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Considerações gerais sobre o sistema nervoso

Por

Steven A. Goldman

, MD, PhD, University of Rochester Medical Center

Última revisão/alteração completa mar 2018| Última modificação do conteúdo abr 2018
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O sistema nervoso é constituído por dois sistemas distintos: o sistema nervoso central (o cérebro e a medula espinhal) e o sistema nervoso periférico (os nervos localizados fora do cérebro e da medula espinhal).

A unidade básica do sistema nervoso é a célula nervosa (neurônio). Os neurônios são compostos por um corpo celular grande e por dois tipos de fibras nervosas:

  • Axônio: um prolongamento extenso, que envia impulsos elétricos

  • Dendritos: várias ramificações que recebem os impulsos

Normalmente, os nervos transmitem esses impulsos elétricos numa direção e cada impulso de uma célula nervosa (também chamada um neurônio) é enviado, a partir do axônio, para os dendritos receptores de impulso da célula nervosa seguinte. Nas zonas de contato entre as células nervosas (sinapses), o axônio secreta pequenas quantidades de substâncias que agem como mensageiros químicos (neurotransmissores). Essas substâncias estimulam os receptores nos dendritos do neurônio subjacente, para que este inicie uma nova onda de impulso elétrico. Diferentes tipos de nervos utilizam diferentes neurotransmissores para transmitir as mensagens através das sinapses. Alguns dos impulsos estimulam o neurônio seguinte, ao passo que outros o inibem.

O cérebro e a medula espinhal também contam com células de apoio denominadas células gliais. Há diversos tipos, incluindo:

  • Astrócitos: fornecem nutrientes às células nervosas e controlam a composição química dos líquidos em volta das células nervosas, permitindo seu desenvolvimento. Também influenciam na frequência com que as células nervosas enviam impulsos e, portanto, regulam quão ativos os grupos de células nervosas podem estar.

  • Oligodendrócitos: produzem a mielina, uma substância gordurosa que isola os axônios do nervo e acelera a condução dos impulsos nas fibras nervosas.

  • Células gliais progenitoras: essas células podem produzir novos astrócitos e oligodendrócitos para substituir aqueles destruídos por lesões ou doenças. As células gliais progenitoras estão presentes por todo o cérebro em adultos.

  • Micróglias: ajudam a proteger o cérebro contra infecções e ajudam a remover resíduos de células mortas.

O cérebro e a medula espinhal são formados por uma substância cinzenta e uma substância branca.

A substância cinzenta é formada por células nervosas, dendritos e axônios, células gliais e capilares (os menores vasos sanguíneos do corpo).

A substância branca é formada por relativamente muito poucos neurônios e consiste principalmente em axônios que são revestidos por diversas camadas de mielina e em oligodendrócitos que fabricam a mielina. A mielina é a substância que faz a substância branca ser branca. (A mielina acelera a condução de impulsos nervosos – Nervos.)

As células nervosas rotineiramente aumentam ou diminuem o número de conexões que têm com outras células nervosas. Esse processo pode explicar parcialmente como os indivíduos aprendem, adaptam-se e formam memórias. Contudo, o cérebro e a medula espinhal raramente produzem novas células nervosas. Uma exceção é o hipocampo, uma área do cérebro envolvida na formação de memórias.

O sistema nervoso é um sistema de comunicação muito complexo, capaz de enviar e receber simultaneamente um grande volume de informações. No entanto, o sistema é vulnerável a doenças e lesões, conforme os exemplos abaixo:

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