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Enfermedad de Chagas

(Tripanosomiasis americana)

Por

Richard D. Pearson

, MD, University of Virginia School of Medicine

Última revisión completa ene 2018
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La enfermedad de Chagas es una infección causada por el protozoo Trypanosoma cruzi, que se transmite por la picadura de una chinche (vinchuca o triatoma).

  • Los protozoos pueden penetrar en el cuerpo a través de la picadura o de los tejidos oculares.

  • El área que rodea el punto de entrada (una picadura o un ojo) puede hincharse, y la persona afectada puede presentar fiebre.

  • Luego, después de un largo período asintomático, años más tarde pueden desarrollarse complicaciones graves, sobre todo problemas cardíacos o digestivos.

  • Los médicos confirman el diagnóstico mediante la identificación de los protozoos en una muestra de sangre o líquido tomada de un órgano infectado o bien mediante análisis de sangre.

  • Se utiliza un fármaco (benznidazol o nifurtimox) para matar los protozoos.

La enfermedad de Chagas afecta a personas en Méjico y en el centro y el sur de América, principalmente en zonas rurales donde la pobreza es generalizada. Estas áreas ofrecen un entorno favorable para las vinchucas, que transmiten Trypanosoma cruzi. La vinchuca se desarrolla en grietas y hendiduras en las paredes de barro, en los techos de paja de las casas, en las granjas y en los montones de rocas o madera, los gallineros y las perreras.

En el continente americano, alrededor de 8 millones de personas están infectadas por Trypanosoma cruzi. Esta cifra incluye a más de 300 000 personas que habitan en Estados Unidos tras haber emigrado de regiones de Latinoamérica donde han contraído la infección. Los inmigrantes a Europa también han llevado consigo la enfermedad. Sin embargo, las medidas para controlar la infección están reduciendo el número de infecciones en América Latina.

Transmisión de la enfermedad de Chagas

Cuando los insectos infectados pican a una persona, depositan las heces que contienen los protozoos. Los protozoos entran en el cuerpo a través de la herida producida por la picadura. Los protozoos también pueden entrar en el cuerpo a través de las membranas mucosas, como la membrana transparente que recubre el ojo (conjuntiva). Los protozoos penetran a continuación en la piel o en los tejidos que rodean al punto de entrada y el torrente sanguíneo e infectan muchos tipos de células, incluyendo células del sistema inmunológico, el corazón, los músculos y el sistema nervioso.

Perros, gatos, zarigüeyas, ratas y otros animales también pueden ser mordidos e infectados. La infección se propaga cuando una chinche pica a una persona (o animal) infectada y después pica a otra persona.

La infección también puede transmitirse a través de transfusiones de sangre o mediante un trasplante de un órgano procedente de un donante infectado. En raras ocasiones, las personas se infectan al comer alimentos crudos o beber líquidos contaminados por insectos infectados o sus heces.

Los protozoos también pueden atravesar la placenta de una mujer embarazada e infectar al feto, lo que resulta en aborto involuntario, muerte fetal o problemas graves, a veces mortales, en el recién nacido.

Síntomas

La enfermedad de Chagas se produce en tres etapas. Los síntomas pueden aparecer en la primera etapa y en la tercera.

Primera etapa

Los síntomas de la enfermedad de Chagas por lo general comienzan de 1 a 2 semanas después de la entrada de los protozoos en el cuerpo, habitualmente a través de la herida producida por la picadura o los tejidos que rodean los ojos. Puede aparecer una protuberancia roja e hinchada en la herida producida por la picadura. Si el protozoo entra a través de los tejidos que rodean los ojos, dicha zona puede inflamarse (llamado signo de Romaña). Puede aparecer fiebre. Algunas personas no presentan síntomas, pero los protozoos se pueden identificar en la sangre.

En la mayor parte de las personas, los síntomas de la enfermedad de Chagas desaparecen de forma espontánea. Sin embargo, algunas personas, generalmente niños, mueren durante esta etapa. La muerte es consecuencia de una infección grave de miocardio, lo que provoca insuficiencia cardíaca, o de la infección del encéfalo y de los tejidos que recubren el encéfalo y la médula espinal (meningoencefalitis).

Si la persona en cuestión tiene un sistema inmunitario debilitado (como sucede en las personas con sida), este etapa puede ser grave, y las personas afectadas pueden tener una erupción o, en raras ocasiones, abscesos cerebrales.

Segunda etapa (periodo de latencia)

La persona afectada no presenta síntomas de la enfermedad de Chagas y los resultados de la electrocardiografía (ECG) y de las pruebas de diagnóstico por la imagen del corazón y del aparato digestivo son normales. Sin embargo, los protozoos están presentes en su sangre.

Muchas personas permanecen en esta etapa, sin presentar ningún síntoma durante el resto de sus vidas.

Tercera etapa

Años después, entre el 20 y el 40% de las personas desarrollan enfermedad de Chagas crónica.

Las principales zonas afectadas son

  • El corazón

  • El aparato digestivo

El corazón puede agrandarse y debilitarse, de manera que la persona se cansa fácilmente y tiene dificultad respiratoria. El sistema eléctrico del corazón puede verse afectado, causando desmayo, arritmias o un paro cardíaco repentino.

Los músculos del tubo digestivo (como los del esófago) pueden funcionar incorrectamente, provocando dificultad para deglutir y/o estreñimiento grave. Si la deglución se ve afectada, a veces se pueden inhalar (aspirar) alimentos, líquidos o saliva, lo que provoca neumonía, o se puede sufrir desnutrición grave. El intestino grueso (colon) puede aumentar de tamaño y puede aparecer estreñimiento grave.

Diagnóstico

  • Durante la primera etapa, examen al microscopio de una muestra de sangre o análisis de sangre

  • Durante la segunda etapa, análisis de sangre

  • Durante la tercera etapa, análisis de sangre, electrocardiografía y pruebas de diagnóstico por la imagen del corazón o del aparato digestivo

Los médicos, por lo general, pueden diagnosticar la enfermedad de Chagas en la primera etapa mediante la identificación de los protozoos en una muestra de sangre analizada al microscopio. También se puede analizar una muestra de sangre para determinar el material genético (ADN) de los protozoos.

Durante la segunda y tercera etapas los protozoos rara vez se observan en una muestra de sangre examinada al microscopio. Por tanto, los médicos realizan dos o más análisis de sangre distintos para detectar anticuerpos contra los protozoos. (Los anticuerpos son proteínas producidas por el sistema inmunitario para ayudar al organismo a defenderse de un ataque en concreto, incluyendo los ataques realizados por parásitos).

Si se diagnostica la infección, los médicos hacen otros exámenes para verificar si hay problemas. Por ejemplo, se puede realizar una electrocardiografía y una radiografía de tórax para comprobar si hay problemas cardíacos. Otras pruebas pueden consistir en ecocardiografía y pruebas de diagnóstico por la imagen, como la tomografía computarizada (TC).

Si la persona afectada presenta dificultad para deglutir o estreñimiento, se puede realizar una tomografía computarizada o una radiografía después de la ingestión por vía oral o rectal de bario (una sustancia opaca que resalta el tubo digestivo).

Prevención

El enlucido de las paredes, la sustitución de los techos de paja y/o el rociamiento repetido de las casas con insecticidas de efecto a largo plazo puede ayudar a reducir el número de triatomas y así ayudar a controlar la propagación de la enfermedad de Chagas

En raras ocasiones, las personas que viajan a zonas donde la enfermedad es frecuente se infectan. El hecho de no pernoctar en casas de adobe o, si se pernocta en ellas, el uso de mosquiteras, puede ayudar a los viajeros a evitar la infección.

Los donantes de sangre y de órganos son examinados de forma sistemática en muchos países afectados, incluso en Estados Unidos, para evitar que la infección se propague a través de transfusiones de sangre infectada o trasplantes de órganos.

Tratamiento

  • Fármacos eficaces contra estos protozoos

  • Tratamiento de los problemas causados por la infección crónica del corazón o del tubo digestivo, en caso de haberlos

Solo dos medicamentos antiparasitarios, benznidazol y nifurtimox, son eficaces contra la enfermedad de Chagas. Las personas afectadas toman uno de estos dos fármacos por vía oral durante un periodo de uno a tres meses.

Durante la primera fase de la enfermedad, todos los afectados reciben tratamiento con benznidazol o nifurtimox. Estos medicamentos tienen el efecto siguiente:

  • Reducen rápidamente la cantidad de protozoos en la sangre

  • Reducen la duración de los síntomas

  • Disminuyen la probabilidad de aparición de infección crónica

  • Si la infección se vuelve crónica, reducen el riesgo de muerte

Los recién nacidos que fueron infectados antes del nacimiento también reciben tratamiento.

Durante la segunda fase, los niños y los adultos menores de 50 años reciben tratamiento con benznidazol o nifurtimox. Mientras más joven sea la persona y más pronto se inicie el tratamiento, más probable es que el tratamiento elimine los protozoos. Para los adultos mayores, durante esta fase, los médicos deben sopesar los beneficios con los riesgos del tratamiento.

Tanto benznidazol como nifurtimox pueden tener efectos secundarios graves, que afectan mayoritariamente el tubo digestivo, la piel y el sistema nervioso. Incluyen pérdida de apetito, pérdida de peso, náuseas, vómitos, erupción cutánea, lesiones nerviosas, insomnio y mareos.

Benznidazol y nifurtimox no se administran a personas con enfermedad hepática o renal graves ni a mujeres que están embarazadas o amamantando.

Una vez que la infección crónica causa problemas cardíacos o digestivos, los fármacos antiparasitarios no son eficaces. Los problemas se tratan según sea necesario:

  • Insuficiencia cardíaca: fármacos para reducir la carga de trabajo del corazón o trasplante del corazón

  • Arritmias: fármacos para corregir el ritmo cardíaco (antiarrítmicos) o un marcapasos

  • Problemas esofágicos: toxina botulínica (para relajar el músculo esofágico inferior) o un procedimiento quirúrgico para ensanchar (dilatar) la parte inferior del esófago

  • Dilatación del colon: cirugía

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