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Introducción a las infecciones parasitarias

Por

Chelsea Marie

, PhD, University of Virginia;


William A. Petri, Jr

, MD, PhD, University of Virginia School of Medicine

Revisado médicamente jun. 2021
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Un parásito es un microorganismo que vive sobre otro organismo (llamado huésped) o en su interior y se beneficia (por ejemplo, obteniendo nutrientes) del huésped a cargo de este. Aunque esta definición en realidad se aplica a muchos microbios, incluidas bacterias, hongos y virus, los médicos usan el término "parásitos" para referirse a

  • Las infecciones parasitarias son más frecuentes en zonas rurales o en vías de desarrollo que en zonas desarrolladas.

  • En zonas desarrolladas, estas infecciones pueden darse en personas inmigrantes, en viajeros que vuelven a su hogar o en personas con un sistema inmunitario debilitado.

  • Los parásitos suelen penetrar en el organismo por la boca o la piel.

  • Los médicos diagnostican la infección examinando muestras de sangre, heces, orina, esputos u otros tejidos infectados, o bien enviándolas al laboratorio para su análisis.

  • A quienes viajan a zonas donde alimentos, bebidas y agua pueden estar contaminados se les recomienda cocinarlos, hervirlos, pelarlos o no consumirlos.

  • Se dispone de medicamentos para el tratamiento de la mayoría de las infecciones por parásitos.

La mayoría de las infecciones parasitarias son más frecuentes en las zonas tropicales y subtropicales y los parásitos intestinales suelen estar vinculados a zonas con condiciones sanitarias insuficientes. Es posible que una persona que visite estas áreas adquiera una infección parasitaria de modo inadvertido y, a su regreso, el médico no diagnostique correctamente la infección. En Estados Unidos y otros países industrializados, las infecciones parasitarias tienden a afectar principalmente a inmigrantes, viajeros internacionales y personas con el sistema inmunológico Introducción al sistema inmunitario El sistema inmunitario defiende al organismo frente a la invasión de sustancias extrañas o peligrosas. Tales invasores pueden ser Microorganismos (comúnmente llamados gérmenes, como las bacterias... obtenga más información debilitado (como las que sufren sida Infección por el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) La infección por el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) es un trastorno vírico que, progresivamente, destruye ciertos glóbulos blancos (leucocitos) y puede causar el síndrome de inmunodeficiencia... obtenga más información Infección por el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) o toman fármacos inhibidores del sistema inmunológico, denominados inmunodepresores). Las infecciones parasitarias pueden surgir en lugares con condiciones sanitarias deficientes y prácticas no higiénicas (como ocurre en algunos hospitales psiquiátricos y centros de día).

Transmisión de parásitos

Los parásitos suelen penetrar en el organismo a través de la

  • Boca

  • Piel

Los que entran por la boca son deglutidos y pueden permanecer en el intestino o penetrar por la pared intestinal invadiendo otros órganos, y A menudo, los parásitos penetran en la boca a través de la transmisión fecal-oral Transmisión fecal-oral de parásitos Un parásito es un microorganismo que vive sobre otro organismo (llamado huésped) o en su interior y se beneficia (por ejemplo, obteniendo nutrientes) del huésped a cargo de este. Aunque esta... obtenga más información .

Algunos parásitos penetran directamente a través de la piel. Otros se transmiten por las picaduras de insectos.

En raras ocasiones, los parásitos se propagan a través de transfusiones sanguíneas, en órganos trasplantados, a través de punciones con una aguja usada previamente por una persona infectada o desde una mujer embarazada a su feto.

Otros microorganismos infecciosos, como ciertos virus y bacterias, también se transmiten por estos mismos métodos.

Transmisión fecal-oral de parásitos

La transmisión fecal-oral es una forma común de contraer un parásito. Fecal se refiere a las heces o materia fecal y oral se refiere a la boca, incluyendo las cosas que se introducen en la boca. La infección que se transmite a través de la vía fecal-oral se contrae cuando una persona, de alguna manera, ingiere algo contaminado con heces de otra persona o de un animal (como un perro o un gato) infectados. Muchos parásitos invaden el tubo digestivo de las personas o residen en éste. Por lo tanto, los parásitos o sus huevos están a menudo presentes en sus heces.

Las personas infectadas a menudo contagian su infección cuando no se lavan las manos adecuadamente después de usar el baño. Debido a que sus manos están contaminadas, todo lo que tocan después puede estar contaminado con parásitos (o con bacterias o virus que causan trastornos del tubo digestivo). Si la persona toca alimentos con las manos contaminadas (por ejemplo en restaurantes, tiendas de alimentación o en su propio hogar), estos se pueden contaminar. Y cualquier persona que se coma esos alimentos puede contraer la infección.

La ingestión no implica solo alimentos. Por ejemplo, si una persona con manos contaminadas toca un objeto, como una puerta del baño, la puerta se puede contaminar. Otra persona que toca la puerta contaminada y luego se toca la boca con los dedos se puede infectar a través de la vía fecal-oral.

La infección se puede transmitir a través de la vía fecal-oral de otras formas, entre las cuales se encuentran

  • Beber agua contaminada con aguas residuales sin tratar (en zonas con malas condiciones sanitarias)

  • Comer mariscos crudos (como ostras y almejas) que han sido cultivados en agua contaminada

  • Comer frutas crudas o verduras lavadas con agua contaminada

  • Participar en actividad sexual que implique contacto entre la boca y el ano

  • Nadar en piscinas que no han sido adecuadamente desinfectadas o en lagos o zonas marítimas que están contaminadas con aguas residuales

Transmisión de parásitos a través de la piel

Algunos parásitos viven dentro del cuerpo y entran a través de la piel. Es posible que

  • Hayan entrado directamente a través de la piel tras perforarla

  • Se hayan introducido a través de la picadura de un insecto infectado

Diagnostico de las infecciones parasitarias

  • Análisis de laboratorio de muestras de sangre, heces, orina, piel o esputo (flema)

Los médicos sospechan una infección parasitaria en personas que presenten los síntomas característicos y que vivan en un área (o hayan viajado a ella) donde la sanidad sea deficiente o donde se sepa que existe dicha infección.

Se requieren analíticas de los especímenes, incluyendo pruebas específicas para identificar proteínas liberadas por el parásito (pruebas de antígeno) o material genético procedente del parásito (ADN). Se pueden utilizar muestras de sangre, heces, orina, piel o esputo, dependiendo del parásito que se esté buscando.

Los médicos pueden analizar muestras de sangre para detectar anticuerpos contra el parásito. Los anticuerpos Anticuerpos Una de las líneas de defensa del cuerpo ( sistema inmunológico) está formada por glóbulos blancos (leucocitos) que se desplazan por el torrente circulatorio y penetran en los tejidos con el... obtenga más información Anticuerpos son proteínas producidas por el sistema inmunológico para ayudar a defender al cuerpo de un ataque concreto, incluyendo un ataque parasitario.

El médico también toma una muestra de tejido que pueda contener el parásito. Por ejemplo, puede realizarse una biopsia para obtener una muestra de tejido intestinal u otro tejido infectado. También se toma en algunos casos una muestra de piel. Para encontrar el parásito, suelen ser necesarias varias muestras y múltiples análisis.

Identificación de parásitos en el tubo digestivo

Si los parásitos residen en el tubo digestivo, el parásito o sus huevos o quistes (una forma inactiva y resistente del parásito) pueden detectarse en la observación al microscopio de una muestra de heces, o bien pueden identificarse al analizar las heces en busca de proteínas excretadas por el parásito o materiales genéticos liberados por este. No deben tomarse antibióticos, laxantes ni antiácidos hasta que la muestra de heces haya sido recogida, ya que estos fármacos reducen de forma notable el número de parásitos y hacen más difícil o imposible su detección al examinar una muestra fecal.

Prevención de las infecciones parasitarias

En general, las medidas que contribuyen a prevenir la infección por parásitos consisten en

  • Una buena higiene personal

  • Evitar las picaduras de insectos

  • Evitar el contacto con agua o suelo contaminados

Muchas medidas preventivas son razonables en todas partes, pero algunas son más importantes en áreas específicas. Los centros para la prevención y el control de enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention, Travelers' Health page) proporcionan información acerca de las precauciones necesarias en cada zona concreta.

Prevención de parásitos adquiridos por vía oral

Se debe ser especialmente cuidadoso cuando se viaja a zonas donde los métodos de saneamiento son cuestionables. Además, es importante pensar qué es lo que se está comiendo o bebiendo antes de consumirlo y asegurarse de que el alimento está cocinado de forma adecuada y de que el agua no está contaminada. Por ejemplo, se debe evitar beber de los lagos y arroyos, así como tragar agua cuando se utilizan piscinas o parques acuáticos. Incluso el agua que se ve fresca y limpia puede contener parásitos, por lo que no se debe usar la apariencia del agua para juzgar su inocuidad para beber.

A quienes viajan a zonas donde alimentos, bebidas y agua pueden estar contaminados por parásitos, pueden serles muy útiles los consejos siguientes

  • Evitar el consumo de agua del grifo

  • "Cocinar, hervir, pelar o olvidarse"

Debido a que algunos parásitos sobreviven a la congelación, los cubitos de hielo a veces pueden transmitir la enfermedad, a menos que estén hechos con agua purificada.

El lavado de manos exhaustivo utilizando agua y jabón es muy importante. Las personas que preparan alimentos para otros (por ejemplo, los trabajadores de un restaurante) deben tener especial cuidado al lavarse las manos, ya que pueden transmitir la infección a muchas personas. Lavarse las manos es importante en las siguientes situaciones:

  • Después de usar del inodoro

  • Después de cambiar los pañales de un bebé o de limpiar a un niño que ha utilizado el inodoro

  • Antes, durante y después de cocinar o manipular los alimentos

  • Antes de comer alimentos

  • Antes y después de atender a una persona que está enferma

  • Antes y después de tratar un corte o una herida

  • Después de tocar un animal o sus residuos

Prevención de la adquisición de parásitos a través de la piel

Para conocer las precauciones que deben tomarse en cada país en concreto, se debe consultar la página web Travelers' Health page (página sobre la salud del viajero) de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

Las medidas que contribuyen a la protección frente a las picaduras de insectos consisten en:

  • Usar insecticidas (permetrina o piretrina) en aerosol, tanto en sus hogares como en las zonas contiguas

  • Colocar pantallas en puertas y ventanas

  • Colocar mosquiteras con permetrina o con piretrina sobre las camas

  • Aplicar repelentes de insectos que contengan DEET (dietiltoluamida) en las zonas de la piel expuestas

  • Se deben usar pantalones largos y camisas de manga larga, en particular entre el anochecer y el alba, para protegerse de las picaduras de insectos.

  • Si es probable que la exposición a insectos sea prolongada o que haya muchos insectos involucrados, aplicar permetrina sobre la ropa antes de usarla

Tratamiento de las infecciones parasitarias

  • Fármacos antiparasitarios

Algunas infecciones parasitarias no precisan tratamiento porque remiten por sí solas.

Algunos fármacos (fármacos antiparasitarios) están especialmente diseñados para eliminar parásitos o, en el caso de algunas infecciones por gusanos, reducir el número de los mismos para que los síntomas desaparezcan. Además, ciertos antibióticos y fármacos antifúngicos son eficaces contra algunas infecciones parasitarias.

No existe un único fármaco eficaz contra todos los parásitos. Para algunas infecciones parasitarias, ningún fármaco es eficaz.

Más información

El siguiente es un recurso en inglés que puede ser útil. Tenga en cuenta que el MANUAL no se hace responsable del contenido de este recurso.

  • Travelers' Health: (Salud del Viajero): Información para los viajeros ofrecida por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC por sus siglas en inglés) sobre consejos para los viajes, enfermedades en diversas regiones y recomendaciones de vacunas y medicamentos

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: VER VERSIÓN PROFESIONAL
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