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Estrutura típica de um neurônio
Typical Structure of a Nerve Cell
Estrutura típica de um neurônio

Um neurônio é composto por um corpo celular grande e fibras nervosas – um prolongamento extenso (axônio), que envia impulsos elétricos e, em geral, no extremo oposto do neurônio, várias ramificações (dendritos) que recebem os impulsos.

Cada axônio grande é revestido por oligodendrócitos no cérebro e na medula espinhal, e por células de Schwann no sistema nervoso periférico. As membranas dessas células são compostas por uma substância rica em gordura (lipoproteína) denominada mielina. As membranas envolvem o axônio, formando uma bainha de várias camadas. Essa bainha de mielina é semelhante a um isolante, como aquele que reveste um fio elétrico. Os impulsos nervosos viajam muito mais depressa nos nervos revestidos por uma bainha de mielina do que naqueles sem revestimento.

Quando ocorrem lesões na bainha de mielina de um nervo, a transmissão nervosa se torna lenta ou é interrompida. A bainha de mielina pode ser lesionada por diversos problemas de saúde que causam dano ao cérebro ou aos nervos periféricos incluindo

  • Esclerose múltipla

  • Certos tipos de acidentes vasculares cerebrais

  • Certas doenças autoimunes (tais como a síndrome de Guillain-Barré)

  • Alguns tipos de infecções

  • Medicamentos e toxinas

  • Determinadas doenças hereditárias