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Carcinoma hepatocelular

(Hepatoma)

Por

Danielle Tholey

, MD, Sidney Kimmel Medical College at Thomas Jefferson University

Última revisión completa abr. 2020
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Recursos de temas

El carcinoma hepatocelular es un cáncer que se origina en las células del hígado y es el más común de los cánceres hepáticos primarios.

El carcinoma hepatocelular es el tipo más frecuente de cáncer originado en el hígado. Ocurre habitualmente en personas que presentan cirrosis Cirrosis del higado La cirrosis es la deformación global de la estructura interna del hígado que tiene lugar cuando una gran cantidad de tejido hepático normal es sustituido de forma permanente por tejido cicatricial... obtenga más información Cirrosis del higado (consistente en la formación de graves cicatrices en el del hígado).

En ciertas áreas de África y Asia Oriental, el hepatocarcinoma es más frecuente que en los Estados Unidos, y constituye una causa frecuente de muerte. En estas áreas, existen muchos casos de hepatitis crónica por virus B Introducción a la hepatitis crónica La hepatitis crónica se define como una inflamación del hígado que se prolonga durante un periodo de tiempo de por lo menos 6 meses. Los virus de las hepatitis B y C y ciertos fármacos son,... obtenga más información . La presencia de este virus en el organismo multiplica por más de 100 el riesgo de hepatocarcinoma. La hepatitis B puede causar cirrosis, aunque puede aparecer el carcinoma hepatocelular tanto si se desarrolla la cirrosis como si no. La cirrosis debida a hepatitis C crónica Hepatitis C, crónica La hepatitis C crónica es la inflamación del hígado causada por el virus de la hepatitis C y que ha durado más de 6 meses. La hepatitis C a menudo no causa síntomas hasta después de haber dañado... obtenga más información , a enfermedad hepática grasa Hígado graso El hígado graso es una acumulación anómala de ciertas grasas (triglicéridos) en el interior de las células hepáticas. Las personas con hígado graso pueden sentirse cansadas o tener malestar... obtenga más información o al consumo excesivo de alcohol Hepatopatía alcohólica La hepatopatía alcohólica es la lesión del hígado causada por el consumo excesivo de alcohol durante mucho tiempo. En general, la cantidad de alcohol consumida (cuánto, con qué frecuencia y... obtenga más información Hepatopatía alcohólica también aumenta el riesgo de este cáncer.

Tener hemocromatosis Hemocromatosis La hemocromatosis es un trastorno hereditario que causa que el cuerpo absorba demasiado hierro, causando una acumulación y daños en los órganos. Las estadísticas estadounidenses, que indican... obtenga más información Hemocromatosis (un trastorno hereditario que causa que el cuerpo absorba demasiado hierro) también aumenta el riesgo de desarrollar un cáncer hepatocelular. El hierro puede acumularse en el hígado y dañarlo.

El carcinoma hepatocelular a veces se produce por la exposición a ciertas sustancias que provocan cáncer (carcinógenos). En las regiones subtropicales, en las que el hepatocarcinoma es frecuente, los alimentos están a menudo contaminados con sustancias carcinógenas denominadas aflatoxinas, que son producidas por ciertos tipos de hongos.

Síntomas

En la mayoría de casos, los primeros síntomas son el dolor abdominal, la pérdida de peso y la palpación de una gran masa en la región superior derecha del abdomen. Asimismo, algunas personas afectadas por cirrosis Cirrosis del higado La cirrosis es la deformación global de la estructura interna del hígado que tiene lugar cuando una gran cantidad de tejido hepático normal es sustituido de forma permanente por tejido cicatricial... obtenga más información Cirrosis del higado de larga evolución pueden sufrir de forma imprevista un empeoramiento significativo de su enfermedad. Pueden presentar fiebre. En algunas ocasiones, los primeros síntomas son un dolor abdominal súbito y choque (una presión arterial peligrosamente baja), ocasionados por la rotura o el sangrado desde el tumor maligno.

Diagnóstico

  • Exploración física

  • Análisis de sangre y pruebas de diagnóstico por la imagen

La detección temprana del hepatocarcinoma es difícil porque al principio los síntomas no proporcionan muchos indicios. Si el médico detecta un aumento del volumen del hígado o si una prueba de diagnóstico por la imagen detecta una masa en la parte superior derecha del abdomen durante una exploración hecha para otros fines, el médico puede sospechar este tipo de cáncer, sobre todo en personas afectadas por cirrosis Cirrosis del higado La cirrosis es la deformación global de la estructura interna del hígado que tiene lugar cuando una gran cantidad de tejido hepático normal es sustituido de forma permanente por tejido cicatricial... obtenga más información Cirrosis del higado de larga evolución. Sin embargo, los programas de cribado a menudo permiten detectar este tipo de cáncer antes de que aparezcan los síntomas.

Si se sospecha un hepatocarcinoma se realiza lo siguiente:

Si el diagnóstico sigue siendo incierto, se confirma mediante una biopsia hepática Biopsia hepática A veces, durante una intervención quirúrgica exploratoria, se obtiene una muestra de tejido hepático, pero es más frecuente que se obtenga introduciendo una aguja hueca en el hígado a través... obtenga más información (se extrae con una aguja una pequeña muestra de tejido hepático para su examen al microscopio). Para mejorar las posibilidades de obtención de tejido canceroso, los médicos a menudo utilizan la ecografía o la TC para guiar la colocación de la aguja durante la biopsia. El riesgo de hemorragia o de otra lesión durante una biopsia hepática es generalmente bajo.

Estadificación

Si se diagnostica el cáncer, el médico determina el tamaño del hepatocarcinoma y si se ha extendido a las estructuras cercanas o a otras partes del organismo. Las pruebas de diagnóstico por la imagen empleadas para el diagnóstico proporcionan parte de esta información.

El cáncer se clasifica en categorías que van desde el estadio I (un tumor único que no se ha extendido) al estadio IV (diseminación a partes distantes del organismo). La estadificación ayuda al médico a decidir el tratamiento y a estimar la supervivencia del paciente.

Cribado

En algunas áreas donde el virus de la hepatitis B Hepatitis B, crónica La hepatitis B crónica es la inflamación del hígado causada por el virus de la hepatitis B y que ha durado más de 6 meses. La mayoría de las personas con hepatitis B crónica no presentan síntomas... obtenga más información es frecuente, se practican ecografías a las personas afectadas por hepatitis B para detectar de forma precoz el cáncer hepático. Los médicos llevan a cabo revisiones periódicas de las personas que presentan cirrosis Cirrosis del higado La cirrosis es la deformación global de la estructura interna del hígado que tiene lugar cuando una gran cantidad de tejido hepático normal es sustituido de forma permanente por tejido cicatricial... obtenga más información Cirrosis del higado , independientemente de la causa de esta. Por lo general, el cribado comporta una ecografía cada 6 o 12 meses y, a veces, la medición del nivel de alfa-fetoproteína (AFP).

Pronóstico

La mayoría de las personas con un carcinoma hepatocelular viven pocos años, porque el cáncer suele detectarse en una fase avanzada. La realización de estudios de cribado y el diagnóstico precoz mejoran el pronóstico. Si el cáncer es pequeño, no se ha diseminado y se puede realizar un trasplante hepático Trasplante hepático El trasplante de hígado es la extracción quirúrgica de un hígado sano o, a veces, de una parte del hígado de una persona viva que luego se transfiere a una persona cuyo hígado ya no funciona... obtenga más información , en algunos casos se pueden vivir varios años.

Prevención

El uso de la vacuna contra el virus de la hepatitis B Vacuna contra la Hepatitis B La vacuna contra la hepatitis B ayuda a proteger contra esta enfermedad y contra las complicaciones que pueden ir asociadas a ella (hepatitis crónica, cirrosis y cáncer de hígado). Por lo general... obtenga más información reduce la incidencia del carcinoma hepatocelular, especialmente en las zonas donde el virus es frecuente. También puede ser útil prevenir la cirrosis Cirrosis del higado La cirrosis es la deformación global de la estructura interna del hígado que tiene lugar cuando una gran cantidad de tejido hepático normal es sustituido de forma permanente por tejido cicatricial... obtenga más información Cirrosis del higado , independientemente de su causa. Por ejemplo, el tratamiento de la hepatitis B crónica Hepatitis B, crónica La hepatitis B crónica es la inflamación del hígado causada por el virus de la hepatitis B y que ha durado más de 6 meses. La mayoría de las personas con hepatitis B crónica no presentan síntomas... obtenga más información , la hepatitis C crónica Hepatitis C, crónica La hepatitis C crónica es la inflamación del hígado causada por el virus de la hepatitis C y que ha durado más de 6 meses. La hepatitis C a menudo no causa síntomas hasta después de haber dañado... obtenga más información , la enfermedad hepática grasa Hígado graso El hígado graso es una acumulación anómala de ciertas grasas (triglicéridos) en el interior de las células hepáticas. Las personas con hígado graso pueden sentirse cansadas o tener malestar... obtenga más información o la hemocromatosis Hemocromatosis La hemocromatosis es un trastorno hereditario que causa que el cuerpo absorba demasiado hierro, causando una acumulación y daños en los órganos. Las estadísticas estadounidenses, que indican... obtenga más información Hemocromatosis y el tratamiento o la prevención de la enfermedad hepática ocasionada por el consumo de alcohol Hepatopatía alcohólica La hepatopatía alcohólica es la lesión del hígado causada por el consumo excesivo de alcohol durante mucho tiempo. En general, la cantidad de alcohol consumida (cuánto, con qué frecuencia y... obtenga más información Hepatopatía alcohólica pueden ayudar a prevenir el desarrollo de hepatocarcinomas.

Tratamiento

  • Cirugía o trasplante de hígado

  • Ablación por radiofrecuencia, quimioembolización o terapia de radiación interna

Solo el trasplante de hígado o la extirpación quirúrgica del hepatocarcinoma ofrecen alguna esperanza de curación. Sin embargo, tras su extirpación quirúrgica el cáncer suele recidivar. Además, en personas afectadas por cirrosis Cirrosis del higado La cirrosis es la deformación global de la estructura interna del hígado que tiene lugar cuando una gran cantidad de tejido hepático normal es sustituido de forma permanente por tejido cicatricial... obtenga más información Cirrosis del higado puede que no sea posible extirpar el hepatocarcinoma dado que gran parte del hígado está lesionada.

Si no es posible realizar un trasplante o extirpar el tumor, o si se está esperando un trasplante hepático, se pueden emplear tratamientos que se centran en el tumor y las áreas adyacentes. Estos tratamientos pueden ayudar a retardar el crecimiento del cáncer y aliviar los síntomas. Por ejemplo, el médico puede inyectar en los vasos sanguíneos que alcanzan el tumor una sustancia química que destruye las células cancerosas o puede utilizar tratamientos que aplican energía a las células cancerosas y así destruirlas. Tres de estos tratamientos son

  • Ablación por radiofrecuencia (que utiliza energía eléctrica).

  • Quimioembolización (que utiliza quimioterapia)

  • Radioterapia interna selectiva (que usa radiación)

Sin embargo estos tratamientos no destruyen todas las células cancerosas. La radioterapia aplicada a la parte externa del cuerpo por lo general no es eficaz.

Los fármacos quimioterápicos pueden inyectarse en un vaso sanguíneo que irriga un tumor (lo que se denomina quimioembolización). Por ejemplo, los fármacos pueden inyectarse en una vena o en la arteria hepática. La inyección de los agentes quimioterápicos de forma directa en la arteria hepática administra una elevada concentración del fármaco sobre las células cancerosas en el hígado. El quimioterápico sorafenib es eficaz contra el carcinoma hepatocelular. Se están estudiando otros fármacos para el tratamiento de este cáncer.

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