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Dermatitis atópica (eccema)

Por

Mercedes E. Gonzalez

, MD, University of Miami Miller School of Medicine

Última revisión completa mar. 2018
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Datos clave
NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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La dermatitis atópica (denominada habitualmente eczema) es una inflamación crónica y pruriginosa de las capas superficiales de la piel, que suele afectar a personas con rinitis alérgica (fiebre del heno) o asma, o que tienen familiares con estas enfermedades.

  • La dermatitis atópica es muy frecuente, en especial en los países desarrollados y en las personas con tendencia a desarrollar alergias.

  • En algunos lactantes aparecen erupciones rojas, exudativas y costrosas en la cara, el cuero cabelludo, las manos, los brazos, los pies o las piernas.

  • Los niños mayores y los adultos tienden a presentar una o pocas lesiones, por lo general en las manos, la parte superior de los brazos, la parte anterior de los codos o detrás de las rodillas.

  • El diagnóstico se basa en el aspecto de la erupción y los antecedentes familiares.

  • El tratamiento consiste en mantener la piel húmeda, evitar los desencadenantes, aplicar corticoesteroides en la piel y, algunas veces, el empeo de terapia con luz ultravioleta o fármacos moduladores del sistema inmunológico.

(Véase también Introducción a la dermatitis.)

La dermatitis atópica es una de las enfermedades cutáneas más frecuentes, sobre todo en zonas urbanas y en países desarrollados, y afecta aproximadamente a un 20% de los niños o adolescentes y a entre un 1 y un 3% de los adultos en los países desarrollados. La mayoría de las personas desarrollan la enfermedad antes de los 5 años, y muchas personas la desarrollan antes de alcanzar 1 año de edad. La dermatitis atópica desarrollada durante la infancia con frecuencia desaparece o disminuye en gran medida en la edad adulta.

No se sabe cuál es la causa de la dermatitis atópica, pero es en cierto modo genética, y suele darse en miembros de la misma familia, junto con el asma y la fiebre del heno. La dermatitis atópica no es una alergia a una sustancia en particular, pero tener dermatitis atópica aumenta la probabilidad de desarrollar también asma y fiebre del heno (lo que los médicos llaman una tríada atópica). La dermatitis atópica no es contagiosa.

Los brotes de dermatitis atópica pueden desencadenarse a partir de muchas situaciones, como el estrés emocional, los cambios de temperatura o de humedad, la presencia de la bacteria Staphylococcus aureus en la piel, determinadas partículas transportadas por el aire (como ácaros del polvo, hongos y caspa de animales), algunos productos para el cuidado de la piel (como cosméticos, fragancias, jabones fuertes), el sudor y el contacto con prendas de vestir irritantes (en especial las de lana). En algunos lactantes, las alergias a ciertos alimentos pueden provocarles dermatitis atópica.

Síntomas

La dermatitis atópica comienza por lo general en lactantes (por lo general menores de 4 meses de edad).

En la fase temprana (aguda), aparecen áreas rojas, supurantes y con costras; algunas veces también aparecen ampollas. Esta fase dura entre 1 y 2 meses.

En el fase crónica (tardía), el hecho de rascarse y frotarse crea áreas que aparecen secas y liquenificadas.

En los lactantes, las erupciones cutáneas se extienden hacia el cuello, el cuero cabelludo, las manos, los brazos, los pies y las piernas. Pueden verse afectadas grandes superficies del cuerpo.

Los niños mayores y los adultos desarrollan a menudo una erupción que suele aparecer (y reaparecer) únicamente en un lugar o en unas zonas muy concretas, en especial en la parte anterior del cuello, los pliegues internos de los codos y la zona situada detrás de las rodillas.

Si bien el color, la intensidad y la localización de la erupción pueden variar, siempre produce prurito, En los niños mayores y en los adultos, el síntoma principal es un prurito intenso que puede llevar a un rascado incontrolable, el cual activa un ciclo de prurito-rascado-prurito que empeora el problema. Rascarse continuamente provoca el engrosamiento de la piel (liquenificación).

Complicaciones

El rascado y el frotamiento de la piel pueden erosionarla, y permitir así la penetración de bacterias que causan infecciones de la piel, de los tejidos situados bajo la piel y de los ganglios linfáticos circundantes. También puede desarrollarse inflamación generalizada y descamación de la piel (dermatitis exfoliativa).

En personas afectadas por dermatitis atópica, la infección por el virus del herpes simple, que normalmente afecta a una pequeña zona con diminutas ampollas (vesículas) ligeramente dolorosas, puede provocar una enfermedad grave con dermatitis extensa, formación de ampollas y fiebre alta (eccema herpético).

Las personas con dermatitis atópica también pueden desarrollar infecciones cutáneas víricas (como verrugas comunes y molusco contagioso) y fúngicas.

Las personas que han tenido dermatitis atópica durante mucho tiempo pueden desarrollar opacidad del cristalino del ojo (cataratas) entre los 20 y los 40 años.

Diagnóstico

  • El aspecto de la erupción y los antecedentes familiares.

  • A veces análisis cutáneos o de sangre

El diagnóstico de la dermatitis atópica se basa en el aspecto típico de la erupción y a menudo en si existen alergias en la familia.

En algunas ocasiones el médico realiza pruebas de punción cutánea, pruebas de parche o análisis de sangre (prueba de radioalergoadsorción, RAST) para determinar qué sustancias pueden estar provocando los ataques.

Pronóstico

La dermatitis atópica suele reducir su intensidad cuando los niños tienen 5 años. Sin embargo, los brotes son comunes en la adolescencia y en la edad adulta. Las niñas, así como las personas que desarrollaron dermatitis atópica a una edad temprana, quienes tienen una enfermedad grave, antecedentes familiares y rinitis o asma son más propensos a sufrir dermatitis atópica durante un periodo prolongado. Incluso en estas personas, sin embargo, la dermatitis atópica con frecuencia desaparece o disminuye de forma significativa al alcanzar la edad adulta. Dado que los síntomas de la dermatitis atópica son visibles y a veces incapacitantes, los niños pueden desarrollar problemas emocionales a largo plazo, ya que se enfrentan al reto de vivir con la enfermedad durante sus años de desarrollo.

Prevención

Puede prevenirse la erupción evitando el contacto con sustancias que se sabe que irritan la piel, o alimentos a los cuales se es sensible.

Medidas para reducir la exposición a los desencadenantes domésticos más habituales:

  • Uso de almohadas de fibra sintética y fundas de colchón impermeables

  • Lavado de la ropa de cama en agua caliente

  • Retirada de muebles tapizados, peluches, alfombras y animales domésticos (para reducir los ácaros del polvo y la caspa de animales)

  • Uso de bombas de circulación de aire equipadas con filtros de aire de alto rendimiento en el dormitorio y las zonas de la casa ocupadas con más frecuencia

  • Uso de deshumidificadores en sótanos y otros espacios húmedos y mal aireados (para reducir el moho)

  • Aplicar el antibiótico mupirocina dentro de las fosas nasales y tomar baños con blanqueador diluido para disminuir el número de S. aureus en la piel, lo que disminuye la gravedad de la dermatitis atópica

Se debe intentar disminuir el estrés emocional.

Tratamiento

  • Medidas para aliviar el prurito (picor)

  • A veces, corticoesteroides, fármacos moduladores del sistema inmunológico o terapia con luz ultravioleta

No existe cura, pero el prurito se alivia con fármacos tópicos o con medicamentos por vía oral. Los tratamientos del picor por lo general se pueden administrar en casa, pero las personas con dermatitis exfoliativa, celulitis, o eccema herpético pueden requerir hospitalización.

Son útiles ciertas medidas para cuidar la piel:

  • El empleo de sustitutos de jabón en lugar de jabón normal

  • Mantener la piel húmeda, ya sea con cremas hidratantes comerciales o con vaselina, después de la exposición al agua

  • Aplicación de las cremas hidratantes inmediatamente después del baño, mientras la piel está húmeda.

  • Bañarse sólo una vez al día

  • Bañarse en agua en la que se ha diluido harina de avena coloidal

  • Palmear suavemente la piel para secarla después del baño, en lugar de frotarla

Los padres tienen que cortar bien las uñas de los niños para minimizar el rascado y reducir así el riesgo de infección. Si se produce una infección en la piel, se pueden administrar antibióticos por vía oral, aplicados sobre la piel o ambos.

El tratamiento específico consiste en la aplicación de una pomada o crema con corticoesteroides. Para limitar el uso de corticoesteroides en las personas tratadas durante largos periodos (ya que su uso prolongado puede llevar a un adelgazamiento de la piel), algunas veces los médicos reemplazan los corticoesteroides por vaselina o por tratamientos para el eczema sin corticoesteroides durante una semana o más. Las pomadas o cremas que contienen un fármaco modulador del sistema inmunitario, como tacrolimús o pimecrolimús, también son eficaces y limitan la necesidad del uso de corticoesteroides a largo plazo. A veces se prescriben primero estos fármacos (por ejemplo, posiblemente pomada de crisaborol).

La fototerapia (exposición a la luz ultravioleta) puede ser eficaz, en especial la terapia en la que se emplea luz ultravioleta B de banda estrecha.

Para casos graves resultan útiles las envolturas húmedas (corticoesteroides o inmunomoduladores aplicados sobre la piel húmeda, envueltos con una capa húmeda y luego una capa seca). Además, el sistema inmunológico se puede deprimir con ciclosporina, azatioprina o micofenolato de mofetilo tomados por vía oral, o con inyecciones de sustancias biológicas como dupilumab.

El eccema herpético se trata con el fármaco antivírico aciclovir.

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