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Cáncer de pulmón

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Última revisión completa sep. 2019
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¿Qué es el cáncer de pulmón?

El cáncer de pulmón es un cáncer que comienza en sus pulmones.

Los tumores malignos que comienzan a crecer en otros órganos se pueden diseminar (pueden hacer metástasis) a los pulmones. Los tumores malignos que se han diseminado a sus pulmones no se consideran realmente cáncer de pulmón. Se consideran cánceres metastásicos de cualquier órgano en el que se iniciaron, como la mama, el colon o la próstata.

  • El hábito de fumar cigarrillos es la causa más frecuente de cáncer de pulmón

  • Un síntoma habitual es una tos que no desaparece o un cambio en la tos que usted ha tenido durante un tiempo

  • El cáncer de pulmón es más frecuente en personas entre 45 y 70 años de edad

  • Las radiografías de tórax permiten detectar la mayoría de los cánceres de pulmón

  • El cáncer de pulmón es la principal causa de muerte por cáncer

¿Cuáles son los tipos de cáncer de pulmón?

Hay dos tipos principales de cáncer de pulmón:

  • Cáncer de pulmón de células no pequeñas (más frecuente)

  • Cáncer de pulmón de células pequeñas (menos frecuente)

Ambos tipos son peligrosos, pero el de células pequeñas lo es un poco más. El tipo de cáncer de pulmón es importante porque los tratamientos difieren según el tipo de cáncer.

¿Qué causa el cáncer de pulmón?

La causa principal del cáncer de pulmón es:

  • El hábito de fumar cigarrillos (provoca cerca del 85% de los casos de cáncer de pulmón)

Si usted deja de fumar, su riesgo de cáncer disminuye. Sin embargo, usted puede desarrollar cáncer de pulmón incluso si no fuma.

Otras causas de cáncer de pulmón incluyen:

  • Causas genéticas (rasgos que se heredan de los padres o de los abuelos)

  • Contaminación del aire

  • Estar cerca de otras personas que fuman cigarrillos o cigarros (ser un fumador pasivo)

  • Inhalar sustancias que pueden causar cáncer (como amianto, radiación o radón)

  • Emplear fogatas para cocinar y calentar

El amianto es una fibra mineral utilizada en los materiales de aislamiento y otros materiales de construcción. La radiación se encuentra naturalmente en pequeñas cantidades en el medio ambiente, pero demasiada exposición a la radiación durante los rayos X, tomografías computarizadas, y otras pruebas de diagnóstico por la imagen es una preocupación. El radón es un gas radiactivo que proviene del suelo y que se puede acumular en los sótanos hasta alcanzar niveles peligrosos.

¿Cuáles son los síntomas del cáncer de pulmón?

Los síntomas pueden tardar en aparecer. A veces los médicos detectan el cáncer de pulmón de forma accidental al hacer una radiografía de tórax para algún otro problema.

Cuando una persona presenta síntomas de cáncer de pulmón, suele tener:

  • Tos

La tos suele ser seca, pero a veces es productiva. Usted puede expectorar sangre al toser. Es posible que la tos no sea grave, pero no desaparece como la tos de un resfriado.

A medida que el cáncer aumenta de tamaño, usted puede tener otros síntomas como:

  • Falta de apetito

  • Adelgazar

  • Sentirse débil y cansado

  • Dolor torácico

El cáncer de pulmón es a menudo mortal, sobre todo si no se detecta pronto.

¿Cómo pueden saber los médicos si tengo cáncer de pulmón?

Los médicos pueden sospechar la presencia de un cáncer de pulmón basándose en sus síntomas. Para confirmarlo, obtendrán imágenes de sus pulmones usando:

Si las imágenes muestran algo que se parece al cáncer, su médico ordenará una biopsia. Para la biopsia, los médicos toman una muestra de tejido de los pulmones y la envían a analizar. Hay varias maneras de obtener una muestra para biopsia:

  • Broncoscopia (la más habitual): el médico visualiza sus pulmones con un endoscopio flexible en cuyo extremo hay un dispositivo que permite extirpar una pequeña muestra de tejido

  • Biopsia con aguja: si los médicos no pueden llegar al lugar indicado mediante broncoscopia, a veces introducen una aguja en el tórax para tomar una muestra

  • Cirugía (con muy poca frecuencia): si los 2 métodos anteriores no son eficaces, los médicos pueden hacer una operación quirúrgica para abrir el tórax y tomar una muestra

Los médicos pueden saber si usted tiene cáncer observando al microscopio la muestra obtenida en la biopsia. Si usted tiene cáncer, pueden saber de qué tipo es.

¿Cómo pueden saber los médicos si el cáncer se ha diseminado?

Si usted sufre cáncer de pulmón, los médicos le harán seguidamente pruebas para determinar si el cáncer se ha diseminado a otras partes de su cuerpo. Las pruebas incluyen:

¿Quién se debe hacer la prueba de detección del cáncer de pulmón?

Si usted no presenta ningún síntoma, debería someterse a pruebas de detección del cáncer de pulmón sólo si corre un riesgo elevado. Usted corre un riesgo elevado si:

  • Fue un fumador empedernido durante mucho tiempo Y

  • Usted es de mediana edad o mayor

Los médicos suelen realizar una tomografía computarizada (TC) del tórax a las personas con riesgo elevado. Hacer pruebas a otras personas no parece que salve vidas.

¿Cómo tratan los médicos el cáncer de pulmón?

Su plan de tratamiento depende del tipo de cáncer de pulmón, su gravedad y su localización en el cuerpo.

Los médicos tratan el cáncer de pulmón con:

  • Medicamentos que se dirigen específicamente a los tumores

  • Terapia con láser (cuando los médicos usan un láser para reducir o eliminar un tumor)

Los médicos tratan los síntomas del cáncer de pulmón con:

  • Oxígeno

  • Medicamentos que le ayudan a respirar

  • Analgésicos

¿Cómo puedo prevenir el cáncer de pulmón?

Puede prevenir el cáncer de pulmón:

  • Manteniéndose alejado de las personas que fuman

  • Evitando sustancias que se sabe que provocan cáncer

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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