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통증 개요

작성자:

James C. Watson

, MD, Mayo Clinic

최근 전체 검토/개정 10 2018| 최근 내용 수정일 10 2018
주제 참고 자료

통증은 실제 발생한 손상 또는 발생 가능한 손상을 나타내는 불쾌한 감각입니다.

통증은 사람들이 의사의 진찰을 받는 가장 일반적인 이유에 해당합니다.

통증은 예리한 통증, 둔한 통증, 간헐적 통증, 지속적 통증, 박동성 통증 또는 항정성 통증으로 나타날 수 있습니다. 때때로 통증은 설명하기가 매우 어렵습니다. 통증은 단일한 부위 또는 넓은 영역에 걸쳐 감지될 수 있습니다. 통증의 강도는 경미한 수준에서부터 견딜 수 없을 만큼 심한 수준에 이르기까지 다양하게 나타날 수 있습니다.

통증을 견딜 수 있는 능력은 사람마다 천차만별입니다. 어떤 사람은 작은 자상 또는 타박상으로 인한 통증을 견디지 못하지만, 또 다른 어떤 사람은 대형 사고나 칼에 찔린 상처로 인한 통증을 거의 호소하지 않은 채 견딜 수 있습니다. 통증을 견딜 수 있는 능력은 기분, 성격 및 상황에 따라 달라집니다. 운동 경기 중에 흥분감이 고조되는 순간, 선수는 중증의 타박상을 감지할 수 없으며 경기가 끝난 후에 통증을 인지할 가능성이 높습니다(특히 소속된 팀이 경기에서 진 경우).

노화에 관한 정보: 통증

통증은 노인 집단에서 흔히 발생합니다. 그러나 나이를 먹을수록 사람들은 통증을 덜 호소합니다. 그 이유는 통증에 대한 신체의 민감도가 저하되거나 통증을 참으려는 태도가 더 강해지는 경향에서 찾을 수 있습니다. 일부 노인들은 통증이 피할 수 없는 노화의 일부분에 속한다고 잘못 생각하기 때문에 통증의 정도를 축소하거나 아예 보고하지 않습니다.

가장 일반적인 원인은 근골격 장애에 있습니다. 그러나 많은 노인들은 만성 통증을 갖고 있는데 이는 여러 가지 원인에서 비롯될 수 있습니다.

노인들의 경우, 통증의 영향이 더욱 심각할 수 있습니다.

  • 만성 통증을 갖고 있는 노인들의 경우, 신체 기능이 떨어질 뿐만 아니라 타인에 대한 의존성이 커질 수 있습니다.

  • 이러한 노인들은 잠을 제대로 못 자고 기진맥진할 수 있습니다.

  • 또한 그들은 식욕을 상실하여 영양결핍에 빠질 수 있습니다.

  • 통증이 계속되면 타인과 대화를 나누는 것도 힘들어질뿐더러 외출조차 할 수 없게 됩니다. 그 결과, 노인들은 고립감과 우울감에 빠질 수 있습니다.

  • 통증이 계속되면 활동력이 저하될 수 있습니다. 활동이 부족하면 근력과 유연성을 상실할 수 있으며 일상적인 활동을 하기가 훨씬 더 어려워질 뿐만 아니라 넘어질 위험이 커지게 됩니다.

노인과 진통제

연령이 높은 노인들일수록 진통제 투여에 따른 부작용을 호소할 가능성이 젊은이들보다 더 높으며, 일부 부작용은 중증으로 나타날 가능성이 더 높습니다. 이러한 약물들은 체내에서 더 오랫동안 체류할 수 있으며 노인들일수록 이러한 약물에 대해 더욱 민감한 반응을 보일 수 있습니다. 많은 노인들은 여러 가지 약물을 복용하고 있기 때문에 어떤 약물이 진통제와 상호 작용할 가능성은 커지게 됩니다. 이러한 상호작용은 여러 약물 중 한 약물의 효과를 감소시키거나 부작용의 위험을 증가시킬 수 있습니다.

나이가 많은 노인들일수록 진통제 투여 후 부작용이 발생할 위험을 증가시키는 장애가 있을 확률이 더 높습니다.

이부프로펜 또는 나프록센과 같은 비스테로이드성 항염증제(NSAID)는 부작용이 있을 수 있습니다. 노인의 경우 여러 부작용에 대한 위험이 높으며, 특히 다른 질환을 여럿 앓고 있거나 고용량의 NSAID를 복용 중인 경우에 더욱 그러합니다. 예를 들어 노인은 심장 또는 혈관 (심혈관) 장애를 앓거나 심혈관 장애 위험 요소를 가질 가능성이 더 높습니다. 이러한 장애가 있거나 혹은 위험 요인이 있는 환자의 경우, NSAID 투여 시 심장 마비, 뇌졸중, 하지 혈액 응고 및 심부전이 발생할 위험이 커집니다.

NSAID가 신장을 손상시킬 수 있습니다. 노인에서 위험이 더 높은 것은 노화에 따라 신장의 기능이 떨어지는 경향이 있기 때문입니다. 신장 장애, 심부전, 또는 간 장애가 있는 환자에서도 위험이 더 높은데, 이 또한 노인들에서 흔합니다.

노인들은 NSAID를 복용할 때 소화관에서 궤양이나 출혈을 일으킬 가능성이 더 큽니다. 의사는 그러한 손상으로부터 소화관을 보호하는 데 도움이 되는 약물을 처방할 수 있습니다. 이러한 약물에는 양성자 펌프 억제제(오메프라졸 등)와 미소프로스톨이 포함됩니다. 노인이 NSAID를 복용하는 경우, 의사에게 알려야 하며 의사는 주기적으로 부작용을 평가합니다.

아편유사제는 노인에게 문제를 일으킬 가능성이 더 큰데, 이는 노인이 젊은 사람보다 이러한 약물에 더 민감한 것으로 보이기 때문입니다. 일부 노인들이 아편유사제를 단기간 복용하는 경우, 통증을 감소시키고 신체 기능을 향상시킬 수 있으나 정신 기능을 손상시킬 수 있으며 경우에 따라 혼동을 일으킬 수 있습니다. 또한 아편유사제는 낙상의 위험을 증가시키고 변비 및 요실금을 유발하는데, 이는 노인들에게 더 많은 문제를 일으키는 경향이 있습니다.

많은 노인들이 아편유사제 중독의 위험에 대해 당연히 우려하고 있습니다. 하지만 아편유사제를 처방된 대로 복용하고, 저용량을 처방받고, 아편유사제 사용을 한 명의 보건의료인이나 환자에게 통합 치료를 제공하는 보건의료인 한 팀이 모니터링하는 경우에는 위험이 낮습니다. 알코올, 아편유사제 또는 다른 약물에 본인이 중독된 적이 있거나 중독된 적이 있는 가까운 가족 구성원이 있는 경우, 위험이 더 높습니다.

특히 아편유사제 처방 시 부작용이 발생할 위험을 줄이기 위해 의사들은 노인들에게 먼저 저용량의 약물을 제공합니다. 필요한 경우, 약물 용량을 서서히 늘리게 되며 그에 따른 효과를 모니터링합니다. 또한 의사들은 노인들에게서 부작용이 발생할 가능성이 낮은 진통제를 선택합니다. 예를 들면, 아세트아미노펜은 염증이 없이 만성적인 경미한 통증 또는 중등도의 통증을 치료할 때 대체로 NSAID보다 더 선호되는 약물입니다. 몇몇 NSAID(인도메타신 및 케토롤락) 및 아편유사제(예: 펜타조신)들은 부작용 위험 때문에 대체로 노인들에게 투여하지 않습니다.

비약물 치료 및 간병인과 가족들의 지지는 때때로 노인들이 통증을 관리하고 진통제 투여 요구를 줄이는 데 도움이 될 수 있습니다.

통증 경로

손상으로 인한 통증은 몸 전체에 퍼져 있는 특수 통증 수용체에서 감지되기 시작합니다. 이러한 통증 수용체들은 통증 신호를 전기 충격으로 변환해 신경을 따라 척수로 전달해 최종적으로 뇌에까지 이 신호를 전달합니다. 때때로 통증 신호는 반사 반응을 유발합니다(반사궁: 뇌와 연결 없음을 참조할 것). 통증 신호가 척수에 도달하면 이 신호는 운동 신경을 따라 통증이 원래 감지된 부위로 즉시 복귀하며 이 때, 근육은 뇌의 명령을 받지 않고도 수축됩니다. 예를 들면, 우리 몸이 매우 뜨거운 어떤 물체에 무심코 닿을 때 우리는 즉시 그 물체에서 몸을 떼는 반응을 보입니다. 이러한 반사 반응은 영구적인 손상을 방지하는 데 도움이 됩니다. 통증 신호는 뇌에도 전달됩니다. 뇌가 통증 신호를 처리해 이를 통증으로 해석할 경우에만 우리 몸은 통증을 지각하게 됩니다.

통증 수용체와 그것의 신경 경로들은 신체 부위마다 차이가 있습니다. 이러한 이유 때문에 통증 감각은 손상의 유형 및 위치에 따라 차이가 있습니다. 예를 들면, 피부 속에 존재하는 통증 수용체들은 그 수가 많을 뿐만 아니라, 어떤 손상이 발생한 지점 및 손상을 일으킨 원인 물질이 예리한지(예: 칼에 베인 상처) 아니면 둔한지 여부(예: 압력, 열, 추위 또는 가려움)를 포함해 정확한 정보를 전달할 수 있는 것이 특징입니다. 이와는 대조적으로, 체내 기관(예: 장)의 통증 수용체들은 제한적이며 부정확합니다. 장에서 천공, 자상 또는 화상이 발생해도 통증 신호가 생성되지 않을 수 있습니다. 그러나 장 조직이 늘어나거나 압력을 받으면 심한 장 통증이 발생할 수 있으며, 심지어 장기 내에 갇힌 기포처럼 비교적 무해한 물질로도 그러한 통증이 발생할 수 있습니다. 뇌는 장내 통증의 정확한 원인을 식별할 수 없는데, 이러한 통증은 발생 지점을 파악하기가 어려우며 넓은 영역에 걸쳐 감지될 수 있습니다.

반사궁: 뇌와 연결 없음

반사궁은 무릎 반사와 같은 신경 반사가 따라가는 경로입니다.

  • 1. 무릎을 두드리면 감각 수용체가 자극되어 신경 신호가 발생합니다. 이 신호는 신경을 따라 척수까지 이동합니다.

  • 2. 이 신호는 척수에 감각 신경부터 운동 신경까지 전송합니다.

  • 3. 운동 신경은 허벅지에 있는 근육에 신호를 다시 전송합니다.

  • 4. 그러면 근육이 수축하여 하지가 위로 움직입니다.

  • 5. 모든 반사가 뇌와 관계 없이 발생합니다.

반사궁: 뇌와 연결 없음

몸의 한 부위에서 감지된 통증은 때때로 문제가 발생한 지점을 정확히 나타내지 않는데, 그 이유는 통증이 우리 몸의 또 다른 부위와 연관되기 때문입니다. 연관 통증이 나타나는 이유는 우리 몸의 몇몇 부위로부터 발생한 신호들이 척수 및 뇌에 있는 동일한 신경 경로를 통과하는 경우가 많기 때문입니다. 예를 들면, 심장마비로 인해 발생한 통증은 목, 턱, 팔 또는 복부에서 느껴질 수 있습니다. 담낭 발작으로 인해 발생한 통증은 어깨 뒤쪽에서 느껴질 수 있습니다.

연관 통증이란 무엇입니까?

몸의 한 부위에서 감지된 통증이 항상 문제가 발생한 지점을 나타내는 것은 아니며, 그 이유는 해당 통증이 또 다른 부위와 연관될 수 있기 때문입니다. 예를 들면, 심장마비로 인해 발생한 통증은 마치 팔에서 발생한 통증처럼 느껴질 수 있는데, 그 이유는 심장과 팔을 출처로 한 감각 정보가 척수 내 동일한 신경 경로로 이동하기 때문입니다.

연관 통증이란 무엇입니까?

급성 통증과 만성 통증의 비교

통증은 급성 또는 만성으로 나타날 수 있습니다. 급성 통증은 갑자기 나타나기 시작하며 대체로 오래 지속되지 않는 것이 특징입니다(며칠, 몇 주, 또는 몇 개월). 만성 통증은 수개월 또는 수년간 지속됩니다.

중증의 급성 통증은 불안, 빠른 심박수, 호흡률 증가, 혈압 상승, 땀흘림 및 동공 확장 등을 유발할 수 있습니다. 대체로 만성 통증은 이러한 효과를 나타내지 않으며 다만 우울증, 수면 방해, 기력 감퇴, 식욕 부진, 체중 감소, 성욕 감퇴 및 활동에 대한 흥미 상실 등 여러 가지 문제들을 야기할 수 있습니다.

원인들

통증 유형에 따라 원인이 다를 수 있습니다.

침해성 통증은 통증 수용체의 자극에 기인합니다. 이러한 통증은 체조직 손상으로 인해 발생합니다. 대부분의 통증, 특히 급성 통증은 침해성 통증입니다.

신경병성 통증은 뇌 또는 척수(중추신경계)나 뇌 및 척수 외부의 신경(말초신경계)의 손상 또는 기능 장애에 기인합니다. 이러한 통증은 다음의 경우에 발생할 수 있습니다.

침해성 통증이나 신경병성 통증 또는 둘 다 급성 또는 만성 통증과 관련이 있을 수 있습니다. 예를 들어, 만성 허리 통증과 대부분의 암 통증은 주로 통증 수용체의 지속적인 자극(침해성 통증)에 의해 유발됩니다. 하지만 이러한 장애에서의 통증은 신경 손상(신경병성 통증)으로 인해 발생할 수도 있습니다.

심리적 요인도 통증에 기여할 수 있습니다. 심리적 요인은 주로 사람들이 통증을 느끼는 방법 및 그 강도에 영향을 미치나, 이러한 요인은 거의 통증의 유일한 원인이 아닙니다.

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