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Debilidad

Por

Michael C. Levin

, MD, College of Medicine, University of Saskatchewan

Última revisión completa Ago. 2021
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Datos clave
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La debilidad se refiere a la pérdida de la fuerza muscular. Es decir, la persona afectada no puede mover un músculo normalmente a pesar de intentarlo con todas sus fuerzas. Sin embargo, el término a menudo se utiliza de forma incorrecta. Muchas pesonas con fuerza muscular normal dicen que se sienten débiles cuando el problema es la fatiga Fatiga La debilidad se refiere a la pérdida de la fuerza muscular. Es decir, la persona afectada no puede mover un músculo normalmente a pesar de intentarlo con todas sus fuerzas. Sin embargo, el término... obtenga más información o cuando su movilidad está limitada debido a dolor o rigidez de las articulaciones.

Para que una persona pueda mover un músculo de forma intencionada (lo que se denomina contracción muscular voluntaria), el cerebro debe generar una señal que viaja siguiendo una vía desde el

  • Cerebro

  • A través de las células nerviosas del tronco del encéfalo y de la médula espinal

  • A través de los nervios desde la médula espinal hasta los músculos (los denominados nervios periféricos)

  • Y a través de la conexión entre los nervios y los músculos (llamada unión neuromuscular)

Usar el cerebro para mover un músculo

Mover un músculo por lo general implica la comunicación entre el músculo y el cerebro a través de los nervios. El ímpetu para mover un músculo puede originarse en el cerebro, como cuando una persona decide conscientemente mover un músculo, por ejemplo, para levantar un libro.

O el impulso de mover un músculo tiene su origen en los sentidos. Por ejemplo, las terminaciones nerviosas especiales de la piel (receptores sensoriales) permiten sentir el dolor o un cambio de temperatura. Esta información sensorial se envía al cerebro y este envía un mensaje al músculo para saber cómo responder. En este tipo de intercambio intervienen dos vías nerviosas complejas:

  • La vía nerviosa sensorial hacia el encéfalo

  • La vía nerviosa motora hacia el músculo

Usar el cerebro para mover un músculo
  • Si los receptores sensoriales de la piel detectan dolor o un cambio de temperatura transmiten un impulso (señal) que llega al cerebro.

  • El impulso viaja a lo largo de un nervio sensorial hasta la médula espinal.

  • Cruza la sinapsis (unión entre dos células nerviosas) entre el nervio sensorial y una neurona de la médula espinal.

  • El impulso va desde la neurona de la médula espinal hasta el lado opuesto de la médula espinal.

  • El impulso asciende por la médula espinal y a través del tronco del encéfalo hasta el tálamo, que es un centro de procesamiento de la información sensorial ubicado en las profundidades del encéfalo.

  • El impulso cruza una sinapsis en el tálamo hacia las fibras nerviosas, que llevan el impulso de la corteza sensorial cerebral (el área que recibe e interpreta la información desde los receptores sensoriales).

  • La corteza sensorial percibe el impulso. Entonces se inicia el movimiento, lo que desencadena que la corteza motora (el área que planea, controla y ejecuta los movimientos voluntarios) genere un impulso.

  • El nervio que lleva el impulso cruza hasta el lado opuesto de la base del cerebro.

  • El impulso se envía a la médula espinal.

  • El impulso cruza la sinapsis entre las fibras nerviosas de la médula espinal y un nervio motor que se encuentra en la médula espinal.

  • El impulso se desplaza hacia el exterior de la médula espinal a lo largo del nervio motor.

  • En la unión neuromuscular (el lugar donde los nervios se conectan con los músculos), el impulso cruza desde el nervio motor hasta los receptores situados sobre la placa motora terminal del músculo, donde el impulso estimula al músculo para que se mueva.

Si la sensación se produce de repente y es grave (como sucede al pisar una piedra afilada o al tomar una taza de café muy caliente), el impulso puede viajar a la médula espinal y directamente de vuelta al nervio motor, sin pasar por el cerebro. El resultado es una respuesta rápida de un músculo, al retirarse inmediatamente de lo que sea que esté causando el dolor. Esta respuesta se denomina reflejo vertebral.

Además, la cantidad de tejido muscular debe ser normal, y el tejido debe ser capaz de contraerse en respuesta a la señal nerviosa. Por lo tanto, la verdadera debilidad se produce solo cuando una o más partes de esta vía, cerebro, médula espinal, nervios, músculos, o las conexiones entre ellos, está dañada o enferma.

La debilidad puede aparecer de forma brusca o de manera gradual. La debilidad puede afectar a todos los músculos del cuerpo (debilidad generalizada) o solo a una parte. Por ejemplo, dependiendo de donde se localice la lesión de la médula espinal, se puede producir debilidad únicamente en las piernas.

Los síntomas dependen de cuáles son los músculos afectados. Por ejemplo, cuando la debilidad afecta a los músculos del tórax, la persona afectada puede tener dificultad para respirar. Cuando la debilidad afecta a los músculos que controlan los ojos, el sujeto puede tener visión doble.

La debilidad muscular completa causa parálisis. Se pueden tener otros síntomas dependiendo de la causa de la debilidad. Esta suele ir acompañada de alteraciones de la sensibilidad, como hormigueo, una sensación de pinchazos y entumecimiento.

Causas de la debilidad

Dado que una alteración funcional en la misma zona de la vía de señalización provoca síntomas similares independientemente de la causa, muchos de los trastornos que ocasionan debilidad muscular se agrupan generalmente en función de la zona de la vía nerviosa sobre la que actúan (véase la tabla Algunas causas y características de la debilidad muscular Algunas causas y características de la debilidad muscular Algunas causas y características de la debilidad muscular ). Es decir, las causas se agrupan en aquellas que afectan al cerebro, a la médula espinal, a los nervios periféricos, a los músculos o a las conexiones entre los nervios y los músculos. Sin embargo, algunos trastornos afectan a más de una zona.

Causas frecuentes

Las causas varían en función de si la debilidad es generalizada o solo afecta a músculos específicos.

Las causas más frecuentes de la debilidad generalizada son las siguientes

Las causas más frecuentes de la debilidad en los músculos específicos son las siguientes

Causas menos frecuentes

En las personas con un trastorno convulsivo se puede debilitar un lado del cuerpo después de una convulsión (llamada parálisis de Todd). La debilidad suele disminuir al cabo de varias horas.

Fatiga

En muchos casos se manifiesta debilidad cuando el problema es en realidad la fatiga Fatiga La fatiga se produce cuando una persona siente una fuerte necesidad de descansar y tiene tan poca energía que le es difícil iniciar y mantener la actividad. Es normal después de un esfuerzo... obtenga más información . Las causas comunes de fatiga son: una enfermedad grave, cáncer, infección crónica (como la infección por VIH Infección por el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) La infección por el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) es un trastorno vírico que, progresivamente, destruye ciertos glóbulos blancos (leucocitos) y puede causar el síndrome de inmunodeficiencia... obtenga más información Infección por el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) , hepatitis Introducción a la hepatitis La hepatitis es una inflamación del hígado. (Véase también Introducción a la hepatitis vírica aguda e Introducción a la hepatitis crónica.) La hepatitis es frecuente en todo el mundo. La hepatitis... obtenga más información o mononucleosis Mononucleosis infecciosa El virus de Epstein-Barr (VEB) es el causante de algunas enfermedades, entre ellas la mononucleosis infecciosa. El virus se contagia a través de los besos. Los síntomas varían, pero los más... obtenga más información Mononucleosis infecciosa ), insuficiencia cardíaca Insuficiencia cardíaca La insuficiencia cardíaca es un trastorno en el cual el corazón es incapaz de satisfacer las demandas del organismo, lo que conduce a una reducción del flujo sanguíneo, retroceso (congestión)... obtenga más información Insuficiencia cardíaca , insuficiencia renal Introducción a la insuficiencia renal Este capítulo incluye una nueva sección sobre COVID-19 y lesión renal aguda (LRA). La insuficiencia renal se produce cuando los riñones no son capaces de filtrar adecuadamente los residuos metabólicos... obtenga más información , insuficiencia hepática Insuficiencia hepática La insuficiencia hepática es un deterioro grave de la función hepática. La insuficiencia hepática es causada por un trastorno o una sustancia que daña el hígado. En la mayoría de los casos se... obtenga más información , anemia Introducción a la anemia La anemia es una enfermedad en la que el número de glóbulos rojos (eritrocitos) es bajo. Los glóbulos rojos contienen hemoglobina, una proteína que les permite transportar oxígeno desde los... obtenga más información , síndrome de fatiga crónica Síndrome de fatiga crónica El síndrome de fatiga crónica, también denominado encefalomielitis miálgica/síndrome de fatiga crónica (EM/SFC), hace referencia a una fatiga duradera, intensa e incapacitante sin causa física... obtenga más información , fibromialgia Fibromialgia La fibromialgia se caracteriza por insomnio, fatiga, aturdimiento mental y rigidez y dolor generalizados en los tejidos blandos, incluidos los músculos, los tendones y los ligamentos. La falta... obtenga más información y trastornos del estado de ánimo (como la depresión Depresión Una breve descripción del trastorno de duelo prolongado. La depresión es un sentimiento de tristeza y/o una disminución del interés o del placer en las actividades que se convierte en un trastorno... obtenga más información ).

La esclerosis múltiple puede causar fatiga que aumenta con la exposición al calor y a la humedad.

Evaluación de la debilidad

En primer lugar, el médico trata de determinar si el paciente está débil o simplemente cansado. Si el paciente está debilitado, el médico determina si la debilidad es lo suficientemente grave o está empeorando con la suficiente rapidez como para poner en riesgo su vida. Los médicos también intentan identificar la causa.

Signos de alarma

En los pacientes con debilidad, los siguientes síntomas son motivo de preocupación:

  • Debilidad que se convierte en intensa al cabo de pocos días o menos

  • Dificultad respiratoria

  • Dificultad para levantar la cabeza mientras el paciente está acostado

  • Dificultad para masticar, hablar o tragar

  • Pérdida de la capacidad de caminar

Cuándo acudir al médico

Las personas que tienen algún signo de alarma deben acudir a un servicio de urgencias de inmediato. Es fundamental la atención médica inmediata porque cuando la debilidad se acompaña de algún signo de alarma puede empeorar rápidamente y causar discapacidad permanente o incluso la muerte.

Aquellos que no tienen signos de alarma deben llamar a su médico. El médico puede decidir la rapidez con que necesitan ser vistos en función de sus síntomas y otros trastornos que tengan.

Si la debilidad empeora gradualmente (en meses a años), la persona afectada debe discutir el problema con su médico en su próxima visita.

Actuación del médico

En primer lugar, el médico pregunta acerca de los síntomas del paciente y su historial médico Historia clínica en trastornos neurológicos Antes de la exploración física, el médico interroga al paciente. Los médicos piden a la persona que describa los síntomas actuales, incluidos los relacionados con el sistema nervioso ( síntomas... obtenga más información . A continuación, realiza una exploración física. Los antecedentes clínicos y la exploración física a menudo sugieren la causa del trastorno y las pruebas que pueden ser necesarias (véase la tabla Algunas causas y características de la debilidad muscular Algunas causas y características de la debilidad muscular Algunas causas y características de la debilidad muscular ).

El médico solicita al paciente que describa con detalle lo que está percibiendo como debilidad. El médico pregunta

  • Cuándo comenzó la debilidad

  • Si comenzó de forma repentina o de manera gradual

  • Si es constante o está empeorando

  • A qué músculos afecta

  • Si afecta, y en qué grado, a la capacidad para realizar ciertas actividades, como respirar, cepillarse los dientes o peinarse, hablar, tragar, levantarse de una silla, subir escaleras y caminar

  • Si tiene otros síntomas que podrían indicar una disfunción del sistema nervioso, como problemas del habla o de la visión, pérdida de la sensibilidad o de la memoria, o convulsiones

  • Si alguna actividad o condición (como el calor o el uso repetitivo de un músculo) empeora la debilidad

Lo que parece ser una debilidad súbita es a veces debilidad progresiva, aunque la persona afectada no se percata hasta que ya no puede hacer algo, como caminar o anudarse los zapatos.

Basándose en la descripción de la debilidad, el médico a menudo puede identificar las causas más probables, como son:

  • Un trastorno muscular: debilidad que comienza en las caderas y en los muslos o en los hombros (es decir, el sujeto tiene dificultad para ponerse de pie o levantar sus brazos por encima de la cabeza) sin deterioro de la sensibilidad

  • Un trastorno del nervio periférico: la debilidad comienza en los pies y en las manos (es decir, el paciente tiene dificultad para levantar una taza, escribir o para subir un bordillo) y, además, existe pérdida de sensibilidad

El médico también pregunta sobre otros síntomas, lo que puede sugerir una o varias posibles causas. Por ejemplo, si una persona con dolor lumbar y antecedentes de cáncer refiere debilidad en una pierna, la causa puede ser que el tumor se ha extendido y ejerce presión sobre la médula espinal.

Los médicos preguntan sobre las enfermedades que aumentan el riesgo de trastornos que causan debilidad. Por ejemplo, preguntan a la persona afectada si sufre hipertensión arterial o ateroesclerosis (que aumentan el riesgo de accidente cerebrovascular) o si ha viajado a una zona donde la enfermedad de Lyme es frecuente.

También preguntan por la existencia de síntomas que sugieren fatiga Fatiga La fatiga se produce cuando una persona siente una fuerte necesidad de descansar y tiene tan poca energía que le es difícil iniciar y mantener la actividad. Es normal después de un esfuerzo... obtenga más información o cualquier otro problema, más que una verdadera debilidad muscular. La fatiga suele causar síntomas más generales que la verdadera debilidad muscular y la fatiga no sigue un patrón determinado. Es decir, está presente todo el tiempo y afecta a todo el cuerpo. La persona afectada por debilidad muscular verdadera a menudo refiere que tiene dificultad para realizar tareas específicas, y la debilidad sigue un determinado patrón (por ejemplo, empeora después de caminar).

El médico también pide información sobre trastornos recientes o actuales que habitualmente causan fatiga, como cualquier enfermedad grave reciente o un trastorno del estado de ánimo (como la depresión Depresión Una breve descripción del trastorno de duelo prolongado. La depresión es un sentimiento de tristeza y/o una disminución del interés o del placer en las actividades que se convierte en un trastorno... obtenga más información ).

También pregunta sobre el uso pasado y actual de fármacos, incluyendo el alcohol y las drogas ilegales.

Es útil saber si algún familiar del paciente ha sufrido síntomas similares para determinar si la causa es hereditaria.

El médico observa cómo camina la persona. El modo de caminar puede indicar cuál es el trastorno que provoca los síntomas o su ubicación. Por ejemplo, si la persona arrastra una pierna al caminar o no balancea tanto un brazo como el otro cuando camina, o ambos signos a la vez, sus síntomas pueden estar causados por un accidente cerebrovascular. El médico también busca otros signos que indican que el sistema nervioso no está funcionando bien, como una pérdida de coordinación o de sensibilidad.

Se estudian los nervios (pares) craneales Introducción a los pares craneales Hay un total de doce pares de nervios, los llamados pares craneales, cuyo recorrido va directamente desde el encéfalo hasta diversos puntos de la cabeza, el cuello y el tronco. Algunos de estos... obtenga más información (que conectan el encéfalo con los ojos, los oídos, la cara y otras partes del cuerpo) comprobando, por ejemplo, los movimientos oculares, la capacidad de hablar con claridad y la capacidad de rotar la cabeza (véase la tabla Exploración de los pares craneales Exploración de los pares craneales Exploración de los pares craneales ).

Se comprueba el volumen muscular Nervios motores Si se sospechan trastornos neurológicos, el médico valora durante la exploración todos los sistemas del organismo, centrándose en el sistema nervioso. La exploración del sistema nervioso (exploración... obtenga más información y la presencia de movimientos anormales no intencionados (como espasmos involuntarios y temblores). El médico observa si los músculos se mueven con suavidad y si presentan algún tipo de resistencia involuntaria al movimiento (esto se detecta al tratar de mover un músculo tras pedir al paciente que se relaje).

Se valoran los reflejos Reflejos Si se sospechan trastornos neurológicos, el médico valora durante la exploración todos los sistemas del organismo, centrándose en el sistema nervioso. La exploración del sistema nervioso (exploración... obtenga más información . Los reflejos son respuestas automáticas a un estímulo. Por ejemplo, se comprueba el reflejo rotuliano golpeando suavemente el tendón situado por debajo de la rótula con un martillo de goma. En condiciones normales, la rodilla se extiende de forma involuntaria. Esta evaluación ayuda al médico a identificar qué parte del sistema nervioso esté probablemente afectada:

  • El cerebro o la médula espinal: si los reflejos son muy fáciles de obtener y son muy fuertes

  • Los nervios: si los reflejos son difíciles de obtener y son lentos o están ausentes

La fuerza muscular Fuerza muscular Si se sospechan trastornos neurológicos, el médico valora durante la exploración todos los sistemas del organismo, centrándose en el sistema nervioso. La exploración del sistema nervioso (exploración... obtenga más información se comprueba pidiendo al paciente que empuje o tire para vencer una resistencia, que realice maniobras que requieran fuerza, como caminar sobre los talones o de puntillas, o levantarse de una silla.

Se realiza una exploración física general para buscar otros síntomas que puedan sugerir una posible causa, como dificultad respiratoria (posiblemente causada por un trastorno cardíaco o pulmonar).

En general, si los antecedentes clínicos y la exploración física no detectan alteraciones concretas que sugieran que la causa se localiza en el cerebro, la médula espinal, los nervios, o que se trate de un trastorno muscular, es probable que la causa sea la fatiga.

Tabla

Pruebas complementarias

Se realizan otras pruebas en función de dónde considere el médico que se localiza el problema:

  • Trastorno del cerebro: resonancia magnética nuclear (RMN) o, si no es posible, tomografía computarizada (TC)

  • Trastorno de la médula espinal: RMN o, si no es posible, una tomografía computarizada con contraste para ver la médula (mielo-TC) y, a veces, una punción lumbar

  • Trastorno de los nervios periféricos (incluyendo polineuropatías) o un trastorno de la unión neuromuscular: electromiografía y, generalmente, estudios de conducción nerviosa

  • Trastorno muscular (miopatía): electromiografía, generalmente estudios de conducción nerviosa y, posiblemente, RMN, determinación de enzimas musculares, biopsia muscular y/o pruebas genéticas.

En ocasiones, la RMN no está disponible o no se puede hacer, por ejemplo, en aquellas personas que tienen un marcapasos, tienen implantado otro dispositivo metálico o restos metálicos (como metralla) en su cuerpo. En estos casos, se sustituye por otra prueba complementaria.

En la mielo-TC Mielografía Para confirmar el diagnóstico sugerido por el historial médico y la exploración neurológica puede ser necesario realizar pruebas diagnósticas. La electroencefalografía (EEG) es un método simple... obtenga más información Mielografía se realiza una tomografía computarizada después de introducir una aguja en la columna lumbar para inyectar un medio de contraste radiopaco (que se puede visualizar en las radiografías) en el líquido que rodea la médula espinal.

Si el paciente no tiene síntomas, además de la debilidad y no se detectan anomalías durante la exploración, los resultados de las pruebas son generalmente normales. Sin embargo, a veces se realizan algunos análisis de sangre, como

  • Un hemograma completo

  • Medición de los niveles de electrólitos (como potasio, calcio y magnesio), de azúcar (glucosa), y de la hormona estimulante del tiroides

  • Velocidad de sedimentación globular (VSG), que puede detectar inflamación

A veces se realizan análisis de sangre para evaluar la función renal y hepática y detectar el virus de la hepatitis.

Tratamiento de la debilidad

La fisioterapia y la terapia ocupacional pueden ayudar a la persona afectada a adaptarse a la debilidad permanente y compensar la pérdida de la función. La fisioterapia puede ayudar a mantenerse y, a veces, a recuperar fuerzas.

Aspectos esenciales para las personas mayores: debilidad

Conforme se envejece, la cantidad de tejido muscular y la fuerza de los músculos tienden a disminuir. Estos cambios ocurren en parte porque las personas de edad avanzada pueden ser menos activas, pero también porque disminuye la producción de hormonas que estimulan el desarrollo muscular. Por lo tanto, para las personas de edad avanzada, el reposo en cama durante una enfermedad puede tener un efecto devastador. En comparación con las personas más jóvenes, las personas de edad avanzada parten de un menor tejido muscular y fuerza al comienzo de la enfermedad y pierden tejido muscular más rápidamente durante la enfermedad.

Los fármacos son otra causa común de debilidad en las personas de edad avanzada, porque toman más medicamentos y son más susceptibles a los efectos secundarios de los mismos (como daño muscular y problemas neurológicos).

Al evaluar a personas de edad avanzada con debilidad, el médico también se centra en los trastornos que no causan debilidad pero interfieren con el equilibrio, la coordinación, la visión o la movilidad, o que ocasionan que la movilidad sea dolorosa (como la artrosis). Las personas de edad avanzada pueden describir de forma errónea los efectos de estos trastornos como debilidad.

Con independencia de cuál sea la causa de la debilidad, la fisioterapia por lo general puede ayudar a las personas mayores a mejorar su funcionalidad.

Conceptos clave

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