Hernias de la pared abdominal

PorParswa Ansari, MD, Hofstra Northwell-Lenox Hill Hospital, New York
Revisado/Modificado abr 2023
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Datos clave

Una hernia de la pared abdominal es una abertura o área de debilidad en la pared abdominal a través de la cual puede sobresalir el contenido abdominal.

  • Una hernia de la pared abdominal causa una protuberancia perceptible, pero pocas molestias.

  • El diagnóstico se establece por la exploración física y a veces con ayuda de una ecografía.

  • Se requiere cirugía reparadora de la hernia.

(Véase también Introducción a las emergencias gastrointestinales.)

Las hernias abdominales son muy frecuentes sobre todo en los varones. En los Estados Unidos, por ejemplo, se realizan unas 700 000 operaciones de hernia cada año. Las hernias suelen denominarse por el área en la que aparecen.

Lugares habituales para las hernias

La pared abdominal es gruesa y resistente en su mayor parte; por eso, las hernias suelen producirse en una zona de debilidad en la que se ha cerrado una abertura existente con anterioridad. Levantar demasiado peso o realizar esfuerzos de modo excesivo pueden provocar que la hernia sea más evidente, pero no causan su formación.

Hernias de la ingle

Las hernias de la ingle son:

  • Hernias inguinales

  • Hernias femorales

Las hernias inguinales aparecen en el pliegue inguinal o en el escroto. Son más frecuentes en los varones. Son de dos tipos, directas e indirectas, según el lugar exacto donde se producen. Las hernias inguinales se producen también en niños.

Hernia inguinal (ingle derecha)
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Esta foto muestra una hernia inguinal (que aparece como una protuberancia) en la ingle derecha.
DR P. MARAZZI/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Puede aparecer una hernia femoral justo por debajo del pliegue de la ingle, en la mitad del muslo, donde la arteria y la vena femoral entran en la pierna. Este tipo de hernia es más frecuente en las mujeres.

Hernias de la pared abdominal

Las hernias de la pared abdominal (también llamadas hernias abdominales) comprenden las

  • Hernias umbilicales

  • Hernias epigástricas

  • Hernias incisionales

Las hernias umbilicales se producen alrededor del ombligo. Muchos bebés tiene una pequeña hernia umbilical porque la abertura por la que pasan los vasos sanguíneos del cordón umbilical no se ha cerrado por completo. En los niños más pequeños, a veces los médicos controlan las hernias umbilicales para ver si se cierran por sí solas.

Hernia umbilical
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Esta foto muestra una hernia umbilical en un bebé.
DR P. MARAZZI/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Algunos adultos tienen una hernia umbilical a causa de la obesidad, el embarazo o un exceso de líquido en el abdomen (ascitis).

Las hernias epigástricas se forman a través de pequeños defectos naturales ubicados en la línea media de la mitad superior de la pared abdominal (por encima del ombligo).

A veces, las hernias incisionales aparecen a través de una incisión quirúrgica en la pared abdominal. Este tipo de hernia puede aparecer muchos años después de la cirugía.

Hernia incisional
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Esta foto muestra una hernia abdominal en el lugar de una incisión previa.
DR P. MARAZZI/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Incarceración y estrangulación

A veces, un asa intestinal o un fragmento de grasa queda atrapado en la hernia, un trastorno llamado encarcelación o incarceración. Una hernia incarcerada o encarcelada puede bloquear (obstruir) el intestino.

En raras ocasiones, la hernia aprisiona el intestino tan fuertemente que interrumpe el aporte de sangre, lo que se denomina estrangulación. En este caso, el asa intestinal atrapada puede gangrenarse en menos de 6 horas. Con la gangrena, la pared intestinal muere, produciendo normalmente su ruptura, lo que conduce a peritonitis (inflamación y generalmente infección de la cavidad abdominal), choque y, si no se trata, la muerte.

¿Qué causa el estrangulamiento intestinal?

El estrangulamiento intestinal (interrupción del flujo sanguíneo al intestino), se produce por una de sus tres causas posibles: hernia estrangulada, vólvulo o intususcepción.

Hernias del deporte

Una hernia del deporte o del deportista no es una verdadera hernia porque no hay abertura ni debilidad en la pared abdominal. Tampoco hay protrusión del contenido abdominal. En cambio, el trastorno implica un desgarro de uno o más músculos, tendones o ligamentos en la parte inferior del abdomen o en la ingle, en particular donde estos se adhieren al hueso púbico. El término de « hernia del deporte » puede derivarse de que el dolor se produce en la misma zona que en el caso de una hernia inguinal.

¿Sabías que...?

  • Una hernia del deporte no es realmente una hernia. Es un desgarro de un músculo, un tendón o un ligamento en una parte del abdomen en la que es común la aparición de hernias.

Síntomas de las hernias de la pared abdominal

La mayoría de las personas afectadas suelen observar únicamente la presencia de un bulto en la zona donde se localiza la hernia. A veces, la hernia aparece solo al levantar peso, toser o hacer un esfuerzo. Suele producir pocas molestias o ninguna, y el bulto puede ser introducido de nuevo hacia dentro (reducido) por la persona afectada o por el médico.

Una hernia incarcerada (encarcelada) suele ser más dolorosa y el bulto no puede ser reducido.

Una hernia estrangulada causa dolor constante que aumenta de forma gradual, típicamente con náuseas y vómitos, no puede ser reducida y es dolorosa al tacto.

Diagnóstico de las hernias de la pared abdominal

  • Exploración por un médico

  • A veces ecografía

Los médicos establecen el diagnóstico de las hernias basándose principalmente en la exploración física. Los bultos en la ingle que parecen hernias pueden ser ganglios linfáticos inflamados o testículos no descendidos. Una inflamación del escroto puede ser un varicocele (un trastorno en el que las venas que recogen la sangre de un testículo aumentan de calibre) o un espermatocele (un quiste en una bolsa que se forma cerca del conducto enrollado donde el esperma se almacena hasta que está maduro [epidídimo]), o un tumor en un testículo

Algunas veces el médico realiza una ecografía para ayudar a determinar el diagnóstico.

Tratamiento de las hernias de la pared abdominal

  • Reparación quirúrgica

Las hernias umbilicales en lactantes raramente se estrangulan y no reciben tratamiento. La mayoría desaparecen sin tratamiento en unos años. Si las hernias umbilicales son muy grandes, pueden repararse cuando el niño alcanza los 2 años.

Las hernias umbilicales en adultos causan problemas estéticos y pueden repararse en el momento en que la persona lo considere conveniente (lo que se denomina cirugía electiva). Aunque las hernias umbilicales en adultos por lo general no suelen estrangularse o encarcelarse, estas complicaciones pueden producirse.

Dado que otros tipos de hernias tienen mayor probabilidad de estrangularse, los médicos suelen repararlas quirúrgicamente cuando se diagnostican. Si la hernia está incarcerada (encarcelada) o estrangulada, la cirugía se efectúa inmediatamente. De lo contrario, la cirugía es electiva. La reparación quirúrgica tiene como objetivo cerrar o cubrir la abertura de modo que el contenido abdominal no pueda retroceder. La cirugía suele aliviar los síntomas de una hernia en función de su tamaño y del malestar que cause.

Sujetar la hernia hacia dentro mediante cintas, vendas u otros medios, a veces ayuda a la persona a sentirse más cómoda, pero no disminuye el riesgo de estrangulación ni permite que la abertura se cierre. Es por ello que no se recomiendan estos tratamientos.

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