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Fiebre amarilla

Por

Thomas M. Yuill

, PhD, University of Wisconsin-Madison

Última revisión completa jul 2018
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La fiebre amarilla es una enfermedad viral transmitida por mosquitos que se produce principalmente en los trópicos.

  • Antaño, la enfermedad era frecuente en las zonas templadas y tropicales de todo el planeta, pero hoy la fiebre amarilla solo ocurre en las áreas tropicales de África Central, sur de Panamá y América del Sur.

  • Algunas personas con fiebre amarilla no presentan síntomas o presentan síntomas leves; otras, sin embargo, presentan síntomas más graves, como piel amarilla (ictericia), fiebre, dolor de cabeza, dolores musculares y sangrado.

  • Los médicos diagnostican la fiebre amarilla cultivando el virus, realizando análisis de sangre para detectar anticuerpos contra el virus o utilizando técnicas de reacción en cadena de la polimerasa (PCR) para ayudar a identificar el material genético del virus.

  • Se dispone de una vacuna, dirigida principalmente a viajeros a zonas donde la fiebre amarilla es frecuente, pero también es importante evitar las picaduras de mosquitos.

  • El tratamiento es principalmente de apoyo e incluye medicamentos para tratar o prevenir el sangrado.

La fiebre amarilla está causada por un flavivirus que transmiten los mosquitos.

La fiebre amarilla es una de las infecciones virales más fáciles de reconocer y con mayor importancia histórica, pues en el pasado se produjeron grandes epidemias de fiebre amarilla que causaron decenas de miles de muertos. Antaño, la enfermedad era frecuente en las zonas templadas y tropicales de todo el planeta, pero hoy solo ocurre en las áreas tropicales de África Central, sur de Panamá y América del Sur. La infección es más común durante los meses cálidos, húmedos y lluviosos en América del sur y durante los finales de las estaciones lluviosas y los inicios de las estaciones secas en África.

Síntomas

Algunas personas infectadas no presentan síntomas. Otras sufren síntomas leves, y en algunas la enfermedad adquiere un carácter grave, potencialmente mortal.

Los síntomas de la fiebre amarilla suelen aparecer de 3 a 6 días después de sufrir la picadura de un mosquito infectado. Los primeros síntomas son cefalea, mareos, dolores musculares, escalofríos y fiebre leve, que comienzan de repente. También son frecuentes las náuseas, los vómitos, el estreñimiento, la fatiga extrema y la irritabilidad. La cara está enrojecida.

Todos estos síntomas desaparecen al cabo de unos días. Algunas personas se recuperan, pero otras desarrollan fiebre alta, náuseas, vómitos y dolor generalizado y grave en pocas horas o días después de la remisión de los síntomas iniciales. La piel adquiere una coloración amarilla (ictericia), debido a la infección del hígado. A menudo hay hemorragia por la nariz, la boca y el tracto gastrointestinal. Las personas afectadas pueden vomitar sangre. También pueden sentir confusión y apatía,

Algunas personas sufren delirios. Tienen una presión arterial muy baja (choque). La infección grave causa convulsiones y disfunción de varios órganos y puede producirse coma. Hasta el 50% de las personas con hemorragia grave y fiebre mueren.

Diagnóstico

  • Cultivo o análisis de sangre

Los médicos sospechan la fiebre amarilla cuando las personas que viven en un área donde la infección es frecuente presentan los síntomas característicos.

La fiebre amarilla se diagnostica realizando un cultivo del virus o detectando anticuerpos contra el virus en la sangre. O la técnica de reacción en cadena de la polimerasa (PCR, por sus siglas en inglés) puede utilizarse para hacer muchas copias del material genético del virus. Estas técnicas facilitan a los médicos la identificación del virus de forma rápida y precisa.

Prevención

La prevención implica

  • Evitar las picaduras de mosquitos

  • Vacunación

  • Aislamiento

Evitar las picaduras de mosquito es clave para la prevención. Las personas que viven en zonas (o las visitan) donde la fiebre amarilla es frecuente pueden

  • Aplicarse repelente de insectos DEET (dietiltoluamida) en la piel

  • Usar mosquiteras

  • Vestir camisas de manga larga y pantalones largos

Está disponible una vacuna que tiene un 95% de efectividad en la prevención de la fiebre amarilla, En Estados Unidos, la vacuna se administra solamente en clínicas de vacunación contra la fiebre amarilla autorizadas por el Servicio de Salud Pública de los Estados Unidos Sin embargo, hay muchos centros de este tipo (véase CDC: Yellow Fever Vaccination Clinics).

Muchos países solo requieren la vacunación de los viajeros que llegan de áreas afectadas por la fiebre amarilla. Si se visita una zona donde la fiebre amarilla es frecuente, debe recibirse la vacuna correspondiente.

La vacuna no se administra a

  • Mujeres embarazadas

  • Bebés de menos de 6 meses de edad.

  • Personas con un sistema inmunitario debilitado (como los enfermos de sida)

Si se sospecha o se diagnostica la infección, las personas afectadas permanecen aisladas en habitaciones protegidas por mosquiteras y rociadas con insecticidas para evitar una mayor propagación del virus por los mosquitos.

Tratamiento

  • Tratamiento sintomático

El tratamiento de la fiebre amarilla consiste en medidas de apoyo, incluyendo fármacos para tratar o prevenir la hemorragia, como las inyecciones de vitamina K (que puede ayudar a la coagulación de la sangre).

No existe un tratamiento específico para la fiebre amarilla.

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