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Vaiolo delle scimmie

Di

Brenda L. Tesini

, MD, University of Rochester School of Medicine and Dentistry

Ultima revisione/verifica completa ott 2019| Ultima modifica dei contenuti ott 2019
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Il vaiolo delle scimmie è causato dal virus del vaiolo delle scimmie, che è affine al virus del vaiolo umano e provoca una malattia simile, ma generalmente più lieve.

L’origine del vaiolo delle scimmie non è nota, ma si ritiene che venga trasmesso da piccoli roditori e scoiattoli che vivono nelle foreste pluviali africane, soprattutto nell’Africa occidentale e centrale. La maggior parte dei casi è stata registrata nella Repubblica democratica del Congo. Nonostante il nome, il virus del vaiolo delle scimmie non vive nelle scimmie.

Il vaiolo delle scimmie è una malattia rara, tuttavia ultimamente il numero dei casi in Africa è in crescita. I motivi di tale aumento possono essere:

  • La cessazione della somministrazione del vaccino contro il vaiolo umano, che contribuiva a proteggere dal vaiolo delle scimmie.

  • Lo spostamento degli abitanti in aree in cui vivono gli animali portatori del virus.

Negli Stati Uniti, si è verificata un’epidemia di vaiolo delle scimmie nel 2003, quando roditori infetti sono stati importati dall’Africa come animali domestici. I roditori hanno trasmesso il virus ai cani della prateria domestici, che in seguito hanno infettato persone nel Midwest degli Stati Uniti.

Il vaiolo delle scimmie probabilmente si trasmette attraverso il contatto con i liquidi corporei degli animali infetti, ad esempio, se un animale infetto morde una persona o con l’inspirazione di goccioline disperse nell’aria contenenti il virus. La trasmissione diretta da persona a persona è meno comune.

Il vaiolo delle scimmie in genere si manifesta nei bambini.

I sintomi del vaiolo delle scimmie sono simili a quelli del vaiolo umano. La malattia esordisce con febbre, brividi, cefalea, dolori muscolari, mal di schiena, affaticamento estremo e, a differenza del vaiolo umano, un rilevante edema linfonodale. Tra 1 e 3 giorni dopo la comparsa della febbre, si sviluppa un’eruzione cutanea che frequentemente inizia sul viso e in seguito si diffonde ad altre parti del corpo, palmi delle mani e piante dei piedi compresi.

Come nel vaiolo umano, l’eruzione cutanea del vaiolo delle scimmie insorge sotto forma di macchie piane di colore rosso. In seguito, le macchie si trasformano in vescicole purulente (formando pustole), che dopo diversi giorni evolvono in croste.

Il vaiolo delle scimmie può aumentare la probabilità di sviluppare altre infezioni, in alcuni casi si sviluppano infezioni batteriche della pelle e dei polmoni.

La malattia è solitamente più lieve del vaiolo umano, ma può essere mortale. Durante l’epidemia del 2003 negli Stati Uniti non si è verificato alcun decesso.

Il decorso del vaiolo delle scimmie è generalmente di 2-4 settimane.

La diagnosi del vaiolo delle scimmie può comportare:

  • Invio di campioni di tessuto infetto in laboratorio, per sottoporre il virus a coltura e analisi

  • Analisi del sangue per verificare la presenza di anticorpi contro il virus del vaiolo delle scimmie

  • Identificazione del materiale genetico (DNA) del virus nel tessuto infetto

  • Esame microscopico di un campione di tessuto infetto

Il trattamento del vaiolo delle scimmie è volto soprattutto ad alleviare i sintomi. Il farmaco antivirale cidofovir può essere utile, tuttavia non è stato studiato come trattamento specifico per il vaiolo delle scimmie.

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