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Dolor en los miembros

Por

Andrea D. Thompson

, MD, PhD, Department of Internal Medicine, Division of Cardiovascular Medicine, University of Michigan;


Michael J. Shea

, MD, Michigan Medicine at the University of Michigan

Última revisión completa sept. 2020
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El dolor en los miembros puede ser constante o aparecer de forma irregular. El dolor se puede desencadenar por el movimiento o no tener ninguna relación con él. Dependiendo de la causa del dolor en la extremidad pueden existir otros síntomas, tales como calor, enrojecimiento, entumecimiento u hormigueo.

Causas

Las lesiones y el uso excesivo son las causas más frecuentes de dolor en una extremidad, pero las personas afectadas suelen saber cuándo son efectivamente la causa de su dolor. Este apartado se centra en el dolor de los miembros no relacionado con una lesión o un sobreesfuerzo. Son muchas las causas.

Las causas más frecuentes son las siguientes:

Causas poco frecuentes pero graves que requieren evaluación y tratamiento inmediatos incluyen

Valoración

Es especialmente importante asegurarse de que el paciente no tiene una obstrucción brusca de una arteria debido a que si se interrumpe el flujo sanguíneo a la extremidad durante más de unas pocas horas se puede producir una gangrena. La siguiente información puede ayudar a decidir si es necesaria la valoración de un médico y a saber qué esperar durante la evaluación.

Signos de alarma

En los pacientes con dolor en las extremidades, ciertos síntomas y características son motivo de preocupación. Entre estos factores se incluyen los siguientes

  • Dolor intenso y repentino

  • Miembro frío al tacto o pálido

  • Dolor torácico, sudoración, dificultad respiratoria o palpitaciones

  • Signos de una enfermedad grave (por ejemplo, confusión, fiebre o colapso)

  • Miembro que sufre hinchazón repentina, con ampollas o manchas negras

  • Existencia de factores de riesgo para trombosis venosa profunda, como cirugía reciente, reposo en cama o un yeso en una pierna

  • Déficit neurológico de reciente aparición como debilidad o adormecimiento de la extremidad afectada

Cuándo acudir al médico

Las personas con signos de alarma deben ver a un médico de inmediato. Aquellos que no tengan signos de alarma deben llamar a su médico. El médico decidirá la rapidez con que se debe valorar al sujeto en función de los síntomas, la edad y la presencia de otras enfermedades. Por lo general, un retraso de varios días no es prejudicial.

Actuación del médico

En primer lugar, el médico pregunta acerca de los síntomas del paciente y su historial médico. A continuación, realiza una exploración física. Los antecedentes clínicos y la exploración física a menudo sugieren la causa del dolor en las extremidades y las pruebas que pueden ser necesarias.

El médico pregunta

  • Cuánto tiempo hace que comenzó el dolor del miembro

  • Si el dolor se produce en determinados momentos o durante actividades específicas

  • Cómo es la intensidad del dolor

  • Si el dolor es agudo o pulsátil

  • Dónde se localiza el dolor

  • Qué actividades desencadenan o empeoran el dolor

  • Qué hace la persona afectada para aliviar el dolor

  • Qué otros síntomas (como entumecimiento u hormigueo) ocurren junto con el dolor

El médico busca los síntomas que pueden orientar hacia la causa del dolor. Algunos hallazgos evidentes pueden ser de gran ayuda para diagnosticar el origen del dolor en las extremidades. Por ejemplo, el dolor de espalda o de cuello sugieren que puede estar lesionada una raíz nerviosa, y la fiebre sugiere que existe una infección. La dificultad respiratoria y una frecuencia cardíaca rápida sugieren la obstrucción de una arteria por un coágulo de sangre que ha viajado desde una pierna a los pulmones (embolia pulmonar Embolia pulmonar obtenga más información ). Un pulso irregular sugiere que el paciente puede tener un determinado ritmo cardíaco anómalo (fibrilación auricular Fibrilación auricular y aleteo auricular La fibrilación y el aleteo auriculares son descargas eléctricas muy rápidas que provocan la contracción rápida de las aurículas (las cavidades cardíacas superiores); algunos de estos impulsos... obtenga más información ) que ha ocasionado que un coágulo de sangre salga del corazón y obstruya una arteria en la pierna.

Se inspecciona el color, la inflamación, los cambios de la piel o del vello de la extremidad dolorosa. También se comprueba el pulso, la temperatura, si existe dolor a la palpación y crepitación (sensación sutil de crujido que indica la presencia de gas en las partes blandas causada por una infección grave). Se compara la fuerza, la sensibilidad y los reflejos entre el lado afectado y el no afectado. En algunas ocasiones, se mide la presión arterial en el tobillo o la muñeca de la extremidad afectada y se compara con la del brazo o la pierna no afectados. Si la presión arterial es mucho más baja en el miembro doloroso, es probable que exista una obstrucción de las arterias de la extremidad.

Tabla
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Pruebas complementarias

No es necesario realizar pruebas en todas las personas con dolor en las extremidades. A menudo se pueden diagnosticar algunas causas de dolor en las extremidades, en función de los síntomas y los hallazgos de la exploración física. Sin embargo, en algunos casos es necesario realizar pruebas para confirmar el diagnóstico. Por ejemplo, los médicos pueden revisar el índice tobillo-brazo para diagnosticar una enfermedad arterial periférica Arteriopatía periférica oclusiva La arteriopatía periférica oclusiva es el bloqueo o constricción de una arteria en las piernas (o rara vez en los brazos), por lo general debido a la ateroesclerosis, y que provoca una disminución... obtenga más información Arteriopatía periférica oclusiva . La presión arterial se mide en ambos brazos y ambas piernas. Si la presión arterial en el tobillo es inferior a la de los brazos en una determinada proporción (< 90% de la presión sanguínea en el brazo), el riego sanguíneo hacia la pierna es inadecuado.

Tratamiento

La mejor manera de tratar el dolor en los miembros es tratar el trastorno subyacente. Los analgésicos, como el paracetamol (acetaminofeno) y los antiinflamatorios no esteroideos (AINE), pueden ayudar a disminuir el dolor. A veces se necesitan opiáceos.

Conceptos clave

  • En las personas afectadas por dolor intenso y repentino, con frecuencia existe una reducción o interrupción del flujo de sangre a la extremidad y es necesario realizar pruebas rápidamente.

  • Los síntomas y las características observadas durante la exploración del médico suelen proporcionar pistas sobre la causa del dolor.

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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