfotericina B (tipicamente usata per trattare le infezioni micotiche, un farmaco antimicotico)

  • Rifampicina (un antibiotico)

  • Fluconazolo o i farmaci correlati voriconazolo, ketoconazolo o itraconazolo (antimicotici)

  • Azitromicina (un antibiotico)

Sebbene l’uso della miltefosina durante la gravidanza possa determinare difetti congeniti del neonato, i medici la utilizzano comunque frequentemente perché in assenza di trattamento la meningoencefalite amebica primaria è solitamente fatale, pertanto i potenziali benefici della terapia prevalgono sui rischi. Le donne in età fertile che assumono questo farmaco devono usare misure contraccettive efficaci.

Ulteriori informazioni

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