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Enfermedad de Chagas

(Tripanosomiasis americana)

Por

Richard D. Pearson

, MD, University of Virginia School of Medicine

Última revisión completa dic. 2020
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Recursos de temas

La enfermedad de Chagas es una infección causada por el protozoo Trypanosoma cruzi, que se transmite por la picadura de una chinche (también llamada vinchuca o triatoma).

  • Los protozoos pueden entrar en el cuerpo a través de la herida por mordedura o a través de los tejidos alrededor de un ojo o, con menor frecuencia, al comer alimentos o beber zumos de frutas frescas que están contaminados.

  • El área que rodea el punto de entrada (una picadura o un ojo) puede hincharse, y la persona afectada puede presentar fiebre.

  • Luego, después de un largo período asintomático, años más tarde pueden desarrollarse complicaciones graves, sobre todo problemas cardíacos o digestivos.

  • Los médicos confirman el diagnóstico mediante la identificación de los protozoos en una muestra de sangre o líquido tomada de un órgano infectado o bien mediante análisis de sangre.

  • Se utiliza un fármaco (benznidazol o nifurtimox) para matar los protozoos, pero no revierte el daño cardíaco o digestivo.

La enfermedad de Chagas afecta a personas en Méjico y en el centro y el sur de América, principalmente en zonas rurales donde la pobreza es generalizada. Estas áreas ofrecen un entorno favorable para las vinchucas, que transmiten Trypanosoma cruzi. La vinchuca se desarrolla en grietas y hendiduras en las paredes de barro, en los techos de paja de las casas, en las granjas y en los montones de rocas o madera, los gallineros y las perreras.

En todo el mundo, alrededor de 8 millones de personas están infectadas por Trypanosoma cruzi. Esta cifra incluye a más de 300 000 personas que habitan en Estados Unidos tras haber emigrado de regiones de Latinoamérica donde han contraído la infección. Entre ellas se estima que hay unas 40 000 mujeres en edad fértil. Se estima que del 1 al 5% de sus hijos nacen con la infección. Los inmigrantes a Europa también han llevado consigo la enfermedad. Afortunadamente, las medidas para controlar la propagación de la infección están reduciendo el número de casos de Chagas.

Transmisión de la enfermedad de Chagas

La enfermedad de Chagas se transmite con mayor frecuencia cuando una chinche pica a una persona o a un animal (como perros, gatos, zarigüeyas, ratas y muchos otros animales) infectados y luego pica a otra persona. Cuando los insectos infectados pican, depositan las heces que contienen los protozoos. Los protozoos entran a continuación en el cuerpo a través de la herida producida por la picadura.

Los protozoos también pueden entrar en el cuerpo a través de las membranas mucosas, como la membrana transparente que recubre el ojo (conjuntiva). Los protozoos penetran seguidamente en las células en el punto de entrada y finalmente llegan al torrente sanguíneo. Trypanosoma cruzi infecta muchos tipos de células de todo el cuerpo, como las células del sistema inmunológico, el corazón, los músculos y el sistema nervioso.

La infección también puede transmitirse a través de transfusiones de sangre o mediante un trasplante de un órgano procedente de un donante infectado. Las personas pueden infectarse al comer alimentos crudos o beber líquidos (como el jugo de caña de azúcar) contaminados por insectos infectados o sus heces.

Los protozoos también pueden atravesar la placenta de una mujer embarazada e infectar al feto, lo que resulta en aborto involuntario, muerte fetal o problemas graves, a veces mortales, en el recién nacido.

Síntomas

La enfermedad de Chagas se produce en tres etapas. Los síntomas pueden aparecer en la primera etapa y en la tercera.

Primera etapa

Los síntomas de la enfermedad de Chagas por lo general comienzan de 1 a 2 semanas después de la entrada de los protozoos en el cuerpo, habitualmente a través de la herida producida por la picadura o los tejidos que rodean los ojos. Puede aparecer una protuberancia roja e hinchada en la herida producida por la picadura. Si el protozoo entra a través de los tejidos que rodean los ojos, dicha zona puede inflamarse (llamado signo de Romaña). Puede aparecer fiebre. Algunas personas no presentan síntomas, pero los protozoos se pueden identificar en la sangre.

En la mayoría de las personas, los síntomas de la primera etapa de la enfermedad de Chagas desaparecen sin tratamiento. Sin embargo, algunas personas, generalmente niños, mueren durante esta etapa. La muerte puede ser consecuencia de una infección grave del corazón, lo que provoca insuficiencia cardíaca Insuficiencia cardíaca La insuficiencia cardíaca es un trastorno en el cual el corazón es incapaz de satisfacer las demandas del organismo, lo que conduce a una reducción del flujo sanguíneo, retroceso (congestión)... obtenga más información Insuficiencia cardíaca , o de la infección del encéfalo y de los tejidos que recubren el encéfalo y la médula espinal (meningoencefalitis).

La mayoría de los bebés infectados antes de nacer (infección congénita) no presentan síntomas, pero algunos nacen prematuramente o presentan hallazgos inespecíficos, como bajo peso al nacer, fiebre, aumento de tamaño del hígado y del bazo, anemia o recuentos sanguíneos anormales. En la mayoría de los lactantes infectados, los síntomas finalmente desaparecen sin tratamiento; sin embargo, algunos lactantes mueren durante esta etapa.

Segunda etapa (periodo de latencia)

Durante la segunda etapa, la persona afectada no presenta síntomas de la enfermedad de Chagas y los resultados de la electrocardiografía (ECG) y de las pruebas de diagnóstico por la imagen del corazón y del aparato digestivo son normales. Sin embargo, los protozoos están presentes en su cuerpo y a veces en su sangre.

Muchas personas permanecen en esta etapa, sin presentar ningún síntoma durante el resto de sus vidas.

Tercera etapa

Años después, entre el 20 y el 40% de las personas desarrollan enfermedad de Chagas crónica.

Las principales zonas afectadas son

  • El corazón

  • El aparato digestivo

El corazón puede agrandarse y debilitarse, de manera que la persona se cansa fácilmente y tiene dificultad respiratoria. El sistema eléctrico del corazón puede verse afectado, causando desmayo, arritmias o un paro cardíaco repentino.

Los músculos del tubo digestivo (como los del esófago) pueden funcionar incorrectamente, provocando dificultad para deglutir y/o estreñimiento grave. Si la deglución se ve afectada, a veces se pueden inhalar (aspirar) alimentos, líquidos o saliva, lo que provoca neumonía, o se puede sufrir desnutrición grave. El intestino grueso (colon) puede aumentar de tamaño y puede aparecer estreñimiento grave.

Diagnóstico

  • Durante la primera etapa, examen al microscopio de una muestra de sangre o análisis de sangre

  • Durante la segunda etapa, análisis de sangre

  • Durante la tercera etapa, análisis de sangre, electrocardiografía y pruebas de diagnóstico por la imagen del corazón o del aparato digestivo

Los médicos, por lo general, pueden diagnosticar la enfermedad de Chagas en la primera etapa mediante la identificación de los protozoos en una muestra de sangre analizada al microscopio. También se puede analizar una muestra de sangre para determinar el material genético (ADN) de los protozoos.

Durante la segunda y tercera etapas los protozoos rara vez se observan en una muestra de sangre examinada al microscopio. Por tanto, los médicos realizan dos o más análisis de sangre distintos para detectar anticuerpos contra los protozoos. (Los anticuerpos Anticuerpos Una de las líneas de defensa del cuerpo (sistema inmunológico) está formada por glóbulos blancos (leucocitos) que se desplazan por el torrente circulatorio y penetran en los tejidos con el objetivo... obtenga más información Anticuerpos son proteínas producidas por el sistema inmunitario para ayudar al organismo a defenderse de un ataque en concreto, incluyendo los ataques realizados por parásitos). Las pruebas de anticuerpos para la enfermedad de Chagas pueden ser positivas en personas que no están infectadas (falso positivo). Entonces, si la prueba inicial es positiva, se realiza una prueba de anticuerpos diferente para confirmar el diagnóstico.

Si se diagnostica la infección, los médicos hacen otras pruebas para detectar daños en el corazón o en el tubo digestivo. Por ejemplo, se puede realizar una electrocardiografía Electrocardiografía La electrocardiografía (ECG) es un método rápido, sencillo e indoloro en el cual se amplifican los impulsos eléctricos del corazón y se registran. Este registro, el electrocardiograma (también... obtenga más información Electrocardiografía y una ecocardiografía Ecocardiografía y otros procedimientos con ultrasonidos En las ecografías se utilizan ondas de alta frecuencia (ultrasonidos) que rebotan en las estructuras internas y producen una imagen en movimiento. No utilizan rayos X. La ecografía del corazón... obtenga más información Ecocardiografía y otros procedimientos con ultrasonidos y se puede obtener una radiografía de tórax Rayos X del tórax En caso de sospecha de dolencia o trastorno cardíaco, se hacen radiografías de tórax frontales y laterales. Por lo general la persona está de pie pero, si no puede incorporarse, las radiografías... obtenga más información Rayos X del tórax para comprobar si hay problemas cardíacos. Otras pruebas pueden incluir pruebas de diagnóstico por la imagen como tomografía computarizada Tomografía computarizada (TC) del corazón La tomografía computarizada (TC) puede usarse para detectar anomalías estructurales del corazón, de la estructura en forma de saco que recubre el corazón (pericardio), de los vasos sanguíneos... obtenga más información (TC) o resonancia magnética nuclear Resonancia magnética nuclear (RMN) del corazón La resonancia magnética nuclear (RMN) es una técnica que utiliza un campo magnético potente y ondas de radio para obtener imágenes detalladas del corazón y del tórax. Este procedimiento, costoso... obtenga más información (RMN) del corazón.

Si la persona tiene dificultad para tragar o estreñimiento, se puede realizar una tomografía computarizada o radiografías del tubo digestivo.

Prevención

El enlucido de las paredes, la sustitución de los techos de paja y/o el rociamiento repetido de las casas con insecticidas de efecto a largo plazo puede ayudar a reducir el número de triatomas y así ayudar a controlar la propagación de la enfermedad de Chagas

En raras ocasiones, las personas que viajan a zonas donde la enfermedad es frecuente se infectan. El hecho de no pernoctar en casas de adobe o, si se pernocta en ellas, el uso de mosquiteras, puede ayudar a los viajeros a evitar la infección.

Los lugareños y los viajeros a zonas donde ocurre la infección deben evitar consumir frutas y jugos de caña de azúcar recién preparados procedentes de fuentes no controladas sanitariamente, como las distribuidas por los vendedores ambulantes.

Los donantes de sangre y de órganos son examinados de forma sistemática en muchos países afectados, incluso en Estados Unidos, para evitar que la infección se propague a través de transfusiones de sangre infectada o trasplantes de órganos.

El cribado de las mujeres en edad de procrear antes del embarazo y el tratamiento de las que están infectadas disminuye la probabilidad de infección congénita.

Tratamiento

  • Fármacos eficaces contra estos protozoos

  • Tratamiento de los problemas causados por la infección crónica del corazón o del tubo digestivo, en caso de haberlos

Solo dos medicamentos antiparasitarios, benznidazol y nifurtimox, son eficaces contra la enfermedad de Chagas. En Estados Unidos, nifurtimox solo está disponible en los Centers for Disease Control and Prevention (Centros para el control y la prevención de enfermedades). Ninguno de estos fármacos revierte las enfermedades cardíacas o del aparato digestivo que ya han aparecido. Las personas toman uno de estos dos fármacos por vía oral durante 1 o 3 meses, respectivamente. Tanto benznidazol como nifurtimox pueden tener efectos secundarios graves, que afectan mayoritariamente el tubo digestivo, la piel y el sistema nervioso. Incluyen pérdida de apetito, pérdida de peso, náuseas, vómitos, erupción cutánea, lesiones nerviosas, insomnio y mareos. Ninguno de estos fármacos se administra a personas con enfermedad hepática o renal grave ni a mujeres que están embarazadas o amamantando. Los niños suelen tolerar el tratamiento mejor que los adultos.

Durante la primera fase de la enfermedad, todos los afectados reciben tratamiento con benznidazol o nifurtimox. Estos medicamentos tienen el efecto siguiente:

  • Reducen rápidamente la cantidad de protozoos en la sangre

  • Reducen la duración de los síntomas

  • Disminuyen la probabilidad de aparición de infección crónica

  • Si la infección se vuelve crónica, puede reducir el riesgo de muerte

Cuando la mujer recibe un diagnóstico de enfermedad de Chagas durante el embarazo, el tratamiento generalmente se retrasa hasta después del parto, y el bebé recibe tratamiento si está infectado.

Durante la segunda etapa, los niños y los adultos hasta 50 años de edad que no presentan indicios de enfermedad cardíaca o gastrointestinal avanzadas reciben tratamiento con benznidazol o nifurtimox. Mientras más joven sea la persona y más pronto se inicie el tratamiento, más probable es que el tratamiento elimine los protozoos. En el caso de adultos mayores de 50 años, los médicos deben sopesar los beneficios con los riesgos del tratamiento.

Una vez que la infección crónica causa daño cardíaco grave o problemas digestivos, los fármacos antiparasitarios no son eficaces. Los problemas se tratan según sea necesario:

  • Insuficiencia cardíaca: fármacos para reducir la carga de trabajo del corazón o trasplante del corazón

  • Arritmias: fármacos para corregir el ritmo cardíaco (antiarrítmicos) o un marcapasos

  • Problemas esofágicos: toxina botulínica (para relajar el músculo esofágico inferior) o un procedimiento quirúrgico para ensanchar (dilatar) la parte inferior del esófago

  • Un colon muy agrandado: cirugía

Más información

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