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Ateroesclerosis

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Última revisión completa oct. 2019
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¿Qué es la ateroesclerosis?

La ateroesclerosis se conoce como el endurecimiento de las arterias. Está causada por una acumulación parecida a la grasa (llamada ateroma o placa) en el interior de las arterias. Las arterias son vasos sanguíneos que transportan la sangre a sus órganos. La acumulación obstruye lentamente la circulación de sangre a través de las arterias. La ateroesclerosis es la causa más frecuente de infartos de miocardio y accidentes cerebrovasculares.

  • La ateroesclerosis es más probable en personas con presión arterial elevada, diabetes y colesterol elevado, así como en personas que fuman cigarrillos.

  • A menudo, el primer síntoma es dolor o calambres en el tórax o en las piernas

  • La ateroesclerosis es la causa principal de enfermedad y muerte en Estados Unidos

  • Para ayudar a prevenir la ateroesclerosis, deje de fumar, siga una alimentación saludable, practique ejercicio con regularidad y reciba tratamiento para los problemas de salud, como la hipertensión arterial, la diabetes y el colesterol elevado

¿Cuál es la causa de la ateroesclerosis?

La ateroesclerosis comienza con lesiones pequeñas y repetidas en el revestimiento de sus arterias. Las lesiones pueden estar producidas por:

Una vez que se daña el revestimiento de la arteria, los glóbulos blancos se adhieren a ésta y acumulan células grasas y colesterol. Las células y el colesterol se acumulan para formar grumos duros llamados placas (ateromas). A medida que las placas crecen, comienzan a obstruir el flujo sanguíneo.

¿Qué aumenta el riesgo de ateroesclerosis?

Existen muchos factores de riesgo para la ateroesclerosis. Usted puede tomar iniciativas para lidiar con algunos factores de riesgo. Otros factores de riesgo están fuera de su control.

Los factores de riesgo que usted puede controlar o evitar son:

  • Fumar cigarrillos

  • Tener sobrepeso, especialmente en el abdomen

  • No practicar ejercicio físico

  • Comer demasiada grasa saturada, como la mantequilla, y frutas y verduras en cantidades insuficientes

Estos son factores de riesgo importantes que usted no puede controlar:

  • Tener familiares cercanos con ateroesclerosis

  • Ser hombre

  • Hacerse mayor

¿Cuáles son los síntomas de la ateroesclerosis?

En sus primeras etapas, la ateroesclerosis no da síntomas. Al cabo de muchos años, los síntomas dependen de:

  • Dónde se localiza la arteria obstruida

  • Si se trata de un estrechamiento progresivo o de una obstrucción repentina

Si las arterias se estrechan lentamente, el primer síntoma suele ser dolor o calambres, como dolor torácico durante el ejercicio físico o calambres en las piernas al caminar.

Si las arterias se obstruyen repentinamente, usted puede tener:

¿Cómo pueden saber los médicos si tengo ateroesclerosis?

Si usted presenta síntomas indicativos de obstrucción arterial, los médicos le harán pruebas que permiten determinar la ubicación y el tamaño de la obstrucción. Los médicos realizan distintas pruebas según donde está la arteria. Las pruebas incluyen:

  • ECG (electrocardiografía): una prueba que mide la actividad eléctrica de su corazón

  • Prueba de estrés - los médicos ven cómo funciona su corazón cuando está bajo estrés, como sucede cuando usted hace ejercicio

  • Cateterización cardiaca: los médicos insertan un catéter (un pequeño tubo flexible) en su cuerpo hasta su corazón

Si tiene ateroesclerosis, los médicos le harán análisis de sangre para determinar la causa.

¿Cómo tratan y previenen los médicos la ateroesclerosis?

Los cambios en el estilo de vida y la toma de medicamentos pueden evitar el crecimiento de la acumulación de grasa o la formación de nuevas obstrucciones.

Usted puede reducir sus factores de riesgo:

  • Dejando de fumar

  • Siguiendo una alimentación saludable

  • Ejercicio

  • Tomando sus medicamentos para reducir el colesterol y la presión arterial y controlando la diabetes, según las indicaciones de su médico

Si usted es propenso a sufrir ateroesclerosis, es posible que su médico le haga tomar aspirina (ácido acetilsalicílico) y un medicamento denominado estatina.

Si los cambios en su estilo de vida y la toma de medicamentos no resultan eficaces, es posible que los médicos tengan que practicar una intervención quirúrgica. La cirugía se realiza para despejar la obstrucción o redirigir el flujo sanguíneo alrededor de ésta.

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