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Introducción al cáncer

Por

Robert Peter Gale

, MD, PhD, Imperial College London

Última revisión completa jul 2018
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Datos clave
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El cáncer es un crecimiento celular anómalo (que, por lo general, deriva de una sola célula anómala). Estas células pierden los mecanismos normales de control y, por lo tanto, se multiplican continuamente, invaden los tejidos cercanos, migran a otras partes del organismo y favorecen el crecimiento de nuevos vasos sanguíneos de los que se nutren. Las células malignas (cancerosas) pueden desarrollarse a partir de cualquier tejido del organismo.

A medida que crecen y se multiplican, forman una masa de tejido llamada tumor, que invade y destruye los tejidos normales adyacentes. El término tumor hace referencia a una masa o a un crecimiento anómalo. Pueden ser malignos o benignos. Las células malignas del centro original pueden extenderse a todo el cuerpo (metastatizar).

Tipos de cáncer

Los tejidos cancerosos (neoplasias malignas) se dividen en tejidos hemáticos y hematopoyéticos (leucemias y linfomas) y en tumores sólidos (una masa sólida de células), que a menudo se denominan cáncer. Estos se pueden dividir en carcinomas o en sarcomas.

Las leucemias y los linfomas son neoplasias malignas de tejidos hemáticos y hematopoyéticos y de las células del sistema inmunitario. Las leucemias surgen de las células que fabrican la sangre (células hematopoyéticas) y desplazan a la producción de células sanguíneas normales en la médula ósea. Estas células de los linfomas dilatan los ganglios linfáticos y producen grandes masas en las axilas, en las ingles, en el abdomen o en el tórax.

Los carcinomas son neoplasias malignas de las células que recubren la piel, los pulmones, el tubo digestivo y los órganos internos. Ejemplos de carcinomas son el cáncer de piel, de pulmón, de colon, de estómago, de mama, de próstata y de la glándula tiroidea. De modo característico, los carcinomas son más frecuentes a edad avanzada que en la juventud.

Los sarcomas son neoplasias malignas de las células mesodérmicas. Estas células forman los músculos, los vasos sanguíneos, los huesos y el tejido conjuntivo. Ejemplos de sarcomas son el leiomiosarcoma (cáncer de músculo liso que se encuentra en la pared de los órganos del aparato digestivo) y el osteosarcoma (cáncer de hueso). De modo característico, los sarcomas aparecen con más frecuencia en la juventud que en la edad avanzada.

Tabla
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Neoplasias malignas más frecuentes en hombres y en mujeres*

Grupo

Cáncer

Hombres

Mujeres

*Los tipos de cáncer más habituales se encuentran en la parte superior de la lista, según un orden de frecuencia descendente, Basado en las estimaciones de 2018 de la Sociedad Americana contra el Cáncer (American Cancer Society). Probablemente, el cáncer de piel es el más frecuente en hombres y en mujeres, pero solo es necesario notificar un tipo de cáncer de piel, el melanoma. Por este motivo, no se puede precisar la frecuencia de otros tipos. En consecuencia, las cifras sobre el cáncer de piel no son exhaustivas y suelen quedar excluidas de las estadísticas.

Terminología del cáncer

Los siguientes términos se usan a menudo para hablar sobre el cáncer:

  • Agresividad: grado o velocidad con que crece y se extiende un tumor.

  • Anaplasia: falta de diferenciación de las células cancerosas, es decir, las células no se parecen a las células normales del mismo tipo de tejido. Los tumores malignos anaplásicos suelen ser muy agresivos.

  • Benigno: no canceroso. Los tumores benignos no invaden los tejidos cercanos ni se diseminan a lugares distantes a través del torrente sanguíneo o del sistema linfático (lo que se denomina "hacer metástasis"). Sin embargo, un tumor benigno puede seguir creciendo y causar problemas al presionar los tejidos cercanos.

  • Cancerígeno: agente que provoca cáncer

  • Carcinoma in situ (o localizado): células cancerosas que aún se encuentran dentro del tejido donde han comenzado a crecer y que todavía no han invadido los tejidos normales adyacentes ni se han extendido a otras partes del cuerpo.

  • Curación: eliminación completa del cáncer, lo que implica que el tumor específico no vuelva a crecer.

  • Diferenciación: la medida en que las células cancerosas han madurado, han dejado de multiplicarse y han adoptado funciones celulares normales, de forma que ya no parecen células primitivas que se multiplican con rapidez

  • Estadio: el grado de aspecto anómalo de las células cancerosas al microscopio; cuanto más anómalas parecen, más agresivas son.

  • Invasión: capacidad de un tumor de crecer en los tejidos circundantes (infiltrarse) y destruirlos

  • Maligno: células cancerosas que pueden invadir el tejido adyacente y también diseminarse a otras partes del cuerpo

  • Transformación maligna: el proceso complejo por el cual las células cancerosas se desarrollan a partir de células sanas

  • Metástasis: propagación de células cancerosas a un lugar totalmente nuevo.

  • Neoplasia: término general para designar un tumor, sea maligno o benigno.

  • Recidiva: reaparición de las células cancerosas después del tratamiento, ya sea en la ubicación inicial o como metástasis (propagación).

  • Remisión: ausencia de todo indicio de cáncer después del tratamiento, aunque puede quedar todavía cáncer en el organismo

  • Estadio: medida en que el cáncer se ha diseminado.

  • Índice de supervivencia: porcentaje de personas que sobreviven un tiempo determinado después del tratamiento (por ejemplo, un índice de supervivencia de 5 años es el porcentaje de personas que sobreviven 5 años).

  • Tumor: crecimiento o masa anómala

¿Sabías que...?

  • El sufijo -oma al final de una palabra significa hinchazón, crecimiento o tumor. La primera parte (la raíz) de la palabra se refiere a la composición de la hinchazón o del crecimiento. Por ejemplo, un meningioma es un tumor que se desarrolla en las membranas que cubren el cerebro o la médula espinal (las meninges). Muchos términos relacionados con el cáncer terminan en "-oma", pero no todos los "-omas" son tumores. Un hematoma es una inflamación causada por una acumulación de sangre (hemo).

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