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Introducción a los trastornos de ansiedad en niños y los adolescentes

Por

Josephine Elia

, MD, Nemours/A.I. duPont Hospital for Children

Revisado/Modificado may. 2023
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Datos clave

Los trastornos de ansiedad se caracterizan por miedo, preocupaciones y temores que perjudican gravemente el funcionamiento y que son desproporcionados en relación con las circunstancias.

  • Existen muchos tipos de trastornos de ansiedad, que se distinguen por su enfoque principal en el miedo, la preocupación o el temor.

  • Por lo general, en los niños se manifiesta como una negativa a ir a la escuela, a menudo recurriendo a síntomas orgánicos, como el dolor de estómago, para justificar dicha negativa.

  • Los médicos generalmente basan su diagnóstico en los síntomas, pero a veces realizan pruebas para descartar otros trastornos que causan síntomas orgánicos similares a los causados por la ansiedad.

  • La terapia conductual es a menudo suficiente, pero si la ansiedad es grave, puede ser necesario el tratamiento farmacológico.

Todos los niños se sienten ansiosos en un momento u otro. Por ejemplo, los niños de entre 3 y 4 años tienen frecuentemente miedo a la oscuridad o a los monstruos. Los niños mayores y los adolescentes pueden sentirse ansiosos cuando tienen que explicar un texto delante de sus compañeros. Estos miedos y ansiedades no son signo de un trastorno. Sin embargo, si los niños se sienten tan ansiosos que no pueden funcionar bien o se sienten muy afectados, es posible que tengan un trastorno de ansiedad. Los estudios muestran que alrededor del 3% de los niños de 6 años, el 5% de los adolescentes varones y el 10% de las adolescentes mujeres sufren trastornos de ansiedad. En etapas posteriores de la vida, los niños con un trastorno de ansiedad tienen un mayor riesgo de depresión Depresión y trastorno de desregulación disruptiva del estado de ánimo en niños y adolescentes La depresión consiste en un sentimiento de tristeza (o, en niños y adolescentes, irritabilidad), y/o pérdida de interés en las actividades. En la depresión mayor, estos síntomas duran 2 semanas... obtenga más información , comportamiento suicida Comportamiento suicida en niños y adolescentes El comportamiento suicida es una acción destinada a lastimarse uno mismo e incluye los gestos de suicidio, los intentos de suicidio y el suicidio consumado. En la ideación suicida existen pensamientos... obtenga más información , consumo de alcohol Hepatopatía alcohólica La hepatopatía alcohólica es la lesión del hígado causada por el consumo excesivo de alcohol durante mucho tiempo. En general, la cantidad de alcohol consumida (cuánto, con qué frecuencia y... obtenga más información Hepatopatía alcohólica , trastornos por consumo de sustancias Introducción a los trastornos relacionados con sustancias o drogas Los medicamentos y otras sustancias, ya sean utilizados con fines médicos legítimos, como un hábito (por ejemplo, la cafeína) o de forma recreativa, constituyen una parte integral de la vida... obtenga más información y dificultades académicas Trastornos del aprendizaje y del desarrollo .

La tendencia a ser ansioso puede ser hereditaria. Unos padres ansiosos suelen tener niños ansiosos.

Los trastornos de ansiedad incluyen

Durante la pandemia del COVID-19, los síntomas de ansiedad en los jóvenes se duplicaron, especialmente entre las chicas. Las visitas de salud mental para la ansiedad también aumentaron. Después de controlar el sexo, la edad y los síntomas de ansiedad pre-COVID, se descubrió que los factores siguientes eran predictores significativos de los síntomas de ansiedad por COVID-19 en niños:

  • Mala conexión con el cuidador

  • Trastornos del sueño

  • Altas cantidades de tiempo frente a la pantalla

Síntomas

Algunos niños hablan específicamente sobre su ansiedad. Por ejemplo, pueden decir «Me preocupa no volver a verte de nuevo» (ansiedad por separación) o «Estoy preocupado porque todos los niños se reirán de mí» (trastorno de ansiedad social). Sin embargo, la mayoría de los niños se quejan de síntomas orgánicos, como dolor de estómago. Estos niños suelen decir la verdad, porque la ansiedad causa con frecuencia molestias gástricas, náuseas, dolores de cabeza y problemas para dormir en los niños.

Muchos niños que sufren un trastorno de ansiedad continúan padeciéndolo en la edad adulta. Sin embargo, con un tratamiento temprano, muchos niños aprenden cómo controlar la ansiedad.

Diagnóstico

  • Una visita al médico o a un especialista en salud del comportamiento

  • A veces, cuestionarios sobre los síntomas

  • A veces, observar el comportamiento del niño

  • Pruebas para detectar otras causas de los síntomas

Los médicos suelen diagnosticar un trastorno de ansiedad por el relato típico de los síntomas que refiere el niño o sus padres. El médico también hablará con el niño y puede observar sus actividades o pedirle que rellene un cuestionario especializado.

Algunos síntomas que puede causar la ansiedad también pueden tener su origen en un problema médico, de modo que se pueden solicitar pruebas para detectar trastornos físicos antes de considerar un trastorno de ansiedad.

Tratamiento

  • Terapia conductual

  • A veces medicaciones

Una de las formas de terapia que a menudo es eficaz es la denominada terapia cognitivo-conductual (TCC). La TCC es una forma estructurada de terapia de conversación a corto plazo diseñada para ayudar a las personas a identificar y a continuación desafiar los patrones de pensamiento negativos con el fin de poder lidiar las situaciones difíciles de manera más efectiva.

Otro enfoque se denomina terapia de exposición. Los terapeutas exponen al niño a la situación que le desencadena ansiedad y le ayudan a mantenerse en esa situación y sentirse cómodo. Así, el niño se desensibiliza gradualmente y su nivel de ansiedad desciende. Si es posible, suele ser positivo tratar la ansiedad de los padres al mismo tiempo.

Si la ansiedad es grave, se pueden usar fármacos. Un tipo de antidepresivos, llamados inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS) Inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS) Agomelatina, un nuevo tipo de antidepresivo, es un posible tratamiento para los episodios depresivos mayores. Se pueden indicar varios tipos de medicamentos para tratar la depresión: Inhibidores... obtenga más información , como la fluoxetina o la sertralina, suele ser la primera elección si el tratamiento farmacológico se necesita durante mucho tiempo. La mayoría de los niños pueden tomar ISRS sin ningún problema. Sin embargo, algunos niños presentan malestar estomacal, diarrea, insomnio o aumento de peso. Algunos se vuelven inquietos o más impulsivos. Ha surgido preocupación por el hecho de que los antidepresivos aumentan ligeramente el riesgo de pensamientos suicidas en niños y adolescentes (véase Fármacos antidepresivos y suicidio Fármacos antidepresivos y suicidio La depresión consiste en un sentimiento de tristeza (o, en niños y adolescentes, irritabilidad), y/o pérdida de interés en las actividades. En la depresión mayor, estos síntomas duran 2 semanas... obtenga más información ).

Si el tratamiento farmacológico se necesita sólo durante un breve período de tiempo (por ejemplo, porque el niño está muy ansioso antes de un procedimiento médico), se suelen administrar benzodiazepinas, un tipo de sedante.

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: VER VERSIÓN PROFESIONAL
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