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Ronchas (urticaria)

(Urticaria; ronchas)

Por

Thomas M. Ruenger

, MD, PhD, Georg-August University of Göttingen, Germany

Última revisión completa abr. 2021
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Datos clave
Recursos de temas

La urticaria consiste en tumefacciones rojas, pruriginosas y ligeramente elevadas. La inflamación se debe a la liberación de sustancias químicas (como la histamina) por los mastocitos en la piel, que causa una pérdida temporal de líquido desde los vasos sanguíneos. El prurito puede ser intenso. Las ronchas tienen límites claramente definidos y pueden tener el centro de un tono pálido. Normalmente, los brotes de ronchas aparecen y desaparecen; una roncha puede permanecer durante varias horas y luego desaparecer, y más tarde aparecer otra en cualquier sitio. Cuando desaparecen, la piel presenta un aspecto totalmente normal.

Angioedema

Pueden aparecer ronchas con angioedema Angioedema El angioedema es la hinchazón de zonas más extensas de tejido subcutáneo, que a veces afecta a la cara y a la garganta. Puede ser una reacción a un fármaco o una otra sustancia (desencadenante)... obtenga más información Angioedema , que del mismo modo que las ronchas, comporta inflamación. Sin embargo, la inflamación del angioedema se encuentra debajo de la piel y no en su superficie. A veces el angioedema afecta la cara, los labios, la garganta, la lengua y las vías respiratorias. Si la inflamación interfiere con la respiración, puede poner en peligro la vida.

Causas de la urticaria

Pueden aparecer ronchas cuando se inhalan, consumen, inyectan o tocan determinados agentes químicos. Estos agentes pueden estar en el ambiente, alimentos, medicamentos, insectos, plantas u otras fuentes, y son inofensivos para la mayoría de las personas. No obstante, si se es sensible a ellos, estos agentes químicos (denominados desencadenantes o alérgenos) causan una reacción alérgica. Es decir, el sistema inmunitario reacciona a los agentes químicos de forma exagerada.

Sin embargo, en la mayoría de los casos, la urticaria no forma parte de una reacción alérgica y no se puede identificar un alérgeno (la causa de la reacción alérgica). Por ejemplo, pueden ser el resultado de trastornos autoinmunitarios Trastornos autoinmunitarios Un trastorno autoinmunitario es una disfunción del sistema inmunitario del organismo, que provoca que éste ataque a sus propios tejidos. No se sabe con certeza qué desencadena un trastorno autoinmunitario... obtenga más información . En estos trastornos, el sistema inmunitario no funciona correctamente, considera a los tejidos del propio cuerpo como extraños y los ataca. Además, algunos fármacos provocan ronchas directamente sin desencadenar una reacción alérgica. Algunos estímulos físicos (como el calor, el frío, la presión, la fricción o la luz solar) pueden producir ronchas por razones que aún no se conocen bien.

Por lo general, la urticaria dura menos de 6 semanas y se considera aguda. Si dura más de 6 semanas, se considera crónica.

Urticaria aguda

Si se pueden identificar, las causas más habituales de la urticaria aguda son

  • Reacciones alérgicas (como alimentos y aditivos alimentarios, fármacos o picaduras de insectos)

  • Reacciones no alérgicas (como fármacos, estímulos físicos o trastornos autoinmunitarios)

Determinados alimentos, en particular los huevos, el pescado, el marisco, los frutos secos y las frutas; ciertos aditivos alimentarios; algunos medicamentos o las picaduras de insectos, desencadenan con frecuencia reacciones alérgicas. La ingestión de algunos alimentos, incluso en cantidades minúsculas, puede producir ronchas repentinas. No obstante, con otros alimentos (como las fresas), estas reacciones alérgicas se producen solo después de ingerir una gran cantidad. Muchos medicamentos, en particular los antibióticos, pueden causar urticaria. Las reacciones alérgicas inmediatas también pueden aparecer cuando una sustancia entra en contacto directo con la piel (como el látex), después de la picadura de un insecto o como reacción a una sustancia inhalada en los pulmones o a través de la nariz.

Las causas no alérgicas incluyen infecciones, medicamentos y algunos estímulos físicos (como la presión o el frío).

En más de la mitad de los casos, no se puede identificar una causa específica de la urticaria aguda.

Urticaria crónica

Las posibles causas identificables de la urticaria crónica coinciden con las de la urticaria aguda. Sin embargo, en la gran mayoría de los casos, la causa no se puede identificar (es idiopática). Se cree que la mayoría de los casos de urticaria crónica que no tienen una causa identificable se deben a una reacción autoinmunitaria sin una causa detectable. No obstante, se debe hacer todo lo posible para identificar una causa, ya que la eliminación de una de ellas es el mejor tratamiento.

A menudo se pasa por alto la causa, como consumir un alimento de manera repetida sin saber que es un desencadenante, como un conservante o un colorante en alimentos o la penicilina en la leche. A menudo, a pesar de todos los esfuerzos realizados, no se consigue identificar la causa.

La urticaria crónica puede durar meses o años, y a veces luego desaparece sin razón aparente.

Evaluación de la urticaria

No todos los episodios de urticaria requieren una inmediata evaluación médica. La siguiente información puede ayudar a decidir si es necesaria la evaluación de un médico y a saber qué esperar durante esta.

Signos de alarma

Ciertos síntomas y características son motivo de preocupación:

  • Hinchazón en la cara, los labios, la garganta, la lengua o las vías respiratorias (angioedema)

  • Dificultades para respirar, incluyendo sibilancias

  • Ronchas de coloración fuerte que se convierten en llagas abiertas, o que persisten por más de 48 horas

  • Fiebre, ganglios linfáticos inflamados, ictericia, pérdida de peso y otros síntomas de trastorno generalizado (sistémico)

Cuándo acudir al médico

Motivos para llamar a una ambulancia

  • Dificultades para respirar o sibilancias.

  • Sensación de cierre de la garganta.

Motivos para acudir a un servicio de urgencias o a la consulta del médico tan pronto como sea posible

  • Síntomas graves.

  • Sensación progresiva de debilidad o mareo, o presencia de fiebre o escalofríos intensos.

  • Vómitos, dolores abdominales o diarrea.

Hay que acudir al médico si

  • Una picadura de abeja desencadena urticaria o inflamación (para recibir consejo sobre el tratamiento a seguir en caso de que se produzca otra picadura de abeja).

  • Están presentes otros síntomas, como fiebre, dolores en las articulaciones, pérdida de peso, ganglios linfáticos inflamados o sudores nocturnos.

  • Las ronchas reaparecen sin exposición a un desencadenante.

  • Los síntomas duran más de 2 días.

En los niños, cuando las ronchas aparecen súbitamente, desaparecen con rapidez y no recidivan, por lo general no es necesaria una exploración médica, porque la causa más probable es una infección vírica.

Actuación del médico

En primer lugar, el médico pregunta acerca de los síntomas y los antecedentes médicos. A continuación, realiza una exploración física. Los antecedentes clínicos y la exploración física a menudo sugieren la causa del trastorno y las pruebas que pueden ser necesarias ( ver Algunas causas y características de la urticaria Algunas causas y características de la urticaria Algunas causas y características de la urticaria ).

Se pide a la persona que describa detalladamente cada episodio de urticaria y cualquier otro síntoma aparecido (como prurito Prurito El prurito es muy incómodo, y es uno de los motivos más habituales de consulta al médico especializado en enfermedades de la piel (dermatólogo). El prurito provoca ganas de rascarse, Rascarse... obtenga más información , dificultad para respirar o hinchazón de la cara y la lengua Angioedema El angioedema es la hinchazón de zonas más extensas de tejido subcutáneo, que a veces afecta a la cara y a la garganta. Puede ser una reacción a un fármaco o una otra sustancia (desencadenante)... obtenga más información Angioedema ). Se pregunta acerca de las actividades personales antes y durante el episodio, y por la posible exposición a sustancias que pueden desencadenar reacciones alérgicas, incluidos los medicamentos que se están tomando. También se pregunta sobre los síntomas específicos que podrían indicar una causa ( ver Algunas causas y características de la urticaria Algunas causas y características de la urticaria Algunas causas y características de la urticaria ), infecciones recientes, reacciones alérgicas pasadas y viajes recientes.

Es posible que por los antecedentes no se identifique claramente el desencadenante, a menudo porque es posible que sea algo previamente tolerado.

Durante la exploración física, primero se comprueba si hay hinchazón en los labios, la lengua, la garganta o las vías respiratorias. En caso afirmativo, se inicia inmediatamente el tratamiento. A continuación se describe el aspecto de las ronchas, se determinan las partes del cuerpo afectadas y se comprueba la existencia de otros síntomas para confirmar el diagnóstico. Pueden utilizarse diversos estímulos físicos para ver si se desencadena la urticaria. Por ejemplo, se aplica un poco de presión, calor o frío en la piel, o se golpea la piel.

Las personas no deberían intentar desencadenar sus ronchas, porque podría ocurrir una reacción grave.

Tabla

Pruebas complementarias

Habitualmente no es necesario realizar pruebas para un episodio aislado de urticaria, a menos que los síntomas sugieran un trastorno específico que requiera tratamiento (como algunas infecciones). Pero si las ronchas presentan características inusuales, se repiten o persisten, suelen realizarse pruebas.

Por lo general, estas incluyen un hemograma completo y análisis de sangre para determinar los niveles de electrólitos, azúcar (glucosa) y hormona estimulante del tiroides, y para determinar el funcionamiento de los riñones y el hígado.

Un alergólogo (especialista en trastornos alérgicos) realiza pruebas cutáneas, como la prueba de punción cutánea Diagnóstico Las reacciones alérgicas (reacciones de hipersensibilidad) son respuestas inadecuadas del sistema inmunitario a una sustancia que en condiciones normales es inofensiva. Por lo general, las alergias... obtenga más información Diagnóstico , para identificar alérgenos específicos. Se realizan pruebas de diagnóstico por la imagen y otros análisis de sangre según los antecedentes clínicos y la exploración física. Si los resultados indican que la causa es un trastorno general, se hace una evaluación detallada para determinar la causa.

Tratamiento de la urticaria

  • Evitar los desencadenantes

  • Medidas para aliviar el prurito (picor)

  • Fármacos o sustancias

Las ronchas a menudo desaparecen por sí solas en 1 o 2 días. Si la causa es evidente o se identifica, debe evitarse en la medida de lo posible. Si la causa no es evidente, hay que dejar de tomar todos los medicamentos que no sean indispensables, hasta que desaparezca la urticaria.

Los síntomas se alivian con baños y duchas únicamente con agua fría, evitando rascarse y usando ropa suelta.

Fármacos o sustancias

Antihistamínicos Antihistamínicos Las reacciones alérgicas (reacciones de hipersensibilidad) son respuestas inadecuadas del sistema inmunitario a una sustancia que en condiciones normales es inofensiva. Por lo general, las alergias... obtenga más información Antihistamínicos por vía oral para controlar la urticaria. Estos medicamentos alivian parcialmente el prurito y reducen la hinchazón. Para ser eficaces, deben tomarse con regularidad, y no solo cuando sea necesario. Existen varios antihistamínicos, como la cetirizina, la difenhidramina y la loratadina, disponibles sin receta médica. La difenhidramina es un fármaco más antiguo con más probabilidades de causar somnolencia que los otros dos. Otros antihistamínicos son la desloratidina, la fexofenadina, la hidroxicina y la levocetirizina. No se utilizan cremas y lociones antihistamínicas porque pueden sensibilizar la piel y empeorar el prurito.

Los corticoesteroides por vía oral (como la prednisona) se administran si los síntomas son graves y otros tratamientos resultan ineficaces. Se administran durante el menor tiempo posible. Cuando se toman por vía oral durante más de 3 a 4 semanas, los corticoesteroides tienen muchos efectos secundarios, a veces graves ( ver Corticoesteroides: uso y efectos secundarios Corticoesteroides: uso y efectos secundarios Corticoesteroides: uso y efectos secundarios ). Las cremas con corticoesteroides no son eficaces.

La epinefrina (adrenalina) es una sustancia química que estrecha los vasos sanguíneos y abre las vías respiratorias en los pulmones. Se administra a las personas con reacciones graves o angioedema Angioedema El angioedema es la hinchazón de zonas más extensas de tejido subcutáneo, que a veces afecta a la cara y a la garganta. Puede ser una reacción a un fármaco o una otra sustancia (desencadenante)... obtenga más información Angioedema que luego son ingresadas en el hospital. Las personas con estas reacciones graves deben llevar un dispositivo de autoinyección de epinefrina (preparación farmacéutica de epinefrina [adrenalina]) conocido como autoinyector de epinefrina y, si se produce una reacción, utilizarlo de inmediato.

En aproximadamente la mitad de las personas con urticaria crónica, esta desaparece sin tratamiento en el curso de 2 años. En algunos adultos, el antidepresivo doxepina, que también es un potente antihistamínico, ayuda a aliviar la urticaria crónica. El omalizumab, un anticuerpo monoclonal, puede ser utilizado por personas que sigan sufriendo de urticaria crónica pese a haberse sometido a otros tratamientos.

Aspectos esenciales para las personas mayores

Las personas de edad avanzada son más propensas a presentar efectos secundarios tras la administración de los antihistamínicos más antiguos (como la hidroxicina y la difenhidramina). Además de somnolencia, estos fármacos pueden causar confusión y delirio, y dificultar el inicio y la continuación de la micción. Por lo general, las personas mayores no deben tomar estos medicamentos para la urticaria.

Conceptos clave sobre la urticaria

  • La urticaria pueden deberse a una reacción alérgica o no.

  • Para la mayoría de las personas, no se puede identificar la causa.

  • Si se identifica una causa en la urticaria, esta suele ser una reacción alérgica a una sustancia específica, una infección aguda o una reacción no alérgica a una sustancia específica.

  • Si la urticaria dura 6 semanas o más, por lo general no puede identificarse la causa (es idiopática).

  • Se debe llamar a una ambulancia si aparecen dificultades para respirar o si se tiene la sensación de que la garganta se está cerrando.

  • Las personas con síntomas leves deben evitar cualquier desencadenante conocido o sospechoso, y pueden tomar antihistamínicos para aliviar los síntomas.

  • Las personas que presentan reacciones graves deben llevar un dispositivo de autoinyección de epinefrina (preparación farmacéutica de epinefrina [adrenalina]) y, si se produce una reacción, utilizarlo de inmediato.

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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