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Introducción al dolor de cabeza

Por

Stephen D. Silberstein

, MD, Sidney Kimmel Medical College at Thomas Jefferson University

Última revisión completa may. 2020
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Datos clave
Recursos de temas

Un dolor de cabeza es un dolor en cualquier parte de la cabeza: cuero cabelludo, parte superior del cuello, cara o interior de la cabeza. El dolor de cabeza es uno de los motivos más frecuentes de visita al médico.

Los dolores de cabeza interfieren con la capacidad de trabajar y de hacer las tareas diarias. Algunas personas sufren dolores de cabeza con frecuencia, mientras que otras casi nunca los padecen.

Causas

Aunque las cefaleas son dolorosas y angustiantes, rara vez se deben a trastornos graves. Las cefaleas se pueden dividir en dos tipos:

  • Cefaleas primarias: no causadas por otros trastornos.

  • Cefaleas secundarias: causadas por otros trastornos.

Los trastornos por cefalea primaria son

Las cefalgias autónomas del trigémino son poco frecuentes.

Los dolores de cabeza secundarios pueden ser consecuencia de trastornos en el cerebro, los ojos, la nariz, la garganta, los senos, los dientes, las mandíbulas, los oídos o el cuello, o provocados por un trastorno generalizado (sistémico).

Causas frecuentes

Causas menos frecuentes

Con menos frecuencia los dolores de cabeza se deben o a una cefalea primaria poco común llamada cefalea en racimos Cefaleas en racimos La cefalea en racimos causa dolor intenso en la sien o alrededor del ojo, y tiene una duración relativamente corta (en general de 30 minutos a 1 hora). Se acompaña de congestión nasal o goteo... obtenga más información , o bien a uno de los muchos trastornos de cefalea secundarios (véase la tabla Algunas causas y características de los dolores de cabeza Algunas causas y características de los dolores de cabeza Un dolor de cabeza es un dolor en cualquier parte de la cabeza: cuero cabelludo, parte superior del cuello, cara o interior de la cabeza. El dolor de cabeza es uno de los motivos más frecuentes... obtenga más información ). Algunos trastornos de cefalea secundarios son graves, especialmente aquellos que involucran al cerebro, como una meningitis Introducción a la Meningitis La meningitis es una inflamación de las capas de tejido que cubren el encéfalo y la médula espinal (meninges) y del espacio que contiene el líquido situado entre las meninges (espacio subaracnoideo)... obtenga más información , un tumor cerebral Introducción a los tumores cerebrales Un tumor cerebral es un crecimiento no canceroso (benigno) o canceroso (maligno) en el cerebro. Puede tener su origen en el propio cerebro o haberse propagado (metástasis) a este desde otra... obtenga más información o una hemorragia en el cerebro (hemorragia intracerebral Hemorragia intracerebral Una hemorragia intracerebral es un derrame de sangre dentro del cerebro. La hemorragia intracerebral suele ser debida a una hipertensión arterial crónica. El primer síntoma suele ser un dolor... obtenga más información ).

Contrariamente a lo que se piensa, la presión ocular y la presión arterial elevada (exceptuando la extremadamente alta) por lo general no causan cefaleas.

Valoración

El médico se centra en lo siguiente:

  • Determinar si el dolor de cabeza tiene otra causa (es decir, si se trata de una cefalea secundaria)

  • Comprobar la presencia de síntomas que puedan sugerir que el dolor de cabeza esté causado por un trastorno grave

Si no se identifica ninguna causa, se centran en identificar qué tipo de cefalea primaria está presente.

Signos de alarma

En las personas con dolores de cabeza, ciertas características son motivo de preocupación:

Cuándo acudir al médico

Las personas que presentan alguna señal de alerta deben ver a un médico inmediatamente. La presencia de una señal de alerta puede sugerir que los dolores de cabeza podrían ser debidos a un trastorno grave, como en los siguientes casos:

Si una persona que no presentan ninguno de los síntomas o características anteriores empieza a tener dolores de cabeza que son diferentes de cualquiera de los que haya tenido anteriormente, o si sus dolores de cabeza habituales se vuelven inusualmente intensos, debe llamar a su médico. Dependiendo de sus otros síntomas, el médico puede pedirles que se sometan a una evaluación.

Actuación del médico

En primer lugar, el médico pregunta acerca de los síntomas del paciente y su historial médico. A continuación, realiza una exploración física. Los antecedentes clínicos y la exploración física a menudo sugieren la causa del dolor y las pruebas que pueden ser necesarias (véase la tabla Algunas causas y características de los dolores de cabeza Algunas causas y características de los dolores de cabeza Un dolor de cabeza es un dolor en cualquier parte de la cabeza: cuero cabelludo, parte superior del cuello, cara o interior de la cabeza. El dolor de cabeza es uno de los motivos más frecuentes... obtenga más información ).

El médico pregunta sobre las características del dolor de cabeza:

  • Con qué frecuencia se producen

  • ¿Cuánto tiempo duran?

  • Dónde está el dolor

  • Cuál es su intensidad

  • Cómo es el dolor (por ejemplo, si es palpitante, sordo o como un cuchillo)

  • Si existe cualquier otro síntoma acompañante

  • Cuánto tiempo tarda un dolor de cabeza repentino en alcanzar su intensidad máxima

  • Lo que desencadena el dolor de cabeza, lo que la empeora o lo que la alivia

Otras preguntas pueden incluir

  • Si el afectado ha sufrido cefaleas anteriormente

  • Si los dolores de cabeza se repiten y, de ser así, cuándo comenzaron y con qué frecuencia ocurren

  • Si el dolor de cabeza actual es el mismo o diferente de otros dolores de cabeza anteriores

Los médicos también preguntan sobre los factores de riesgo para el dolor de cabeza. Entre estos factores se incluyen los siguientes

  • Si se toman o si se han dejado de tomar ciertos fármacos

  • Si sufren un trastorno que puede explicar el dolor de cabeza

  • Si tienen familiares con fuertes dolores de cabeza

  • Si han sufrido recientemente un traumatismo craneoencefálico

  • Si se les ha realizado una punción lumbar recientemente

La persona afectada puede pensar en cómo responder a las preguntas anteriores y escribir las respuestas antes de ir al médico. La formulación de estas preguntas puede ahorrar tiempo y ayudar a guiar la valoración médica.

Pruebas complementarias

La mayoría de las personas no necesita pruebas. Sin embargo, si los médicos sospechan un trastorno grave, solicitan pruebas. Para algunos trastornos sospechados se realizan pruebas lo antes posible. En otros casos, la prueba puede hacerse en uno o varios días.

La resonancia magnética nuclear (RMN) o la tomografía computarizada (TC) se realizan tan pronto como sea posible si una persona tiene

Se realiza una RMN (por regla general) o una TC en un plazo máximo de un día aproximadamente si la persona afectada sufre enfermedades como las siguientes:

  • Cáncer

  • Un sistema inmunológico debilitado (debido a una enfermedad como el sida o un fármaco)

Al cabo de unos días se realiza una RMN o una TC si las personas afectadas presentan otras características, como las siguientes:

  • Cefaleas que comienzan después de los 50 años de edad

  • Pérdida de peso

  • Visión doble

  • Un nuevo dolor de cabeza que empeora cuando la persona se despierta por la mañana o despierta a la persona del sueño

  • Un aumento de la frecuencia, duración o intensidad de dolores de cabeza crónicos

Por lo general, los médicos hacen una TC o una RMN antes de la punción lumbar si creen que la presión dentro del cráneo puede aumentar, por ejemplo, por la presencia de una masa (como un tumor, un absceso o un hematoma). Una punción lumbar puede ser peligrosa si aumenta la presión dentro del cráneo. Cuando se elimina el líquido cefalorraquídeo y aumenta la presión intracraneal, partes del cerebro pueden desplazarse repentinamente hacia abajo. Si estas partes se deslizan a través de alguna de las aberturas que separan el cerebro en compartimentos, se produce un trastorno potencialmente mortal denominado herniación cerebral Hernia: el encéfalo bajo presión Las causas frecuentes de los traumatismos craneales comprenden las caídas, los accidentes de tráfico, las agresiones y los accidentes acaecidos durante la práctica deportiva y las actividades... obtenga más información .

Dependiendo de los resultados obtenidos en la exploración y de las causas que se sospechen, se hacen otras pruebas en cuestión de horas o días.

Tabla
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Tratamiento

Aspectos esenciales para las personas mayores

Si los dolores de cabeza comienzan después de los 50 años de edad, los médicos generalmente asumen que es consecuencia de otro trastorno, hasta que se demuestre lo contrario. Muchos trastornos que causan dolor de cabeza, como la arteritis de células gigantes, los tumores cerebrales y los hematomas subdurales (que pueden ser provocados por caídas), son más habituales en las personas mayores.

El tratamiento de los dolores de cabeza puede ser limitado en las personas mayores. Las personas mayores son más propensos a padecer trastornos que les impiden tomar algunos de los medicamentos utilizados para tratar las migrañas y las cefaleas en racimos (triptanes y dihidroergotamina, véase la tabla Algunos medicamentos utilizados para tratar las migrañas Algunos fármacos utilizados en el tratamiento de la migraña Una migraña típicamente es un dolor pulsátil o palpitante que va de moderado a intenso y puede afectar a uno o ambos lados de la cabeza. Suele empeorar con el esfuerzo físico, la luz, el ruido... obtenga más información ). Estos trastornos incluyen la angina de pecho, la arteriopatía coronaria y la presión arterial alta no controlada.

Si los medicamentos que necesitan tomar las personas de edad avanzada para combatir las cefaleas les provocan somnolencia, estas personas deben ser estrictamente controladas.

Conceptos clave

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