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Agentes incendiarios y fluoruro de hidrógeno (HF)

Por

James M. Madsen

, MD, MPH, U.S. Army Medical Research Institute of Chemical Defense (USAMRICD)

Última revisión completa may. 2019
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Existen muchos tipos de agentes de guerra química que afectan diferentes partes del cuerpo. Los agentes incendiarios militares son productos químicos diseñados para iluminar el campo de batalla, iniciar incendios y crear humo para ocultar el terreno y a las tropas. Los agentes incluyen la gasolina gelatinosa (napalm), la termita, el fósforo blanco y el magnesio. Cualquiera de estos compuestos puede causar víctimas en masa.

El napalm tiene una consistencia gelatinosa; los otros agentes incendiarios son por lo general armas en forma de sólidos en polvo. Muchos agentes incendiarios se utilizan en la explosión de proyectiles o bombas. El fósforo blanco puede seguir quemando la piel o la ropa mientras siga expuesto al aire. Dado que el magnesio puede arder bajo el agua, seguirá ardiendo dentro de los tejidos.

El ácido fluorhídrico, que se utiliza en la industria y en otras aplicaciones comerciales, a menudo se confunde con ácido clorhídrico (el ácido que se emplea en las piscinas). Por esta razón, se conoce como HF; a temperatura ambiente es un líquido o un vapor. Las vías más frecuentes de exposición son a través de la piel, los ojos y los pulmones. El HF penetra profundamente a través de la piel. Además de causar quemaduras graves, la HF puede provocar un grave desequilibrio de las sustancias químicas corporales (electrólitos) que a veces da lugar a un ritmo cardíaco anormal y muerte.

Síntomas

Las quemaduras causadas por un agente incendiario son similares a las causadas por el calor o el fuego.

La exposición al HF puede no causar dolor ni quemaduras visibles de forma inmediata. El dolor puede aparecer al cabo de una hora, pero no suele aparecer hasta después de 2 o 3 horas. Sin embargo, una vez que se produce el dolor, suele ser profundo e intenso. La piel afectada se enrojece gradualmente, pero no parece tan gravemente afectada como el dolor intenso podría sugerir.

Diagnóstico

  • Evaluación médica

Las quemaduras por un agente incendiario son evidentes para los equipos de emergencia. Sin embargo, dado que las quemaduras provocadas por el HF (especialmente a bajas concentraciones) tardan en causar síntomas, el personal médico se mantiene atento al daño producido a los tejidos y a los órganos profundos de la persona. Las quemaduras causadas por el fósforo blanco pueden brillar o humear cuando se exponen al aire.

Tratamiento

  • Descontaminación de la piel

Los equipos de emergencia sumergen las zonas de la piel afectada por el fósforo blanco en agua o las cubren para bloquear la exposición al aire. Se eliminan las partículas de fósforo blanco (que a menudo se adhieren fuertemente a la piel) y se colocan en agua. Los restos humeantes pueden ser buenos indicadores de la ubicación de pequeñas partículas. Las partículas de magnesio ardientes o humeantes en la piel se deben eliminar lo antes posible. Las heridas pueden cubrirse con aceite hasta que las partículas se puedan eliminar.

En caso de exposición al sulfuro de hidrógeno (HF), se precisa descontaminación inmediata. Las quemaduras se lavan con abundante agua. Sin embargo, dado que el HF penetra en la piel rápidamente, pueden producirse problemas importantes incluso después de una descontaminación a fondo. Por lo general, los médicos aplican una pasta que contiene calcio o inyectan calcio en la zona expuesta. Las personas con una exposición considerable son hospitalizadas para someterse a monitorización cardíaca y a tratamiento adicional.

Las opiniones expresadas en este artículo son las del autor y no reflejan la política oficial del Departamento del Ejército, el Departamento de Defensa o el Gobierno de Estados Unidos.

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