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Conseguenze dei cambiamenti nelle abitudini degli anziani

Di

Daniel B. Kaplan

, PhD, LICSW, Adelphi University School of Social Work;


Barbara J. Berkman

, DSW, PhD, Columbia University School of Social Work

Ultima modifica dei contenuti mag 2019
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Il periodo finale della vita è solitamente un periodo di transizione (p. es., pensione, trasloco) e adattamento alle perdite.

Il pensionamento è spesso il primo considerevole cambiamento che l'anziano deve affrontare. I suoi effetti sulla salute fisica e mentale differiscono da persona a persona, in base all'atteggiamento e alle ragioni della vita ritirata. Circa un terzo degli anziani che conducono una vita ritirata ha difficoltà ad affrontarne alcuni aspetti, come il reddito ridotto e l'alterazione del ruolo e dei titoli sociali. Alcune persone scelgono di andare in pensione, vedendo positivamente questo evento come la fine di un lavoro; altri sono forzati ad andare in pensione (p. es., a causa di problemi di salute o per perdita del lavoro). La preparazione appropriata al pensionamento e la consulenza pensionistica per le famiglie e per le persone che trovano difficoltà può essere utile.

Il trasloco può verificarsi diverse volte nell'età avanzata, p. es., in case di riposo con i comfort desiderabili, in piccoli quartieri per ridurre l'onere del mantenimento, a casa di fratelli o figli adulti, o in strutture di assistenza residenziale. Lo stato fisico e mentale sono indicatori significativi dell'adattamento al trasloco, come anche una preparazione sensibile e adeguata. Le persone che non si adattano bene al trasloco è probabile che vivano da sole, isolate socialmente, povere e in depressione. Gli uomini si adattano meno delle donne.

Meno le persone hanno la sensazione di controllare lo spostamento e meno è prevedibile il nuovo ambiente, maggiore è lo stress del trasferimento. I soggetti devono essere messi al corrente del nuovo contesto in anticipo. Per un anziano con alterazione cognitiva, un trasferimento lontano dalla famiglia può intensificare la dipendenza funzionale e i comportamenti distruttivi. A causa di complicazioni finanziarie, sociali, e di altre, alcuni adulti anziani sentono di dover rimanere in case o quartieri problematici, nonostante il loro desiderio di trasferirsi. Gli assistenti sociali possono aiutare queste persone a valutare le opzioni di trasferimento o le modifiche della casa.

Il lutto colpisce molti aspetti della vita di una persona anziana. Per esempio, l'interazione sociale e lo stare in compagnia si riducono e il ruolo sociale si modifica. La perdita di un coniuge colpisce gli uomini e le donne in modo differente. Nei 2 anni successivi alla perdita della moglie, gli uomini presentano un tasso di mortalità aumentato, specialmente se la morte della moglie è stata inaspettata. Per le donne che perdono il marito, i dati sono meno chiari, però, generalmente, non indicano un aumento del tasso di mortalità.

Con il lutto, diventa normale la presenza di alcuni disturbi del sonno e legati all'ansia; queste conseguenze si risolvono nell'arco di alcuni mesi senza trattamento farmacologico. Al contrario, un dolore prolungato e patologico è caratterizzato dai seguenti:

  • Sintomi che sono tipici di una situazione depressiva maggiore e che durano > 2 mesi

  • Sensi di colpa per cose non direttamente collegate alla perdita

  • Pensieri di morte senza relazione con la sopravvivenza

  • Preoccupazioni legate alla morte con senso di inutilità

  • Altre allucinazioni oltre che sentire e vedere il defunto

I caregiver (le persone che assistono il paziente) e gli operatori sanitari devono ricercare la presenza di tali sintomi ed essere consapevoli del fatto che i pazienti che hanno subìto un lutto sono ad alto rischio di suicidio e soggetti a un declino dello stato di salute. Gli anziani costituiscono il 13% della popolazione, ma rappresentano il 20% di tutti i suicidi, e il tasso di suicidio tra gli uomini anziani è 5,25 volte superiore rispetto a quello tra le donne anziane. Gli adulti più anziani spesso non avvertono del suicidio e raramente cercano un trattamento per la salute mentale. È meno probabile che i medici offrano un trattamento per la depressione ai pazienti più anziani rispetto ai pazienti più giovani. Anche se gli anziani tentano il suicidio meno spesso delle persone in altre fasce di età, essi hanno un tasso di completamento molto più alto a causa dell'elevata probabilità di utilizzare armi da fuoco nel tentativo (71,3% dei suicidi completati tra gli anziani) così come dei maggiori problemi di salute e delle fragilità, dell'evitazione degli interventi e della ridotta probabilità di vivere con persone che possano rilevare e rispondere ai tentativi di suicidio. Pertanto, il rischio di completamento del suicidio tra gli adulti più anziani con ideazione suicidaria è molto alto.

Lo screening tempestivo per depressione e ideazione suicidaria è essenziale. La consulenza e i servizi di supporto (p. es., gruppi di supporto per vedovi) possono facilitare la difficile transizione. L'uso a breve termine di farmaci ansiolitici può aiutare i pazienti con ansia eccessiva, e le terapie antidepressive possono ridurre l'intensità dei sintomi depressivi. Tuttavia, il trattamento eccessivo o prolungato deve essere evitato, poiché questi farmaci possono interferire con la sofferenza e con il processo di adattamento. La sofferenza prolungata, patologica spesso richiede la valutazione e il trattamento psichiatrico.

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