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Las infecciones meningocócicas

Por

Larry M. Bush

, MD, FACP, Charles E. Schmidt College of Medicine, Florida Atlantic University

Última revisión completa jun. 2018
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Las infecciones meningocócicas están causadas por la bacteriaNeisseria meningitidis (meningococo) e incluyen la meningitis y la infección del torrente sanguíneo (septicemia).

  • La infección se disemina por contacto directo con secreciones nasales y de garganta.

  • Habitualmente las personas se sienten enfermas y presentan otros síntomas, a menudo graves, dependiendo de la zona infectada.

  • La identificación de bacterias en una muestra del tejido infectado confirma el diagnóstico.

  • Se deben administrar, tan pronto como sea posible, antibióticos y líquidos por vía intravenosa.

Más de 90% de las infecciones meningocócicas son

  • Meningitis: infección de los tejidos que recubren el encéfalo y la médula espinal (meninges).

  • Septicemia: infección del torrente sanguíneo (denominada meningococcemia cuando está causada por meningococos)

Las infecciones de los pulmones, las articulaciones y el corazón son menos frecuentes.

En los climas templados, la mayoría de las infecciones meningocócicas se presentan durante el invierno y la primavera. Se dan brotes locales, con mayor frecuencia en el África Subsahariana, entre Senegal y Etiopía. Esta zona, que comprende 26 países, se conoce como cinturón de la meningitis.

Los meningococos residen en la garganta y la nariz de algunas personas sin llegar a causar síntomas; A estas personas se las conoce como portadoras. Las personas suelen convertirse en portadoras después de los brotes. La infección generalmente se produce más en personas que no han estado expuestas previamente a meningococos que en personas portadoras. La infección se disemina por contacto directo con secreciones nasales y de garganta de una persona infectada (incluidos los portadores).

Las personas más comúnmente infectadas son

  • Niños entre 6 meses y 3 años de edad

Tales infecciones también son habituales entre

  • Adolescentes

  • Reclutas militares

  • Estudiantes de primer año de universidad que viven en residencias de estudiantes

  • Viajeros a lugares donde la enfermedad meningocócica es frecuente

  • Personas con ciertos trastornos del sistema inmunitario

  • Personas cuyo bazo ha sido extirpado o dañado

  • Personas que toman eculizumab (un medicamento que bloquea el sistema del complemento)

  • Microbiólogos que trabajan con meningococos

La enfermedad meningocócica tiene más incidencia entre las personas con sida que entre la población general. Entre los factores que pueden aumentar el riesgo se encuentran contraer una infección vírica, vivir en una casa llena de gente, sufrir una enfermedad crónica y fumar o exponerse al humo de cigarrillos de otras personas (fumar pasivamente).

Los brotes representan solo un pequeño porcentaje de los casos y tienden a ocurrir entre las personas que pasan mucho tiempo (o residen) en lugares cerrados y en contacto con otras personas (por ejemplo, en residencias universitarias o en centros de día).

Síntomas

La mayoría de las personas con una infección meningocócica se sienten muy enfermas.

La meningitis suele causar fiebre, dolor de cabeza, erupción de color rojo y rigidez en el cuello. También puede provocar náuseas, vómitos y sensibilidad a la luz. Los lactantes pueden presentar problemas de alimentación y llanto débil, además de poder mostrarse irritables y torpes.

Las infecciones del torrente sanguíneo causan erupciones caracterizadas por manchas rojas o púrpuras. Una infección grave puede causar un descenso peligroso de la presión arterial (choque), tendencia a sangrar y disfunción (insuficiencia) de muchos órganos (como los riñones y el hígado).

En general, entre 10 y el 15% de las personas que reciben tratamiento mueren por infecciones meningocócicas. Hasta el 40% de las personas con infecciones graves del torrente sanguíneo mueren. De las personas que se recuperan, solo entre un 10 y un 15% sufren complicaciones graves, como pérdida permanente de la audición, discapacidad intelectual, convulsiones o gangrena en los dedos de las manos o de los pies o en los miembros, que puede requerir amputación.

En raras ocasiones, la infección se desarrolla de forma más lenta y causa síntomas más graduales y leves.

Diagnóstico

  • Examen y cultivo de muestras de sangre u otros tejidos infectados, incluyendo líquido cefalorraquídeo obtenido por punción lumbar

El médico sospecha una infección meningocócica en las personas que presenten síntomas característicos, especialmente si los síntomas aparecen durante un brote.

Para confirmar el diagnóstico, se toman muestras de sangre u otros tejidos infectados o se hace una punción lumbar para obtener una muestra de líquido cefalorraquídeo. Las muestras se examinan al microscopio para verificar la presencia de bacterias e identificarlas, y se envían también al laboratorio, donde las bacterias pueden ser identificadas después de cultivarlas o bien se pueden llevar a cabo otras pruebas de laboratorio.

A veces, los médicos realizan análisis de sangre para detectar anticuerpos contra las bacterias o contra la cápsula que las envuelve. Sin embargo, los resultados deben ser confirmados mediante un cultivo.

También se analizan las bacterias para determinar qué antibióticos son eficaces frente a ellas (prueba de sensibilidad).

Prevención

Las vacunas meningocócicas protegen contra tipos específicos (llamados serogrupos) de meningococos que causan la mayoría de las enfermedades meningocócicas: los serogrupos A, B, C, W e Y.

En Estados Unidos se comercializan dos tipos de vacuna meningocócica:

  • Vacuna MenACWY: esta vacuna protege contra los serogrupos meningocócicos A, C, W e Y. Se puede administrar a niños muy pequeños, incluso de 2 meses de edad.

  • Vacuna MenB: esta vacuna protege contra el serogrupo B meningocócico. Se puede administrar a personas a partir de 10 años de edad.

Para la vacunación sistemática se emplea MenACWY. Se administra a

  • Todos los niños de 11 a 12 años, con una dosis de refuerzo a los 16 años

Los médicos también pueden considerar la posibilidad de vacunar con la vacuna MenB a todos los adolescentes y adultos jóvenes sanos de 16 a 23 años de edad, preferiblemente de 16 a 18 años, para ofrecerles protección a corto plazo durante las edades en las que el riesgo de infección por el serogrupo B es mayor.

Los niños y adultos que corren un mayor riesgo de contraer la enfermedad meningocócica (incluidos los que viajan a países situados en el cinturón de la meningitis) pueden recibir una o ambas vacunas según la edad que tengan, los factores de riesgo que presenten y las vacunas que ya hayan recibido.

La vacuna MenACWY se recomienda en los casos siguientes:

  • Personas que viven en zonas afectadas por una epidemia que afecta los serogrupos A, C, W o Y (para controlar la epidemia)

  • Reclutas militares

  • Estudiantes universitarios de primer año que viven en residencias para estudiantes

  • Quienes viajen a zonas donde estas infecciones sean frecuentes, tales como el África Subsahariana durante la estación seca de diciembre a junio y Arabia Saudita, a donde se desplazan miles de personas que peregrinan a la Meca

  • Personas que trabajen con meningococos en laboratorios o en la industria

  • Personas que tienen 2 meses de edad o más y sufren ciertos trastornos del sistema inmunológico

  • Personas a las que se les ha extirpado el bazo o lo tienen dañado (como puede ocurrir en personas con anemia drepanocítica)

  • Personas que toman eculizumab

  • Las personas con infección por VIH

La vacunación con la vacuna MenB se recomienda para personas a partir de 10 años de edad que presentan un mayor riesgo de enfermedad meningocócica, como las siguientes:

  • Personas expuestas a un brote de enfermedad meningocócica por serogrupo B

  • Personas que trabajen con meningococos en laboratorios o en la industria

  • Personas que sufren ciertos trastornos del sistema inmunológico

  • Personas a las que se les ha extirpado el bazo o lo tienen dañado (como puede ocurrir en personas con anemia drepanocítica)

  • Personas que toman eculizumab

Después de exposición a la meningitis

Los familiares, el personal médico y cualquier persona que esté en estrecho contacto con pacientes afectados por infección meningocócica necesitan someterse a tratamiento preventivo con un antibiótico para prevenir el desarrollo de la infección. Los antibióticos pueden administrarse por vía oral o por inyección. Con la mayoría de los antibióticos recomendados, solo se requiere una dosis única o como máximo 2 días de tratamiento.

Durante un brote, la vacuna antimeningocócica se administra también (además de los antibióticos) a quienes estén en contacto o tengan una relación de proximidad con un afectado por una infección meningocócica.

Tratamiento

  • Antibióticos por vía intravenosa

  • Sueros por vía intravenosa

  • Posiblemente corticoesteroides

Las personas infectadas ingresan en una unidad de cuidados intensivos y reciben antibióticos y líquidos por vía intravenosa tan pronto como sea posible, antes de que el médico obtenga el resultado de los cultivos que identifiquen al organismo causante de la infección. Si se confirman los meningococos, el médico cambia los antibióticos por otros más eficaces contra las bacterias, por lo general ceftriaxona o penicilina, administrados por vía intravenosa.

Pueden administrarse corticoesteroides (como la dexametasona) tanto a niños como a adultos con meningitis. Estos fármacos ayudan a evitar el daño cerebral.

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