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Angioedema

Por

Peter J. Delves

, PhD, University College London, London, UK

Última revisión completa jul. 2019
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Datos clave
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El angioedema es la hinchazón de zonas más extensas de tejido subcutáneo, que a veces afecta a la cara y a la garganta.

  • Puede ser una reacción a un fármaco o una otra sustancia (desencadenante), un trastorno hereditario, una complicación poco frecuente del cáncer o un trastorno inmunitario, aunque a veces no se logra determinar la causa.

  • Puede consistir en hinchazón en la cara, en la garganta, en el tubo digestivo y en las vías respiratorias.

  • Los antihistamínicos contribuyen a aliviar los síntomas leves, pero si el angioedema provoca dificultad para tragar o para respirar, es necesario administrar un tratamiento de urgencia.

El angioedema suele estar acompañado de urticaria, que produce prurito. Tanto la urticaria como el angioedema provocan hinchazón, pero en el angioedema la hinchazón es más profunda (bajo la piel) de lo que lo es en la urticaria, y es posible que no cause prurito.

Existen formas raras hereditarias o adquiridas del angioedema. Estas formas tienen su origen en una carencia o una disfunción de una sustancia llamada inhibidor de C1, que forma parte del sistema inmunológico. El angioedema hereditario y el angioedema adquirido se asemejan al angioedema causado por una reacción alérgica. Sin embargo, no existe urticaria y la causa es distinta.

El angioedema puede ser agudo o crónico.

Angioedema agudo

El angioedema agudo se desarrolla repentinamente después de la exposición a un factor desencadenante.

Los desencadenantes frecuentes son

  • Muchos medicamentos, como la aspirina (ácido acetilsalicílico), otros antiinflamatorios no esteroideos (AINE), inhibidores de la enzima convertidora de la angiotensina (IECA) y ciertos opioides (llamados opiáceos), como la morfina y la codeína

  • Picaduras o mordeduras de insectos

  • Inyecciones antialérgicas (inmunoterapia alergénica)

  • Ciertos alimentos, sobre todo huevos, pescado, marisco, frutos secos y fruta

En ocasiones, el angioedema sin urticaria está causado por los inhibidores de ECA, que se administran para tratar la hipertensión arterial y la insuficiencia cardíaca. Cuando la causa son los inhibidores de la ECA, las zonas afectadas con mayor frecuencia son la cara y las vías respiratorias superiores, aunque también puede verse afectado el intestino.

Comer algunos alimentos, incluso en cantidades mínimas, puede provocar un angioedema repentino. Pero otros alimentos (como las fresas) solo producen estas reacciones después de comer cantidades grandes.

Además, a veces, el angioedema aparece tras administrar un medio de contraste radiopaco en el transcurso de una prueba de diagnóstico por la imagen.

Angioedema crónico

El angioedema puede ser crónico y recidivar al cabo de algunas semanas o de algunos meses. La causa suele ser desconocida, pero puede ser el consumo habitual e involuntario de una sustancia determinada, por ejemplo, la penicilina en la leche o un conservante o un colorante alimentarios. Tomar ciertos medicamentos, como la aspirina (ácido acetilsalicílico), otros AINE o los opiáceos, también puede causar angioedema crónico.

El angioedema crónico que se presenta sin urticaria puede ser un angioedema hereditario o adquirido.

Sin embargo, por lo general, cuando el angioedema se repite (con o sin urticaria), no se logra determinar la causa específica, lo que se denomina angioedema idiopático.

Síntomas

En el angioedema, la hinchazón puede no ser igual en ambos lados del cuerpo y puede resultar levemente dolorosa. Puede afectar la parte posterior de las manos o los pies, los párpados, la lengua, la cara, los labios o los genitales. Algunas veces se hinchan las membranas que recubren interiormente la boca, la garganta y las vías respiratorias, lo que dificulta la respiración y la deglución.

En ocasiones, el tubo digestivo también se ve afectado, lo que da lugar a náuseas, vómitos, dolor abdominal de tipo cólico o diarrea.

Muchas personas también padecen urticaria. La urticaria suele empezar con prurito. De modo característico, los brotes de urticaria son intermitentes. Las máculas pueden permanecer durante varias horas y luego desaparecer, y, después, volver a aparecer en otro sitio. Cuando desaparecen, la piel presenta un aspecto totalmente normal.

Las personas afectadas pueden presentar una reacción anafiláctica (una reacción alérgica repentina, generalizada y a veces potencialmente mortal). La presión arterial puede ser peligrosamente baja (choque).

Imágenes del angioedema

Diagnóstico

  • Evaluación médica

Si aparece angioedema se debe acudir al médico de inmediato. Si la causa es una picadura de abeja, se puede obtener información sobre el tratamiento a seguir en caso de que se produzca otra picadura de abeja.

La causa del angioedema suele ser obvia y no suele ser necesario realizar pruebas complementarias porque la reacción remite y no se repite.

Si el angioedema recidiva y no se conoce la causa, se pregunta a la persona afectada por todos los fármacos que toma y por toda la comida y toda la bebida que consume. Si sigue sin identificarse la causa, sobre todo si no aparece urticaria o si hay familiares con angioedema, se pueden realizar pruebas para detectar posibles tipos hereditarios o adquiridos de angioedema.

Tratamiento

  • Antihistamínicos

  • Corticoesteroides

  • Algunas veces, plasma fresco congelado, ecallantida o inhibidor de C1 purificado

  • A veces, epinefrina (epinefrina [adrenalina])

Si la causa del angioedema es evidente, se debe evitar en la medida de lo posible. Si no es evidente, se deben suspender todos los medicamentos que no sean esenciales hasta que los síntomas desaparezcan.

En el caso de angioedema leve con urticaria, tomar antihistamínicos alivia en parte el prurito y reduce la hinchazón. Solo se recetan corticoesteroides orales cuando los síntomas son graves y no se ha obtenido ningún resultado con los demás tratamientos; deben administrarse la menor cantidad de tiempo posible. Cuando se administran por vía oral durante más de 3 o 4 semanas, causan muchos efectos secundarios, a veces de carácter grave. Los productos para la piel con corticoesteroides (como cremas, ungüentos y lociones) no ayudan.

En el caso de angioedema sin urticaria (como cuando se debe a un IECA o una forma hereditaria de angioedema), los antihistamínicos, los corticoesteroides y la epinefrina (epinefrina [adrenalina]) no ayudan. Si la causa es un inhibidor de la ECA, los síntomas generalmente desaparecen entre 24 y 48 horas después de suspender el medicamento. Si los síntomas no remiten, son graves o empeoran, algunas veces los médicos administran plasma congelado en fresco o ciertos fármacos, como ecallantida. También se puede administrar inhibidor de C1 purificado derivado de sangre humana.

La administración por vía oral de un antihistamínico puede ser eficaz en el angioedema idiopático.

Tratamiento de urgencia

Si el angioedema grave produce dificultades para deglutir o para respirar, o un colapso, es necesario administrar un tratamiento de urgencia. Los médicos deben entonces abrir las vías respiratorias de la persona recurriendo a uno o ambos de los siguientes procedimientos:

  • Inyección de epinefrina (epinefrina [adrenalina]) bajo la piel o en un músculo (para reducir la inflamación)

  • Inserción de un tubo de respiración a través de la boca o la nariz de la persona dentro de la tráquea (intubación)

Si la vía aérea se cierra demasiado rápido, los médicos pueden tener que hacer una pequeña incisión en la piel sobre la tráquea e insertar un tubo de respiración.

Las personas que han sufrido reacciones graves deben llevar siempre consigo una jeringa autoinyectable con epinefrina (adrenalina) para poder utilizarla inmediatamente si se produce una nueva reacción. Las píldoras antihistamínicas también pueden ayudar, pero se debe inyectar epinefrina (adrenalina) antes de tomarlas.

Después de una reacción alérgica grave, se debe acudir al servicio de urgencias de un hospital para ser examinado y tratado de forma adecuada.

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