Manual Msd

Please confirm that you are not located inside the Russian Federation

honeypot link

Diagnóstico de cáncer

Por

Robert Peter Gale

, MD, PhD, Imperial College London

Última revisión completa sep. 2020
Hacer clic aquí para la versión para profesionales
Datos clave
Recursos de temas

Se sospecha la existencia de un cáncer a partir de los síntomas, de los hallazgos de la exploración física y, a veces, de los resultados obtenidos en las pruebas de cribado. En ocasiones, las radiografías realizadas por otros motivos, como una lesión, muestran anomalías que podrían indicar la presencia de cáncer. La confirmación de que existe un cáncer requiere otras pruebas (denominadas pruebas diagnósticas).

Una vez establecido el diagnóstico de cáncer, se estadifica. La estadificación es un modo de describir el avance del cáncer e incluye criterios como el tamaño del tumor y si se ha extendido a los tejidos cercanos o distantes, como los ganglios linfáticos u otros órganos.

Cribado del cáncer

Aunque las pruebas de cribado pueden ayudar a salvar vidas, a veces son muy costosas y pueden tener repercusiones físicas o psicológicas. Los resultados de las pruebas de cribado pueden ser falsamente positivos o falsamente negativos:

  • Resultados positivos falsos (falsos positivos): resultados que sugieren la presencia de cáncer cuando en realidad no la hay

  • Resultados negativos falsos (falsos negativos): resultados que no muestran indicios de cáncer pese a que sí lo hay

Los resultados positivos falsos generan un estrés psicológico innecesario y conllevan la realización de otras pruebas costosas y con riesgos. Estos resultados negativos falsos tranquilizan al paciente examinado y le comunican una falsa sensación de seguridad. Por estas razones, solo hay un número reducido de pruebas de cribado que se consideran lo bastante dignas de confianza como para usarlas de forma rutinaria.

Antes de llevarlas a cabo, se evalúa en cada caso concreto si existe un riesgo mayor de padecer cáncer, por edad, sexo, antecedentes patológicos personales y familiares o estilo de vida. Al igual que otros organismos, la Sociedad Americana contra el Cáncer (American Cancer Society) ha establecido unas directrices de detección del cáncer que se aplican en muchas partes del mundo. A veces, las recomendaciones varían entre los diferentes organismos, según la valoración que los grupos de expertos hacen de la fortaleza relativa y de la importancia de las pruebas científicas disponibles.

Algunas pruebas de cribado forman parte de las exploraciones físicas de rutina. Por ejemplo, se palpan la glándula tiroidea o los ganglios linfáticos para detectar posibles crecimientos. Los dentistas examinan la boca y la lengua buscando signos de cáncer de boca.

En los hombres, la concentración sanguínea de antígeno prostático específico (PSA) permite detectar el cáncer de próstata Cribado El riesgo de cáncer de próstata aumenta a medida que el hombre envejece. Síntomas como la dificultad para orinar, la necesidad urgente y frecuente de orinar y la presencia de sangre en la orina... obtenga más información Cribado . La concentración de PSA es alta si existe cáncer de próstata, aunque también lo es cuando la hipertrofia de la próstata es benigna. Así, el principal inconveniente de su uso como prueba de cribado es el gran número de resultados positivos falsos que presenta, lo que, por lo general, lleva a la realización de pruebas más invasivas, como la biopsia de próstata. Y los médicos actualmente se están dando cuenta de que no todos los cánceres de próstata que se detectan en la biopsia causarán problemas. Aún no se ha podido establecer si es aconsejable incluir la prueba del PSA en las pruebas de rutina para detectar el cáncer de próstata, ya que distintos organismos realizan recomendaciones diferentes. Los hombres mayores de 50 años deben consultar con su médico sobre la realización de esta prueba.

Una prueba frecuente de detección del cáncer de colon Pruebas de cribado Los antecedentes familiares y algunos factores de la dieta (poca fibra, muchas grasas) aumentan el riesgo de padecer cáncer colorrectal. Los síntomas característicos incluyen hemorragia durante... obtenga más información Pruebas de cribado consiste en comprobar la presencia de sangre en las heces que no se ve a simple vista (sangre oculta). La presencia de sangre oculta en las heces indica que algo no funciona de forma adecuada en alguna parte del tubo digestivo. Se puede deber a cáncer, aunque existen muchos otros trastornos que también dan lugar a pequeñas cantidades de sangre en las heces, como las úlceras, las hemorroides, la diverticulosis (pequeñas bolsas en la pared del colon) y los vasos sanguíneos anómalos en la pared intestinal. Además, al tomar aspirina (ácido acetilsalicílico) u otros fármacos antiinflamatorios no esteroideos (AINE) o incluso al comer carnes rojas, el resultado puede ser temporalmente positivo. Los resultados positivos obtenidos en algunas pruebas más antiguas pueden ser debidos, algunas veces, a la ingesta de ciertas frutas y verduras crudas (nabos, coliflor, brócoli, melón, rábanos y chirivías). Las pruebas de detección de sangre oculta desarrolladas más recientemente emplean una técnica distinta y son mucho más sensibles a este tipo de errores. Para detectar el cáncer de colon, también se utilizan procedimientos ambulatorios, como la sigmoidoscopia, la colonoscopia y un tipo especial de tomografía computarizada (TC) del colon (colonoscopia virtual o colonografía por TC).

Algunas veces se ha recomendado el autoexamen de rutina para detectar signos de cáncer. Sin embargo, excepto, posiblemente, para el cáncer testicular Cáncer testicular El cáncer testicular suele ser más frecuente en hombres jóvenes. Suele aparecer un bulto indoloro. Se realizan ecografías y análisis de sangre. Se extirpa el testículo y se puede administrar... obtenga más información Cáncer testicular , las pruebas de detección sistemática en el hogar con autoexámenes no han demostrado ser eficaces para identificar el cáncer, por lo que incluso si las personas realizan exámenes en el hogar, también es importante seguir las recomendaciones para las pruebas de detección sistemática.

Algunas pruebas de detección sistemática pueden realizarse en el hogar, como revisar las heces para detectar la presencia de sangre colocando una pequeña cantidad de heces en una tarjeta especial y enviándolas por correo a un laboratorio para su procesamiento. Un resultado anormal debe dar lugar a una visita inmediata al médico para su confirmación.

Los marcadores tumorales son sustancias secretadas al torrente sanguíneo por ciertos tumores. Al principio, se creía que medir las concentraciones de estos marcadores sería una excelente manera de detectar un posible cáncer asintomático. Sin embargo, a menudo los marcadores tumorales también están presentes en la sangre en cierta medida aunque no se padezca cáncer. Encontrar un marcador tumoral no significa necesariamente que haya cáncer, por lo que su papel en el cribado es muy limitado.

Tabla
icon

Diagnóstico de cáncer

Por lo general, cuando se sospecha la existencia de cáncer, se realiza alguna prueba de diagnóstico por la imagen, como una radiografía Radiografías simples Los rayos X son ondas de radiación de alta energía que pueden penetrar en la mayoría de las sustancias (en diferentes grados). A dosis muy bajas, los rayos X se utilizan para producir imágenes... obtenga más información , una ecografía Ecografía La ecografía utiliza ondas de sonido de alta frecuencia (ultrasonidos) para producir imágenes de órganos internos y de otros tejidos. Un dispositivo denominado transductor convierte la corriente... obtenga más información Ecografía o una tomografía computarizada Tomografía computarizada (TC) En la tomografía computarizada (TC), que se solía denominar tomografía axial computarizada (TAC), una fuente de rayos X y un detector de rayos X rotan alrededor de la persona. En los escáneres... obtenga más información Tomografía computarizada (TC) (TC). Por ejemplo, si existe tos crónica y adelgazamiento, se realiza una radiografía de tórax. Pero si hay cefaleas recurrentes y alteraciones visuales, se realiza una resonancia magnética nuclear Resonancia magnética nuclear (RMN) En las imágenes por resonancia magnética nuclear (RMN) se utiliza un campo magnético potente y ondas de radio de muy alta frecuencia para producir imágenes muy detalladas. La RMN no utiliza... obtenga más información Resonancia magnética nuclear (RMN) (RMN) o una TC cerebral. Aunque estas pruebas pueden mostrar la presencia, la ubicación y el tamaño de una masa anómala, no pueden confirmar que la causa sea un cáncer.

Biopsia

El cáncer se confirma al detectar células malignas en el examen microscópico de muestras de la zona sospechosa, obtenidas de una porción de tumor que se ha extraído mediante biopsia por punción o mediante cirugía. Por lo general, la muestra debe ser una porción de tejido, aunque a veces es adecuado analizar la sangre (como en la leucemia). La obtención de una muestra de tejido se llama biopsia.

Las biopsias se pueden realizar cortando un pequeño trozo de tejido con un bisturí, pero a menudo la muestra se obtiene con una aguja hueca. Para efectuar estas pruebas, no es necesario ingresar en el hospital (procedimiento ambulatorio). Se puede utilizar la ecografía o la TC para guiar la aguja hasta la ubicación correcta. Puesto que las biopsias pueden ser dolorosas, se suele administrar anestesia local para adormecer la zona.

Marcadores tumorales

Si los hallazgos de la exploración física o de las pruebas de diagnóstico por la imagen indican la presencia de cáncer, puede ser útil medir la concentración de los marcadores tumorales (sustancias secretadas en el torrente sanguíneo por determinados tumores) para confirmar o descartar el diagnóstico de cáncer. Cuando se diagnostican ciertos tipos de cáncer, los marcadores tumorales permiten supervisar la efectividad del tratamiento y detectar posibles recidivas. En algunos tipos de cáncer, la concentración de un marcador tumoral disminuye después de administrar el tratamiento y aumenta si el cáncer reaparece.

Algunos marcadores tumorales no se pueden medir en la sangre, sino que se pueden encontrar en las células tumorales. Estos marcadores se determinan al examinar el tejido de una muestra de biopsia. HER2 y EGFR son ejemplos de marcadores tumorales encontrados en células tumorales.

Tabla
icon

Estadiaje del cáncer

Al diagnosticar un cáncer, las pruebas de estadificación permiten determinar la extensión del cáncer en cuanto a la localización, el tamaño, el crecimiento en el interior de las estructuras cercanas y la diseminación a otras partes del cuerpo. Cuando se padece cáncer, se suele estar impaciente y ansioso durante las pruebas de estadificación, ya que se desea empezar el tratamiento cuanto antes. Sin embargo, la estadificación permite establecer el tratamiento más apropiado y determinar el pronóstico.

Durante la estadificación, se realizan gammagrafías u otras pruebas de diagnóstico por la imagen, como las radiografías, la tomografía computarizada (TC), la resonancia magnética nuclear (RMN), el escáner óseo con sustancias radiactivas o la tomografía por emisión de positrones (PET, por sus siglas en inglés). La elección de las pruebas de estadificación depende del tipo de cáncer. La TC ayuda a detectar tumores en muchas partes del cuerpo, entre ellas, el cerebro, los pulmones y algunas zonas del abdomen, incluidas las glándulas suprarrenales, los ganglios linfáticos, el hígado y el bazo. La RMN es especialmente útil para detectar el cáncer cerebral, óseo y medular.

Suele ser necesario efectuar biopsias para confirmar la presencia del tumor a efectos de la estadificación, lo que, en algunos casos, se lleva a cabo junto con el tratamiento quirúrgico inicial Cirugía oncológica La cirugía es una forma tradicional de tratamiento oncológico. Es la más eficaz para eliminar la mayoría de los tipos de cáncer antes de que se diseminen a los ganglios linfáticos o a sitios... obtenga más información . Por ejemplo, durante una laparotomía (una intervención abdominal) para extirpar un cáncer de colon, se extraen los ganglios linfáticos cercanos para detectar la extensión del cáncer. Durante la intervención quirúrgica del cáncer de mama, con el fin de detectar la extensión del cáncer, se realiza una biopsia de los ganglios linfáticos situados en la axila o se extraen (los primeros ganglios linfáticos a los que es probable que el cáncer se disemine, denominados ganglios centinela). Los indicios de diseminación, junto con las características del tumor primario, permiten determinar si es necesario aplicar otro tratamiento.

Cuando la estadificación se basa solo en los resultados de la biopsia inicial, en la exploración física y en las pruebas de diagnóstico por la imagen, se denomina clínica. Si se utilizan los resultados de una intervención quirúrgica o de biopsias adicionales, el estadio se denomina patológico o quirúrgico. Los estadios clínico y patológico (quirúrgico) pueden diferir.

Además de las pruebas de diagnóstico por la imagen, se suele analizar la sangre para saber si el cáncer ha comenzado a afectar al hígado, a los huesos o a los riñones.

Gradación del cáncer

La gradación es una medida de la rapidez con la que el cáncer está creciendo o diseminándose (lo que se llama agresividad). El grado del cáncer puede ayudar a los médicos a establecer el pronóstico. El grado se determina al examinar la muestra de tejido obtenida durante una biopsia. El grado se establece según el nivel de anormalidad del aspecto de las células cancerosas al examinarlas al microscopio. Las células con aspecto más anormal son más agresivas. Se han desarrollado escalas de gradación para muchos tipos de cánceres.

Más información

El siguiente es un recurso en inglés que puede ser útil. Tenga en cuenta que el MANUAL no se hace responsable del contenido de este recurso.

  • American Cancer Society: (Sociedad estadounidense contra el cáncer): recomendaciones para el cribado del cáncer

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
Hacer clic aquí para la versión para profesionales
Obtenga los
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS

Evalúe sus conocimientos

Principios del tratamiento del cáncer
¿Cuál de las siguientes es la mejor descripción de terapia paliativa en el tratamiento del cáncer?
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS

También de interés

¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
ARRIBA