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Apnea del sueño

Por

Kingman P. Strohl

, MD, Case School of Medicine, Case Western Reserve University

Revisado médicamente oct. 2022
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La apnea del sueño es un trastorno grave en el cual la respiración se interrumpe de forma repetida el tiempo suficiente para perturbar el sueño; dicha interrupción suele provocar un descenso en los niveles de oxígeno y un aumento de los niveles de dióxido de carbono en la sangre.

  • Las personas con apnea del sueño a menudo se sienten muy soñolientos durante el día, roncan con intensidad y tienen episodios de jadeo o ahogo, pausas en la respiración y despertares bruscos con un resoplido.

  • La apnea del sueño aumenta el riesgo de ciertos trastornos médicos y de muerte prematura.

  • Aunque el diagnóstico de la apnea del sueño se basa, en parte, en la valoración médica de los síntomas, los médicos suelen utilizar la polisomnografía para confirmar el diagnóstico y determinar la gravedad del trastorno.

  • Para tratar la apnea del sueño se utilizan equipos que ayudan a mantener una presión positiva continua en la vía respiratoria, prótesis bucales colocadas por dentistas y, en algunos casos, también cirugía.

La apnea del sueño es un problema muy frecuente. En todo el mundo se ven afectadas más de mil millones de personas. Existen diferentes tipos de apnea del sueño con diferentes causas y factores de riesgo.

Tipos de apnea del sueño

Existen dos tipos de apnea del sueño:

  • Apnea obstructiva del sueño

  • Apnea central del sueño

Algunas personas presentan una combinación de apnea obstructiva y central del sueño.

Apnea del sueño
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¿Sabías que...?

  • Las personas que sufren somnolencia diurna excesiva y que roncan deben consultar estos síntomas con el médico.

Apnea obstructiva del sueño

La apnea obstructiva del sueño, el tipo más frecuente de apnea del sueño, se produce por cierres repetidos de la garganta o de la vía aérea superior durante el sueño. La vía aérea superior está constituida por el conducto que va desde la boca y los orificios nasales hacia la garganta y en línea descendente a la laringe; estas estructuras pueden cambiar de posición cuando una persona respira.

Este tipo de apnea afecta la salud y el bienestar de aproximadamente el 8 al 16% de los adultos. La apnea obstructiva del sueño es más frecuente en personas obesas.

Los médicos diagnostican la apnea obstructiva del sueño cuando ocurre lo siguiente:

  • La respiración se interrumpe durante el sueño

  • Se producen 5 o más interrupciones respiratorias por hora

  • Cada interrupción dura más de 10 segundos

La probabilidad de sufrir apnea obstructiva del sueño aumenta a causa de muchos factores de riesgo. La obesidad Obesidad La obesidad es el exceso de peso corporal. La obesidad está influenciada por una combinación de factores, que por lo general se traducen en consumir más calorías de las que necesita el organismo... obtenga más información Obesidad , tal vez en combinación con el envejecimiento y otros factores, conduce a un estrechamiento de la vía aérea superior. El consumo excesivo de alcohol y el uso de sedantes empeora la apnea obstructiva del sueño. Tener la garganta estrecha, el cuello grueso y la cabeza redondeada (rasgos que tienden a ser similares en miembros de una misma familia), aumenta el riesgo de padecer apnea del sueño. Los niveles bajos de hormona tiroidea (hipotiroidismo Hipotiroidismo El hipotiroidismo es una hipoactividad de la glándula tiroidea que implica la producción inadecuada de hormonas tiroideas y una ralentización de las funciones vitales del organismo. Las expresiones... obtenga más información Hipotiroidismo ), el hecho de sufrir enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE) Enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE) En la enfermedad por reflujo gastroesofágico, los contenidos estomacales (incluyendo ácido gástrico y bilis) refluyen desde el estómago al esófago, causando inflamación y dolor en la parte inferior... obtenga más información Enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE) o angina Angina de pecho La angina de pecho es un dolor torácico transitorio o una sensación de presión que se produce cuando el miocardio (músculo cardíaco) no recibe suficiente oxígeno. Cuando se padece angina de... obtenga más información por la noche, o el crecimiento desmesurado y anormal debido a una producción excesiva de hormona del crecimiento (acromegalia Acromegalia y gigantismo La sobreproducción de hormona del crecimiento (somatotropina) provoca que se crezca demasiado. En los niños, este trastorno se conoce como gigantismo; en los adultos, se denomina acromegalia... obtenga más información Acromegalia y gigantismo ) contribuyen a este tipo de apnea. en algunas ocasiones, un accidente cerebrovascular Introducción a los accidentes cerebrovasculares El accidente cerebrovascular (ictus) ocurre cuando una arteria que va al cerebro se obstruye o se rompe, produciendo la muerte de un área del tejido cerebral provocada por la pérdida de irrigación... obtenga más información también puede causar apnea obstructiva del sueño. La apnea del sueño tiende a ser hereditaria, por lo que puede existir un riesgo genético.

¿Sabías que...?

  • Las personas con apnea obstructiva del sueño deben evitar el alcohol y los fármacos sedantes, especialmente antes de acostarse.

Apnea obstructiva del sueño en los niños

La mayoría de los niños afectados roncan. Otros síntomas en relación con el sueño pueden incluir un sueño poco reparador y sudoración nocturna. Algunos niños mojan la cama. Los síntomas diurnos pueden incluir respiración por la boca, cefalea matutina y problemas de concentración. Los problemas de aprendizaje y algunos problemas de comportamiento (como la hiperactividad) son, a menudo, síntomas frecuentes de la apnea obstructiva severa del sueño en niños. Los niños también pueden presentar retrasos en el crecimiento. La somnolencia diurna excesiva es menos frecuente en niños que en adultos con apnea obstructiva del sueño.

Apnea central del sueño

La apnea central del sueño es poco frecuente, en comparación con la apnea obstructiva del sueño. Tiene su origen en un problema en el control de la respiración en la parte del encéfalo denominada tronco del encéfalo. Normalmente, el tronco del encéfalo es muy sensible a los cambios en la concentración sanguínea de dióxido de carbono (un subproducto de las reacciones químicas normales del organismo). Cuando los niveles de dióxido de carbono son elevados, el tronco del encéfalo envía señales a los músculos respiratorios para respirar más profundamente y con mayor rapidez con objeto de eliminar el dióxido de carbono a través de la espiración, y viceversa. En la apnea central del sueño, el tronco del encéfalo no responde adecuadamente a los cambios en la concentración de dióxido de carbono. Como consecuencia, durante el sueño, las personas que sufren apnea central del sueño pueden presentar pausas en la respiración o respirar menos profundamente y más lentamente de lo normal.

Hay muchas razones por las que el tronco del encéfalo puede no enviar señales respiratorias adecuadas. Por ejemplo, un accidente cerebrovascular Introducción a los accidentes cerebrovasculares El accidente cerebrovascular (ictus) ocurre cuando una arteria que va al cerebro se obstruye o se rompe, produciendo la muerte de un área del tejido cerebral provocada por la pérdida de irrigación... obtenga más información , una infección encefálica (encefalitis Encefalitis La encefalitis es una inflamación del encéfalo que aparece cuando un virus infecta directamente el encéfalo o cuando un virus, una vacuna o algún otro agente provoca inflamación. A veces también... obtenga más información ) o un defecto congénito del encéfalo pueden afectar el tronco del encéfalo. Los opiáceos administrados para el alivio del dolor y una serie de fármacos de otro tipo pueden causar apnea central del sueño. Estar a gran altitud también la puede causar. La apnea central del sueño puede presentarse en personas con insuficiencia cardíaca Insuficiencia cardíaca La insuficiencia cardíaca es un trastorno en el cual el corazón es incapaz de satisfacer las demandas del organismo, lo que conduce a una reducción del flujo sanguíneo, retroceso (congestión)... obtenga más información Insuficiencia cardíaca . Un tumor cerebral es otra de las causas, aunque muy infrecuente. A diferencia de la apnea obstructiva del sueño, la apnea central del sueño no está causada por la obesidad.

En una forma de apnea central del sueño, llamada “la maldición de Ondina”, que ocurre generalmente en los recién nacidos, las personas afectadas no pueden respirar en absoluto, o al menos no de forma adecuada, excepto cuando están totalmente despiertas. La "maldición de Ondina" puede ser mortal.

Síntomas de la apnea del sueño

Los síntomas durante el sueño suelen ser detectados inicialmente por la pareja con la que se duerme, un compañero/a de habitación o un compañero/a de piso. En todos los tipos de apnea del sueño, la respiración puede ir haciéndose anormalmente lenta y superficial, hasta detenerse súbitamente (a veces hasta un minuto), para reanudarse a continuación.

En todos los tipos de apnea del sueño, las alteraciones del sueño pueden causar somnolencia diurna Insomnio y somnolencia diurna excesiva Los problemas más frecuentes relacionados con el sueño son el insomnio y la somnolencia diurna excesiva. El insomnio es la dificultad para conciliar el sueño o para permanecer dormido, el hecho... obtenga más información , fatiga, irritabilidad, cefaleas matutinas, lentitud de pensamiento y dificultad para concentrarse. Las personas con somnolencia excesiva corren un mayor riesgo de sufrir lesiones al conducir vehículos de motor o maquinaria pesada o bien al realizar otras actividades durante las cuales es peligroso tener sueño. Pueden tener dificultades en el trabajo y disfunción sexual. Dado que los niveles de oxígeno en sangre pueden disminuir de modo significativo, se puede desarrollar fibrilación auricular Fibrilación auricular y aleteo auricular La fibrilación y el aleteo auriculares son descargas eléctricas muy rápidas que provocan la contracción rápida de las aurículas (las cavidades cardíacas superiores); algunos de estos impulsos... obtenga más información y aumentar la presión sanguínea.

Apnea obstructiva del sueño

En la apnea obstructiva del sueño, el síntoma más común es el ronquido Ronquidos El ronquido es un sonido ronco producido en la nariz y la garganta durante el sueño. Es bastante frecuente y se va haciendo aún más frecuente a medida que se envejece. Alrededor del 57% de los... obtenga más información , pero la mayoría de las personas que roncan no tienen apnea del sueño. En la apnea obstructiva del sueño, el ronquido tiende a ser perturbador, con episodios de jadeo o ahogo, pausas en la respiración y despertares bruscos con un resoplido. Las personas afectadas pueden despertarse asfixiándose y asustadas.

Por la mañana, no son conscientes de que se han despertado muchas veces durante la noche. Algunos pacientes se despiertan con dolor de garganta o boca seca. Cuando la apnea obstructiva del sueño es grave, los episodios repetidos de resoplidos y grandes ronquidos relacionados con el sueño se producen por la noche y durante el día la persona se siente soñolienta o incluso se duerme sin querer.

Las personas afectadas pueden tener dificultad para mantenerse despiertas.

En personas que viven solas, la somnolencia durante el día puede ser el síntoma más evidente. Con el tiempo, la somnolencia interfiere con las actividades diarias y reduce la calidad de vida. Por ejemplo, la persona puede quedarse dormida mientras ve la televisión, mientras asiste a una reunión o, en el caso de una somnolencia más extrema, incluso al detenerse durante la conducción ante un semáforo en rojo. La memoria empeora, disminuye la libido y hasta las relaciones interpersonales pueden verse alteradas, ya que la persona afectada es incapaz de participar de forma activa en las mismas debido a la somnolencia y la irritabilidad.

El sueño ruidoso e inquieto de las personas con apnea del sueño que viven con otras personas puede afectar negativamente a sus relaciones con los compañeros de cama, compañeros de habitación y/o compañeros de casa.

¿Sabías que...?

  • Solo un pequeño porcentaje de las personas que roncan sufren síndrome de apnea obstructiva del sueño, pero la mayoría de las personas que lo sufren, roncan.

Apnea central del sueño

En la apnea central del sueño, el ronquido no es tan prominente. El ritmo de la respiración es irregular y se ve interrumpido por pausas.

La respiración de Cheyne-Stokes (respiración periódica) es un tipo de apnea central. En la respiración de Cheyne-Stokes, la respiración se acelera gradualmente, después se va volviendo más lenta, se detiene durante un breve periodo y entonces comienza de nuevo. Después se repite el ciclo. Cada ciclo dura entre 30 segundos y 2 minutos.

Síndrome de hipoventilación-obesidad

Las personas con obesidad extrema pueden tener el síndrome de hipoventilación-obesidad (denominado síndrome de Pickwick), bien solo o en combinación con la apnea obstructiva del sueño. En el síndrome de hipoventilación-obesidad, un exceso de grasa corporal interfiere con el movimiento de la caja torácica y el exceso de grasa corporal por debajo del diafragma comprime los pulmones; ambos mecanismos combinados producen una respiración superficial, menos eficaz. El exceso de grasa alrededor de la garganta comprime la vía aérea superior, reduciendo el flujo de aire. El control de la respiración puede verse alterado, lo que causa apnea central del sueño.

Diagnóstico de la apnea del sueño

  • Exploración médica

  • Polisomnografía

Se sospecha de apnea del sueño en función de los síntomas de la persona afectada. A veces, los médicos emplean cuestionarios para ayudar a detectar síntomas, como la somnolencia diurna excesiva, que puede deberse a la apnea obstructiva del sueño. El control de la respiración de la persona durante el sueño suele permitir confirmar el diagnóstico y determinar mejor la gravedad. El primer paso suele consistir en el control en casa con un equipo portátil que la persona lleva durante varias noches. Este equipo puede controlar la respiración, la frecuencia cardíaca, el flujo de aire por la nariz y las concentraciones de oxígeno. Se puede realizar una prueba más exhaustiva mediante una polisomnografía, durante la cual la persona duerme por la la noche en un laboratorio del sueño. Esta evaluación puede ayudar a los médicos a distinguir entre la apnea obstructiva del sueño y la apnea central.

En la polisomnografía:

Las pruebas del sueño determinan el índice de apnea-hipopnea (IAH). El IAH representa el número medio de episodios de falta de respiración (apnea) y disminución de la respiración (hipopnea) por hora de sueño. Cuantos más eventos se produzcan, más grave será la apnea del sueño y mayor será la probabilidad de efectos adversos. Los médicos utilizan el IAH además de los síntomas de la persona para diagnosticar la apnea del sueño.

A veces se necesitan pruebas adicionales para ayudar a los médicos a determinar la causa. A las personas con apnea del sueño se les realizan pruebas para ver si presentan complicaciones, como hipertensión arterial o fibrilación auricular. Si los médicos sospechan de apnea central del sueño, solo en raras ocasiones será necesario realizar pruebas para determinar la causa.

Tratamiento de la apnea del sueño

  • Control de los factores de riesgo

  • Presión positiva continua en las vías respiratorias o protectores bucales u otros dispositivos ajustados por un dentista

  • Posiblemente cirugía de la vía respiratoria o estimulación eléctrica de la vía respiratoria superior

El tratamiento se dirige tanto a los factores de riesgo como a la propia apnea del sueño.

Debe advertirse a las personas acerca de los riesgos de conducir, manejar maquinaria pesada o realizar otras actividades durante las cuales quedarse dormido pueda ser peligroso. Las personas que se someten a cirugía deben informar a su anestesista que tienen apnea del sueño, pues a veces la anestesia puede provocar un estrechamiento adicional de las vías respiratorias.

Los grupos de apoyo pueden ofrecer información y ayudar a las personas con apnea del sueño y a los miembros de su familia a lidiar con la enfermedad.

Apnea obstructiva del sueño

Si a las personas afectadas se les prescribe un tratamiento y lo siguen, el pronóstico suele ser excelente. La esperanza de vida no se ve afectada y se pueden prevenir las complicaciones más graves. La presión arterial suele descender algunos puntos.

Puede ser beneficioso bajar de peso, dejar de fumar y no consumir alcohol en exceso. Se deben tratar las infecciones nasales y las alergias, así como el hipotiroidismo y la acromegalia. La pérdida de peso es útil, pero puede ser muy difícil, especialmente para las personas con sueño y fatiga. Por lo tanto, la cirugía de pérdida de peso (bariátrica) se recomienda a menudo para personas con sobrepeso (obesidad grave). En estas personas, la cirugía bariátrica reduce la apnea del sueño y revierte los síntomas en aproximadamente el 85% de los casos.

Los grandes roncadores y las personas que se ahogan a menudo durante el sueño no deben consumir alcohol ni tomar pastillas para dormir, antihistamínicos sedantes u otros fármacos que causen somnolencia. Dormir sobre un costado o elevar la cabecera de la cama ayuda a reducir los ronquidos. Dispositivos especiales fijados en la espalda evitan que la persona duerma sobre su espalda. Los variados dispositivos y aerosoles comercializados para reducir el ronquido ayudan en el caso de ronquidos simples, pero no se ha demostrado que alivien la apnea obstructiva del sueño. También existen varios procedimientos quirúrgicos comercializados para los ronquidos, pero hay muy pocos indicios de su eficacia funcional o del tiempo durante el cual siguen siendo efectivos.

La presión positiva continua en las vías respiratorias (CPAP, por sus siglas en inglés) es el tratamiento principal para las personas con apnea obstructiva del sueño, especialmente aquellas que presentan somnolencia diurna excesiva. Con la presión positiva continua en la vía respiratoria, la persona respira a través de una mascarilla facial o nasal conectada a un dispositivo que proporciona una presión ligeramente mayor en las vías respiratorias. la mayor presión mantiene la garganta abierta mientras la persona inspira. La presión positiva continua en la vía aérea puede utilizarse con o sin humidificación del aire suministrado. Es necesario un seguimiento estricto por parte de un profesional de la salud las 2 primeras semanas de uso para garantizar un ajuste apropiado de la mascarilla y proporcionar el apoyo adecuado mientras la persona aprende a dormir con ella. Si una persona tiene un tabique nasal desviado, los médicos pueden recomendar cirugía para reparar el tabique desviado (septoplastia) porque la reparación puede hacer que el tratamiento con CPAP sea más exitoso.

Sin embargo, a muchas personas el dispositivo de CPAP les resulta difícil tolerar, por lo que dejan de usarlo o solo lo usan a veces. Si los médicos y técnicos ayudan a las personas afectadas a encontrar un dispositivo que les encaje bien y les alientan a su uso, es más probable que el uso del dispositivo de CPAP sea exitoso a largo plazo.

Algunas personas que utilizan la presión positiva continua en la vía aérea siguen padeciendo somnolencia diurna excesiva. En estos casos puede ser eficaz tomar un estimulante suave utilizado para tratar la somnolencia diurna en personas con apnea obstructiva del sueño (por ejemplo, modafinilo o solriamfetol). También se están probando otros fármacos para las personas que sufren una apnea obstructiva del sueño.

Las prótesis bucales extraibles, colocadas por los dentistas, ayudan a aliviar la apnea obstructiva del sueño (y los ronquidos) en personas con apnea del sueño entre leve y moderada. Estos aparatos, que solo se usan durante el sueño, ayudan a mantener la vía aérea abierta. La mayoría de los aparatos consisten en dos piezas de plástico moldeadas a la forma de la dentadura superior e inferior. Las dos piezas se unen entre sí y están diseñadas para tirar de la mandíbula inferior hacia adelante a fin de evitar que la lengua se mueva hacia atrás y bloquee la garganta.

Los ronquidos son frecuentes y molestos y el uso de un dispositivo de CPAP puede ser difícil, de manera que se comercializan y se venden directamente a los consumidores algunos dispositivos alternativos que no han sido estudiados a fondo. Antes de comenzar cualquier plan de tratamiento, los afectados deben comentar sus opciones de tratamiento con un profesional de la salud.

La estimulación de la vía aérea superior es un procedimiento en el que se utiliza un dispositivo eléctrico implantado para estimular uno de los nervios craneales Introducción a los pares craneales Hay un total de doce pares de nervios, los llamados pares craneales, cuyo recorrido va directamente desde el encéfalo hasta diversos puntos de la cabeza, el cuello y el tronco. Algunos de estos... obtenga más información que controlan la lengua (el nervio hipogloso). La estimulación de este nervio activa los músculos que empujan la lengua hacia adelante y ayuda a mantener abiertas las vías respiratorias. Este tratamiento puede tener éxito en algunas personas con apnea obstructiva del sueño de moderada a grave que no pueden tolerar la terapia con presión positiva continua en la vía aérea.

La cirugía de la cabeza o el cuello como tratamiento para la apnea del sueño es útil si hay agrandamiento de las amígdalas o una obstrucción evidente de la vía aérea alta por otra estructura. En los niños, el tratamiento más frecuente es la cirugía para extirpar las amígdalas y las vegetaciones (llamada adenoidectomía). Este tipo de cirugía generalmente alivia la apnea del sueño, en particular si las amígdalas o las vegetaciones están agrandadas. A veces, la cirugía se utiliza en personas sin obstrucción evidente, si otros tratamientos no han funcionado.

La uvulopalatofaringoplastia es un procedimiento quirúrgico que abre la vía aérea superior mediante la eliminación de parte del tejido de las vías respiratorias altas (por ejemplo, del paladar, la úvula, las amígdalas y las adenoides). Esto suele ser útil para personas con apnea del sueño leve. Sin embargo, este procedimiento ha sido reemplazado en gran medida por enfoques menos agresivos que, por ejemplo, intentan estabilizar las paredes de la faringe (la cavidad situada detrás de la nariz y la boca). En algunas ocasiones se utilizan otros procedimientos quirúrgicos, pero su previsibilidad y su durabilidad no se han estudiado tan a fondo.

La traqueotomía (la práctica de una abertura permanente en la tráquea para insertar un tubo de respiración) es el tratamiento más eficaz para la apnea obstructiva del sueño. Sin embargo, la traqueotomía se practica solo como último recurso para las personas con la forma peor de la enfermedad que no han respondido a otros tratamientos.

Apnea central del sueño

En las personas con apnea central del sueño se trata el trastorno subyacente si es posible. Por ejemplo, pueden administrarse fármacos para reducir la gravedad de la insuficiencia cardíaca Insuficiencia cardíaca La insuficiencia cardíaca es un trastorno en el cual el corazón es incapaz de satisfacer las demandas del organismo, lo que conduce a una reducción del flujo sanguíneo, retroceso (congestión)... obtenga más información Insuficiencia cardíaca . También se recomienda evitar o reducir el alcohol y cualquier fármaco que empeore la apnea del sueño. El oxígeno suministrado por cánula nasal (no bajo presión) puede reducir los episodios de apnea en personas cuyos niveles de oxígeno en sangre son bajos durante el sueño.

Algunas personas con apnea central del sueño pueden mejorar con niveles bajos de presión positiva continua en la vía aérea (CPAP, por sus siglas en inglés). Las personas con apnea central del tipo de Cheyne-Stokes sufren menos episodios de apnea y mejor función cardíaca con este tratamiento, pero no sobreviven más tiempo.

Las personas que sufren apnea central del sueño causada por la altitud y algunas que sufren insuficiencia cardíaca pueden beneficiarse del medicamento acetazolamida.

A algunas personas les puede resultar beneficioso un procedimiento para implantar un dispositivo que estimula los nervios que controlan el diafragma (un estimulador del nervio diafragmático/frénico) para ayudarles a respirar.

Más información

Los siguientes son recursos en inglés que pueden ser útiles. Tenga en cuenta que el MANUAL no se hace responsable del contenido de estos recursos.

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: VER VERSIÓN PROFESIONAL
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