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Gangrena gaseosa

(Mionecrosis por clostridios)

Por

Larry M. Bush

, MD, FACP, Charles E. Schmidt College of Medicine, Florida Atlantic University

Última revisión completa jul 2018
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La gangrena gaseosa es una infección potencialmente mortal del tejido muscular, causada principalmente por la bacteria anaerobia Clostridium perfringens y otras diversas especies de clostridios.

  • La gangrena gaseosa puede desarrollarse después de cierto tipo de intervenciones quirúrgicas o lesiones.

  • Cerca de la zona infectada se forman ampollas con burbujas de gas, y el latido cardíaco y la respiración se aceleran.

  • Los síntomas sugieren el diagnóstico y se suelen realizar pruebas de diagnóstico por la imagen o el cultivo de una muestra extraída de los tejidos infectados.

  • El tratamiento consiste en altas dosis de antibióticos y la extirpación quirúrgica del tejido muerto o infectado.

La gangrena gaseosa es una infección del tejido muscular por clostridios, de rápida propagación, que conduce a la muerte si no se trata con rapidez.

En Estados Unidos se dan varios miles de casos de gangrena cada año.

Las bacterias clostridios prosperan cuando no hay presencia de oxígeno. Es decir, son anaerobias. Por tanto, se reproducen bien en tejidos blandos que han sido gravemente dañados y en heridas muy profundas. A estos tejidos les llega poco flujo sanguíneo y por lo tanto tienen niveles bajos de oxígeno.

La mayoría de las infecciones del tejido blando por clostridios, incluida la gangrena, están causadas por Clostridium perfringens. Las infecciones del tejido blando debidas a clostridios suelen aparecer horas o días después de una lesión, pero, a veces, la infección tarda varios días en aparecer.

Otras infecciones de tejidos blandos causadas por clostridios son

  • Infecciones cutáneas superficiales (celulitis), que pueden no ser muy dolorosas

  • Infecciones más profundas en los músculos (miositis), que suelen ser dolorosas

Las infecciones cutáneas rara vez se propagan y se agravan.

A veces, las bacterias de los tejidos blandos producen grandes cantidades de gas como producto de desecho. El gas puede formar burbujas y ampollas en el tejido. A menudo, la infección obstruye los capilares. Como resultado, el tejido infectado muere y aparece gangrena. El tejido muerto permite que la infección por clostridios se extienda aún más rápido. Cuando el músculo está infectado las posibilidades de que se desarrolle gangrena son mayores que cuando está infectada solo la piel.

Causas

La gangrena gaseosa aparece por lo general después de traumatismos o cirugía. Se consideran lesiones de alto riesgo las siguientes heridas

  • Son profundas y graves

  • Presentan afectación del músculo

  • Están contaminadas con polvo, materia vegetal en descomposición o heces

  • Contienen tejido aplastado o muerto

La cirugía de alto riesgo incluye

  • Operaciones del colon o de la vesícula biliar

Con muy poca frecuencia aparece gangrena gaseosa en ausencia de lesión o cirugía, generalmente en personas con cáncer de colon, diverticulitis o un trastorno que reduce el flujo de sangre al intestino o que produce fugas a través de la pared intestinal. La gangrena puede aparecer cuando se filtran las bacterias que viven en el intestino. Las bacterias se pueden propagar de forma generalizada.

Síntomas

La gangrena gaseosa provoca un dolor intenso en el área infectada. Inicialmente, la zona está hinchada y pálida, pero con el tiempo se torna roja, a continuación, de color bronce y, finalmente, de color negro verdoso. La zona es firme y sensible a la palpación. A menudo se forman grandes ampollas. Las burbujas de gas son visibles dentro de la ampolla o se sienten debajo de la piel, generalmente después de que la infección progrese. Los líquidos que fluyen de la herida desprenden un olor pútrido.

Los pacientes en seguida empiezan a sudar profusamente y sienten una gran ansiedad; es probable que vomiten, y la frecuencia cardíaca y la respiración suelen acelerarse. En algunas personas, la piel se vuelve amarilla, indicando ictericia. Estos efectos son causados por toxinas producidas por las bacterias.

De modo característico, los pacientes permanecen conscientes hasta el final de la enfermedad, cuando la presión arterial baja peligrosamente (choque o shock) y se entra en coma; la evolución posterior es rápida, con insuficiencia renal y muerte.

Sin tratamiento, el 100% de las personas infectadas mueren, por lo general dentro de las 48 horas siguientes. Incluso con tratamiento, cerca de una de cada cuatro personas muere.

Diagnóstico

  • Análisis y cultivo de fluido procedente de la herida

  • A veces, cirugía exploratoria o una biopsia para obtener una muestra de tejido

La gangrena gaseosa se sospecha basándose en los síntomas y en los resultados de la exploración física.

Las radiografías permiten detectar burbujas de gas en el tejido muscular, y la tomografía computarizada (TC) o la resonancia magnética nuclear (RMN) sirven para detectar áreas de tejido muscular muerto. Estos resultados apoyan el diagnóstico. Sin embargo, las burbujas de gas también pueden ocurrir en otras infecciones anaeróbicas.

Los líquidos procedentes de la herida se examinan al microscopio para buscar la presencia de clostridios y se envían al laboratorio, donde puede realizarse (en caso de que las bacterias estén presentes) un cultivo y un análisis bacteriano. Los cultivos permiten confirmar la presencia de clostridios. Sin embargo, no todas las personas con clostridios presentan gangrena gaseosa.

La confirmación del diagnóstico suele requerir una cirugía exploratoria o la extirpación de una muestra de tejido para examinarla al microscopio (biopsia) y verificar así los cambios musculares característicos.

Prevención

Los médicos hacen lo siguiente para prevenir la gangrena gaseosa:

  • Lavan a fondo las heridas

  • Extraen de las heridas los cuerpos extraños y los tejidos muertos

  • Administran antibióticos por vía intravenosa antes, durante y después de la cirugía abdominal para evitar la infección

No existen una vacuna preventiva contra la infección por clostridios.

Tratamiento

  • Antibióticos

  • Cirugía para extirpar todo el tejido muerto e infectado

Si se sospecha gangrena gaseosa, el tratamiento debe comenzar de inmediato.

Se administran altas dosis de antibióticos, por lo general penicilina y clindamicina, y se extirpa quirúrgicamente todo el tejido muerto e infectado. Aproximadamente 1 de cada 5 personas con gangrena gaseosa en una extremidad requiere amputación.

El tratamiento en una cámara de oxígeno a alta presión (cámara hiperbárica) también puede ser de utilidad, pero dichas cámaras no siempre están fácilmente disponibles.

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