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COVID-19: Cosa sappiamo sui coronavirus

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A cura di Matthew E. Levison, MD, Adjunct Professor of Medicine, Drexel University College of Medicine

04/03/2020

Matthew Levison, MD

I coronavirus, così denominati perché le protuberanze proteiche sulla superficie del virus assomigliano alla corona del sole, sono comuni. La maggior parte causa malattie respiratorie, gastrointestinali, epatiche e neurologiche negli animali.

Infezione da coronavirus umano (Human Coronavirus Infection, HCoV)

Solo 7 coronavirus causano malattia negli esseri umani (HCoV).

Quattro dei 7 virus causano infezioni delle vie respiratorie superiori lievi e autolimitanti, come il raffreddore comune, ma possono causare infezioni gravi delle vie respiratorie inferiori, tra cui polmonite, nei neonati, negli anziani e nelle persone i cui sistemi immunitari non funzionano bene. Queste infezioni da HCoV mostrano un andamento stagionale, con la maggior parte dei casi che si verificano nei mesi invernali nei Paesi con climi temperati.

Tre dei 7 HCoV (SARS-CoV, MERS-CoV e SARS-CoV2) hanno causato epidemie gravi di polmonite mortale nel 21° secolo.

SARS-CoV

La prima di queste epidemie, la sindrome respiratoria acuta grave (severe acute respiratory syndrome, SARS), è emersa per la prima volta nel novembre del 2002 nella provincia di Guangdong nella Cina meridionale e ha causato un’epidemia che si è diffusa nell’arco di mesi in 29 Paesi e 6 continenti. Ha fatto ammalare più di 8.000 persone e ne ha uccise quasi 800 in tutto il mondo. La maggior parte dei casi si è verificata in Cina continentale e Hong Kong. Negli Stati Uniti, solo 8 persone furono affette da SARS confermata in laboratorio; tutte e 8 avevano viaggiato in aree in cui era avvenuta la trasmissione di SARS-CoV.

MERS-CoV

Il successivo HCoV che causò infezioni letali fu il coronavirus della sindrome respiratoria mediorientale (Middle East Respiratory Syndrome coronavirus, MERS-CoV), emerso nella penisola arabica nel settembre 2012. Il MERS-CoV ha causato epidemie ricorrenti che hanno fatto ammalare più di 2.500 persone e circa 1 persona su 3 è deceduta. La maggior parte delle persone infettate viveva o si era recata di recente nella penisola arabica. L’85% dei casi era stato segnalato in Arabia Saudita. La più grande epidemia di MERS al di fuori della Penisola Arabica si è verificata in Corea del Sud nel 2015, associata a un viaggiatore che tornava dalla Penisola Arabica.

SARS-CoV2 (COVID-19)

Il settimo HCoV scoperto è il SARS-CoV2, la causa di un’epidemia, denominata COVID-19, che si sta attualmente diffondendo in tutto il mondo. L'epidemia è iniziata a Wuhan, nella Cina centrale. (Wuhan è sede del Wuhan Institute of Virology, un centro di ricerca avanzata sul coronavirus, sebbene non sia sospettata alcuna connessione tra la ricerca e l’epidemia attuale). Si ritiene che l’infezione abbia avuto origine nei pipistrelli e che abbia fatto il salto agli esseri umani in un mercato di frutti di mare e di animali vivi in città, attraverso un animale infetto che veniva venduto come cibo esotico al mercato. I pazienti successivi hanno probabilmente acquisito l’infezione da altri casi umani. Il periodo di incubazione è stato segnalato come inferiore a 14 giorni, supportando un periodo di quarantena di 14 giorni.

Dopo 9 settimane di trasmissione sostenuta, al 25 febbraio, la provincia di Hubei riporta 64.084 casi confermati con 2.346 decessi. Il numero effettivo di casi è probabilmente molto più alto, poiché probabilmente solo i casi più gravi sono inclusi nei rapporti a causa delle carenze dei kit di test. Il tasso di mortalità finora sembra inferiore a quello di SARS e MERS ma superiore a quello dell’influenza epidemica. La presenza di molte infezioni lievi non diagnosticate sta probabilmente limitando gli sforzi per controllare ulteriormente la diffusione di questa infezione.

Le autorità cinesi hanno risposto mettendo in quarantena milioni di persone nella provincia di Hubei il 23 gennaio 2020. Le restrizioni sono arrivate alla vigilia del Capodanno lunare, una delle date più importanti del calendario cinese, in cui milioni di persone viaggiano verso casa. Infatti è stato stimato che cinque milioni di persone abbiano lasciato Wuhan prima dell’inizio dell’isolamento e che il numero di casi sia aumentato di conseguenza nelle province cinesi circostanti e che i casi con una storia di viaggi da o verso Wuhan abbiano poi iniziato a comparire fuori dalla Cina, in luoghi come Hong Kong e Singapore.

Un uomo d’affari britannico ha contratto il SARS-CoV2 durante una conferenza tenutasi a Singapore dal 20 al 22 gennaio 2020 a cui hanno partecipato 109 persone provenienti da molti diversi Paesi, almeno una delle quali proveniva da Hubei, prima di recarsi in Francia, dove ha trasmesso la malattia a 11 ospiti di uno chalet sciistico sulle Alpi francesi. Quindi è volato a casa nel Regno Unito tramite la Svizzera. Durante i suoi viaggi in diversi Paesi, sarebbe entrato in contatto con molte persone prima di scoprire che ospitava il SARS-CoV2.

Trasmissione del SARS-CoV2

Si ritiene che il SARS-CoV2 sia diffuso principalmente da

  • L’inalazione di goccioline respiratorie diffuse da tosse o starnuti di una persona infetta

Il virus può essere diffuso anche toccando una superficie contaminata e quindi toccando gli occhi o la bocca.

Potrebbe essere una pandemia?

Una pandemia comporta una trasmissione sostenuta attraverso molteplici generazioni dell'agente infettivo in molti Paesi su scala globale. Finora, quasi il 98% dei casi si è verificato in Cina. Al di fuori della Cina, le infezioni hanno riguardato principalmente i viaggiatori infettati in Cina. La trasmissione sostenuta del SARS-CoV2 al di fuori della Cina si è verificata in pochi Paesi, ma il modello sta cambiando rapidamente. 

Una settimana fa, le indicazioni di un’epidemia di COVID-19 negli Stati Uniti sembravano essere basse. Ma questo sta cambiando molto rapidamente. Nelle 48 ore dal 21 febbraio al 23 febbraio, i casi di COVID-19 negli Stati Uniti sono aumentati da 15 a 35, compresi 13 casi associati a viaggi, 18 casi tra cittadini statunitensi rimpatriati dalla nave da crociera Diamond Princess in quarantena in Giappone e tre casi tra cittadini statunitensi evacuati da Wuhan. Un residente della California, che non aveva viaggiato nei Paesi in cui il virus SARS-CoV2 è in circolazione e non è stato esposto a nessuno con infezione accertata dal coronavirus, potrebbe essere il primo caso negli Stati Uniti di “diffusione nella comunità”, hanno affermato i Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie (Centers for Disease Control and Prevention, CDC) statunitensi mercoledì 26 febbraio 2020. Ciò porta il numero di casi in questo Paese a 60, compresi i 3 casi tra gli americani che sono stati rimpatriati da Wuhan e i 42 dalla nave da crociera Diamond Princess, più 15 casi confermati in questo Paese.

Prevenzione

Non esiste ancora un vaccino che potrebbe prevenire un’ulteriore diffusione di SARS-CoV2 e nessun farmaco antivirale specifico che potrebbe trattarlo. Tuttavia, i ricercatori di tutto il mondo si stanno muovendo rapidamente per testare i farmaci. Molte organizzazioni, tra cui il NIH, il Centro cinese per il controllo e la prevenzione delle malattie, l’Università di Hong Kong, l’Università del Queensland, l’Università di Saskatchewan e le aziende farmaceutiche stanno lavorando per sviluppare possibili vaccini contro il SARS-CoV2. Si spera che il rapido sviluppo di vaccini e farmaci possa mitigare l’evoluzione di COVID-19 in una pandemia.

I metodi più efficaci per prevenire le infezioni sono principalmente quelli utilizzati per altre infezioni:

  • Evitare il contatto con persone infette (in altre parole, le persone malate devono rimanere a casa)
  • Evitare di toccare occhi, naso e bocca con mani non lavate
  • Lavarsi spesso le mani con acqua e sapone per almeno 20 secondi o utilizzare un disinfettante per mani a base di alcol contenente almeno il 60% di alcol se non sono disponibili acqua e sapone.

Le superfici toccate da molte persone (ad es. pulsanti di ascensori, pomelli di porte, attrezzature da bagno) devono essere pulite regolarmente con un panno monouso.

Le mascherine probabilmente non sono necessarie per la maggior parte delle persone. Tuttavia, il personale medico e le persone che si occupano di persone affette da SARS-CoV2 devono indossare mascherine aderenti chiamate N-95. Le semplici mascherine chirurgiche non aderenti non impediscono davvero alle persone di respirare goccioline infettive disperse nell’aria. Tuttavia, le mascherine chirurgiche (non N-95) devono essere indossate da persone infettate da COVID-19 quando sono in prossimità di altre persone esposte alle emissioni respiratorie dell’utilizzatore infetto. Poiché le mascherine N-95 aderiscono perfettamente al viso, il loro uso può rendere difficile la respirazione del paziente.

I soggetti molto malati possono dover essere isolati in ospedale. I soggetti con infezione meno grave possono essere isolati a casa. Le persone che stanno bene ma hanno avuto contatti con una persona infetta da COVID-19 devono essere messe in quarantena a casa per 14 giorni (il periodo di incubazione).

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