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Sviluppo adolescenziale

Di

Evan G. Graber

, DO, Sydney Kimmel Medical College of Thomas Jefferson University

Ultima revisione/verifica completa apr 2021| Ultima modifica dei contenuti apr 2021
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In questo periodo, un adolescente capisce chi è e impara a creare rapporti intimi con soggetti che non sono familiari. Guidare gli adolescenti in questo intricato periodo dello sviluppo può rappresentare una vera e propria sfida per i genitori. Comportamenti rischiosi (come violenza Violenza e appartenenza a gang L’adolescenza è un periodo di sviluppo dell’indipendenza. Tipicamente, gli adolescenti esercitano la propria indipendenza ponendo interrogativi o sfide e talvolta infrangendo le regole. I genitori... maggiori informazioni e binge drinking Uso di alcol negli adolescenti L’uso di sostanze tra gli adolescenti spazia dalla sperimentazione ai gravi disturbi da uso di sostanze. Tutti gli usi di sostanze, anche quelli sperimentali, mettono gli adolescenti a rischio... maggiori informazioni , consumo indiscriminato di alcol) sono comuni tra gli adolescenti, mettendone a grave rischio la salute. Anche alcuni comportamenti malsani, come fumare Uso di tabacco negli adolescenti L’uso di sostanze tra gli adolescenti spazia dalla sperimentazione ai gravi disturbi da uso di sostanze. Tutti gli usi di sostanze, anche quelli sperimentali, mettono gli adolescenti a rischio... maggiori informazioni o fare uso di stupefacenti Uso e abuso di sostanze nell’adolescenza L’uso di sostanze tra gli adolescenti spazia dalla sperimentazione ai gravi disturbi da uso di sostanze. Tutti gli usi di sostanze, anche quelli sperimentali, mettono gli adolescenti a rischio... maggiori informazioni , che causano gravi problemi in età più avanzata, cominciano in genere durante l’adolescenza.

Sviluppo intellettivo e comportamentale

Nella prima adolescenza, il bambino inizia a sviluppare il pensiero astratto e logico. Questa acquisizione porta a un aumento della consapevolezza delle proprie abilità e alla capacità di riflettere su sé stessi. A causa degli evidenti cambiamenti fisici dell’adolescenza, questa consapevolezza spesso si tramuta in autocoscienza, associata a un senso di imbarazzo. L’adolescente mostra inoltre preoccupazione per l’aspetto fisico e per il fascino e presenta un’aumentata sensibilità per le differenze rispetto ai coetanei.

L’adolescente applica anche le proprie capacità riflessive ai problemi morali. I preadolescenti comprendono cosa è giusto e sbagliato in modo fisso e assoluto. L’adolescente mette in discussione le regole di comportamento e in genere rifiuta la tradizione, spesso addolorando i genitori. Teoricamente, questa riflessione culmina nello sviluppo e nell’interiorizzazione del proprio codice morale.

Molti adolescenti cominciano ad assumere comportamenti rischiosi, ad esempio la guida spericolata. Molti adolescenti cominciano a sperimentare il sesso e alcuni possono intraprendere pratiche sessuali rischiose. Alcuni adolescenti possono intraprendere attività illecite, ad esempio il furto o l’uso di alcol e droga. Gli esperti suppongono che tali comportamenti si manifestano in parte poiché gli adolescenti tendono a sovrastimare le proprie capacità in attesa di andare via di casa. Studi recenti sul sistema nervoso hanno inoltre mostrato che le parti del cervello dedicate alla soppressione degli impulsi non sono completamente mature fino all’inizio dell’età adulta.

Sviluppo emotivo

Durante l’adolescenza, le regioni del cervello che controllano le emozioni si sviluppano e giungono a maturazione. Questa fase è caratterizzata da reazioni apparentemente spontanee che possono essere difficili per genitori e insegnanti che spesso ricevono il colpo. Gli adolescenti imparano gradualmente a sopprimere i pensieri e le azioni inappropriati e a sostituirli con comportamenti orientati ai risultati.

Un terreno tipico di conflitto è il desiderio normale di un adolescente di ricercare maggiore libertà, che si scontra con l’istinto di protezione dei genitori. La frustrazione causata dal provare a crescere in molte direzioni è comune. La comunicazione può essere difficoltosa, poiché i genitori e gli adolescenti negoziano nuovamente il loro rapporto. Tutte queste difficoltà sono accentuate quando le famiglie si trovano ad affrontare stress di altro tipo o i genitori vivono le proprie difficoltà emotive, poiché gli adolescenti continuano a richiedere le cure genitoriali. I medici possono contribuire ad aprire le vie di comunicazione offrendo ad adolescenti e genitori consigli di assistenza pratici e sensibili.

Sviluppo sociale e psicologico

La famiglia rappresenta il centro della vita sociale dei bambini. Nell’adolescenza, il gruppo dei coetanei spesso inizia a sostituire la famiglia come primo nucleo sociale del bambino. I gruppi di coetanei si creano spesso in base al modo di vestire, all’aspetto, all’atteggiamento, agli hobby, agli interessi e ad altre caratteristiche che possono apparire profonde o insignificanti agli estranei. Inizialmente, i gruppi di coetanei sono composti da soggetti dello stesso sesso, ma di solito diventano misti nella tarda adolescenza. Questi gruppi assumono importanza tra gli adolescenti, in quanto assicurano conferme alle scelte personali e supporto nelle situazioni stressanti.

Gli adolescenti che, per vari motivi, non hanno un gruppo di coetanei sviluppano spesso sentimenti di alienazione. Sebbene abbiano spesso scarsi effetti a lungo termine, questi sentimenti possono peggiorare potenziali comportamenti antisociali o disfunzionali. All’altro estremo, il gruppo di coetanei può assumere un’importanza eccessiva, da cui può scaturire un comportamento antisociale. L’appartenenza a una gang Violenza e appartenenza a gang L’adolescenza è un periodo di sviluppo dell’indipendenza. Tipicamente, gli adolescenti esercitano la propria indipendenza ponendo interrogativi o sfide e talvolta infrangendo le regole. I genitori... maggiori informazioni è molto più comune quando l’ambiente familiare e sociale non è in grado di controbilanciare le richieste spesso disfunzionali del gruppo di coetanei.

I medici devono sottoporre a screening tutti gli adolescenti per escludere la presenza di disturbi di salute mentale Panoramica sui disturbi di salute mentale nei bambini La sezione riguardante il trattamento del disturbo bipolare è stata ampiamente rivista, con sezioni separate riguardanti il trattamento delle manie e della depressione. Inoltre, sono state aggiunte... maggiori informazioni , quali depressione Disturbo depressivo e da disregolazione dell’umore nei bambini e negli adolescenti La depressione consiste in una sensazione di tristezza (o, nei bambini e negli adolescenti, irritabilità) e/o perdita di interesse nelle attività. Nella depressione maggiore questi sintomi durano... maggiori informazioni , disturbo bipolare Disturbo bipolare nei bambini e negli adolescenti Nel disturbo bipolare, periodi di euforia ed eccitazione intense (mania) si alternano a periodi di depressione e disperazione. Tra i periodi l’umore può essere normale. I bambini possono passare... maggiori informazioni e ansia Panoramica sui disturbi d’ansia nei bambini e negli adolescenti I disturbi d’ansia sono caratterizzati da paura, preoccupazione o timore che interferiscono molto con le attività giornaliere e sono esagerati rispetto alle circostanze. Vi sono molti tipi di... maggiori informazioni . L’incidenza di questi disturbi psichiatrici aumenta durante questa fase della vita e può comportare pensieri o comportamenti suicidi Comportamento suicidario nei bambini e negli adolescenti Il comportamento suicidario, un’azione autolesionista, comprende sia i gesti suicidi, sia i tentativi di suicidio sia il suicidio portato a termine. L’ ideazione suicida è l’insieme dei pensieri... maggiori informazioni . I disturbi psicotici, come la schizofrenia Schizofrenia nei bambini e negli adulti La schizofrenia è un disturbo cronico che implica pensieri, percezioni e comportamento sociale anomali e che causa notevoli problemi relazionali e funzionali, e che dura sei mesi o più. La schizofrenia... maggiori informazioni , sebbene rari, balzano all’attenzione con maggiore frequenza durante la tarda adolescenza. I disturbi del comportamento alimentare, quali anoressia nervosa Anoressia nervosa L’anoressia nervosa è un disturbo del comportamento alimentare caratterizzato da incessante ricerca di magrezza, immagine distorta del corpo, paura estrema dell’obesità e limitazione del consumo... maggiori informazioni e bulimia nervosa Bulimia nervosa La bulimia nervosa è un disturbo del comportamento alimentare caratterizzato dall’ingestione rapida e ripetuta di notevoli quantità di cibo (alimentazione compulsiva), seguita dal tentativo... maggiori informazioni , sono relativamente diffusi tra le ragazze e possono essere di difficile individuazione, poiché le adolescenti fanno tutto il possibile per nascondere le variazioni comportamentali e ponderali.

L’uso di sostanze Uso e abuso di sostanze nell’adolescenza L’uso di sostanze tra gli adolescenti spazia dalla sperimentazione ai gravi disturbi da uso di sostanze. Tutti gli usi di sostanze, anche quelli sperimentali, mettono gli adolescenti a rischio... maggiori informazioni ha inizio solitamente durante l’adolescenza. Oltre il 70% degli adolescenti negli Stati Uniti prova l’alcol prima di diplomarsi alle superiori. Il binge drinking Uso di alcol negli adolescenti L’uso di sostanze tra gli adolescenti spazia dalla sperimentazione ai gravi disturbi da uso di sostanze. Tutti gli usi di sostanze, anche quelli sperimentali, mettono gli adolescenti a rischio... maggiori informazioni (consumo indiscriminato di alcol) è diffuso e conduce a rischi per la salute sia acuti che cronici. La ricerca ha indicato che gli adolescenti che cominciano precocemente ad assumere alcol hanno maggiori probabilità di sviluppare un disturbo legato al consumo di alcol Alcol L’alcol (etanolo) è un depressivo. L’assunzione di grandi quantità di alcol rapidamente o regolarmente può causare problemi di salute, compresi danni d’organo, coma e decesso. Le caratteristiche... maggiori informazioni in età adulta. Ad esempio gli adolescenti che cominciano a bere a 13 anni hanno possibilità 5 volte maggiori di sviluppare un disturbo connesso all’assunzione di alcolici rispetto a coloro che iniziano a bere a 21 anni.

I genitori possono avere una forte influenza positiva sui propri bambini dando il buon esempio (ad esempio assumendo alcol con moderazione ed evitando l’uso di droghe illecite), condividendo i propri valori e fissando aspettative elevate connesse allo stare lontano dalle droghe. I genitori devono inoltre insegnare ai bambini che i farmaci con obbligo di prescrizione vanno utilizzati solo secondo le istruzioni del medico. Tutti gli adolescenti devono essere esaminati per l’utilizzo di sostanze Uso e abuso di sostanze nell’adolescenza L’uso di sostanze tra gli adolescenti spazia dalla sperimentazione ai gravi disturbi da uso di sostanze. Tutti gli usi di sostanze, anche quelli sperimentali, mettono gli adolescenti a rischio... maggiori informazioni in modo riservato. Nel corso della visita medica di routine occorre fornire consigli appropriati, poiché anche interventi molto brevi da parte di medici e operatori sanitari hanno dimostrato una riduzione dell’uso di sostanze da parte degli adolescenti.

Sviluppo della sessualità

L’avvio della maturazione sessuale Maturazione sessuale (pubertà) Durante l’adolescenza (di solito tra i 10 anni e la tarda adolescenza o intorno ai 20 anni), i ragazzi e le ragazze raggiungono l’altezza e il peso dell’età adulta e maturano sessualmente (pubertà)... maggiori informazioni (pubertà) è tipicamente accompagnato dall’interesse per l’anatomia sessuale, che può essere una fonte di ansia. Con la maturazione emotiva e sessuale, gli adolescenti iniziano il loro approccio con la sessualità. La masturbazione tra i ragazzi è quasi universale ed è forse meno comune tra le ragazze. La sperimentazione sessuale con un partner inizia con toccate o petting e può progredire al sesso orale, vaginale o anale. Nella tarda adolescenza, la sessualità si trasforma da sperimentazione a espressione di intimità e condivisione. I medici sono tenuti a fornire consigli appropriati sulle pratiche sessuali sicure, nel corso della visita medica di routine, e a sottoporre a screening tutti gli adolescenti sessualmente attivi per escludere la presenza di malattie a trasmissione sessuale.

Mentre esplorano la propria sessualità, gli adolescenti possono iniziare a mettere in dubbio la propria identità sessuale e di genere.

Alcuni adolescenti hanno difficoltà a stabilire un’identità sessuale. Possono non capire bene quello che sentono, ma per loro è normale essere attratti da o avere pensieri sessuali su persone dello stesso sesso e del sesso opposto. Tuttavia, molti adolescenti che esplorano relazioni omosessuali o bisessuali in definitiva non continuano ad essere interessati a rapporti con lo stesso sesso, mentre altri non sviluppano mai interesse in relazioni con il sesso opposto. L’omosessualità Panoramica sulla sessualità La sessualità è il modo in cui le persone avvertono ed esprimono gli istinti e i sentimenti, che fanno nascere l’attrazione verso altre persone. È una normale componente della vita umana ed... maggiori informazioni , la bisessualità e l’asessualità sono variazioni normali della sessualità umana e non sono malattie. Sebbene non si conosca esattamente il motivo dello sviluppo dei sentimenti omosessuali o bisessuali, gli esperti non ritengono che l’identità sessuale o di genere sia qualcosa che gli adolescenti apprendono dai propri coetanei o dai mezzi di comunicazione o che scelgono allo stesso modo in cui decidono un’attività extra-scolastica o un percorso lavorativo. Gli adolescenti che hanno un forte senso della propria identità omosessuale o bisessuale possono dichiararlo (“fare coming out”) ai propri amici più cari o ai familiari.

Gli adolescenti possono dover affrontare molte sfide mentre sviluppano la propria identità sessuale e di genere. Possono sentirsi indesiderati o non accettati dalla famiglia o dai coetanei se esprimono un certo desiderio sessuale o un’identità transgender. Tale pressione (soprattutto in un momento in cui il consenso sociale è di fondamentale importanza) può quindi causare forte stress. La paura di essere abbandonati dai genitori, a volte giustificata, spesso porta gli adolescenti a non essere completamente sinceri e a mentire. Possono anche essere derisi o subire atti di bullismo Bullismo Il bullismo è una forma di violenza giovanile che consiste nella reiterazione di attacchi verbali, emotivi, fisici o psicologici al fine di dominare o umiliare. (Vedere anche Panoramica sulle... maggiori informazioni da parte dei coetanei. Le minacce di violenza fisica devono essere prese seriamente e denunciate ai dirigenti scolastici o ad altre autorità. Per lo sviluppo emotivo di questi adolescenti sono importantissimi amici e familiari simpatetici.

Sono pochi gli elementi dell’esperienza umana che combinano aspetti fisici, intellettivi ed emotivi in una maniera così profonda come la sessualità e tutte le sensazioni che ad essa si accompagnano. Aiutare gli adolescenti a porre sessualità e identità di genere in un contesto sano è estremamente importante. I genitori devono condividere apertamente i propri valori e le proprie aspettative con gli adolescenti, ma essere aperti e solidali durante lo sviluppo dell’identità sessuale e di genere dei propri figli.

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