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Dolor cervical

Por

Peter J. Moley

, MD, Hospital for Special Surgery

Última revisión completa nov. 2020
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Datos clave
Recursos de temas

El dolor cervical, junto con el dolor lumbar Dolor lumbar Dolor lumbar y dolor cervical se encuentran entre las razones más frecuentes de consulta médica. El dolor suele ser consecuencia de problemas del sistema musculoesquelético, en especial de la... obtenga más información Dolor lumbar , constituye un motivo frecuente de consulta médica. El dolor suele ser consecuencia de problemas del sistema musculoesquelético y de la columna vertebral, incluidas las estructuras óseas (vértebras) y los músculos y ligamentos que las mantienen unidas. Algunos trastornos causan solo dolor cervical. Otros trastornos pueden producir dolor cervical y dolor lumbar. En algunos casos, el dolor cervical es consecuencia de un trastorno, como una meningitis Introducción a la Meningitis La meningitis es una inflamación de las capas de tejido que cubren el encéfalo y la médula espinal (meninges) y del espacio que contiene el líquido situado entre las meninges (espacio subaracnoideo)... obtenga más información , que no afecta el sistema musculoesquelético.

La flexibilidad del cuello lo hace propenso al desgaste y a las lesiones por sobreestiramiento, como el latigazo cervical. Además, el cuello tiene la tarea fundamental de sostener la cabeza. Las malas posturas dificultan esta tarea. Por lo tanto, el dolor cervical, como el dolor lumbar, es frecuente, y se hace más frecuente a medida que se envejece. Para el dolor localizado en la parte frontal del cuello, véase Dolor de garganta Dolor de garganta El dolor de garganta es el dolor en la parte posterior de la faringe. El dolor puede ser intenso y, por lo general, empeora al tragar. Muchos pacientes con dolor de garganta se niegan a comer... obtenga más información Dolor de garganta .

La parte de la columna que está en el cuello se denomina columna cervical. Se compone de siete huesos (vértebras) separados por discos formados por un material gelatinoso y cartílago. La columna cervical contiene la médula espinal Médula espinal La médula espinal es una larga y frágil estructura tubular que comienza al final del tronco del encéfalo y continúa hasta casi llegar al final de la columna vertebral. Está constituida por nervios... obtenga más información . A lo largo de la médula espinal emergen los nervios raquídeos a través de los espacios entre las vértebras y se distribuyen por todo el cuerpo. La parte del nervio raquídeo más próxima a la médula se denomina raíz nerviosa. Los músculos y ligamentos del cuello sujetan la columna vertebral.

Causas

Causas frecuentes

Las causas comunes de dolor cervical (dolor de cuello) son

Las contracturas de la musculatura cervical son frecuentes y pueden ocurrir de forma aislada o después de un traumatismo, incluso una lesión menor.

La estenosis vertebral (o raquídea) cervical designa la afección en la cual el espacio situado dentro del canal vertebral se estrecha. En la columna cervical, este estrechamiento produce la compresión de la duramadre, la médula espinal (con frecuencia) y/o de sus raíces nerviosas. La causa habitual es una combinación de artrosis Artrosis La artrosis es un trastorno crónico que causa alteraciones en el cartílago y los tejidos circundantes, y se caracteriza por dolor, rigidez y pérdida de la función. La artritis causada por la... obtenga más información Artrosis , degeneración del disco y engrosamiento de los tejidos blandos del cuello.

La hernia de disco Hernia de disco Se produce una hernia de disco cuando la cubierta resistente de un disco de la columna se desgarra o se rompe. El interior blando y gelatinoso del disco puede entonces sobresalir (herniar) a... obtenga más información Hernia de disco puede causar dolor de cuello (dolor cervical). Los discos ubicados entre las vértebras poseen una capa externa de cartílago (un tejido duro similar a una fibra) y un interior blando y gelatinoso. Si se produce una compresión repetida del disco por parte de las vértebras que se encuentran por encima y por debajo del mismo, se puede producir un desgarro (rotura) de la capa externa, causando dolor. El interior del disco puede sobresalir a través del desgarro (hernia). Al sobresalir, el disco puede empujar o incluso dañar la raíz nerviosa adyacente. En raras ocasiones, el disco comprime la médula espinal.

Las lesiones pueden ocurrir durante las actividades de rutina (por ejemplo, levantar objetos, hacer ejercicio, moverse de manera inesperada) o ser consecuencia de un traumatismo, como una caída o un accidente de tráfico. A menudo no se identifican estructuras lesionadas específicas en las pruebas de imagen, pero los médicos suponen que algunos músculos y/o ligamentos se han visto afectados.

La fibromialgia Fibromialgia La fibromialgia se caracteriza por insomnio, fatiga, aturdimiento mental y rigidez y dolor generalizados en los tejidos blandos, incluidos los músculos, los tendones y los ligamentos. La falta... obtenga más información es una causa frecuente de dolor, incluido a veces el dolor cervical. Este trastorno causa dolor crónico difuso en los músculos y otras partes blandas, además de dolor en la región cervical.

Causas menos frecuentes

Las causas menos comunes de dolor de cuello (dolor cervical) que son graves son

La tortícolis espasmódica Distonías focales y segmentarias La distonía se caracteriza por contracciones musculares involuntarias de larga duración (sostenidas) que suelen obligar al afectado a adoptar posiciones anómalas, como por ejemplo hacer que... obtenga más información también es una causa poco frecuente, pero no es tan grave como las anteriores. Es un tipo grave de espasmo de un músculo específico del cuello que hace que la cabeza se incline y gire a una posición anormal. A veces, los espasmos son rítmicos, haciendo que la cabeza se sacuda. La causa puede ser desconocida o puede estar relacionada con ciertos medicamentos o con trastornos hereditarios.

Valoración

La siguiente información puede ayudar a las personas con dolor cervical a decidir si es necesaria la evaluación médica y saber qué esperar durante la misma. En la valoración, en primer lugar el médico trata de identificar trastornos graves.

Signos de alarma

En las personas con dolor cervical, determinados signos son motivo de preocupación. Entre estos signos se incluyen los siguientes

  • Pérdida de fuerza o sensibilidad en los brazos y las piernas (posiblemente un síntoma de lesión nerviosa)

  • Fiebre

  • Sudoración nocturna

  • Dolor de cabeza (cefaleas)

  • Letargo o confusión

  • Molestias torácicas

  • Sudoración repentina o dificultad para respirar

  • Dolor que se desencadena o empeora durante el esfuerzo

Cuándo acudir al médico

Si existen signos de alarma o dificultad o dolor al tragar se debe consultar con un médico de forma inmediata.

En caso contrario se puede esperar unos días o consultar telefónicamente con un médico para concertar una cita.

Actuación del médico

En primer lugar, el médico pregunta acerca de los síntomas del paciente y su historial médico. A continuación, realiza una exploración física. Los antecedentes clínicos y la exploración clínica sugieren a menudo una causa del dolor cervical y orientan sobre las pruebas que pueden ser necesarias (ver Algunas causas y características del dolor cervical Algunas causas y características del dolor cervical El dolor cervical, junto con el dolor lumbar, constituye un motivo frecuente de consulta médica. El dolor suele ser consecuencia de problemas del sistema musculoesquelético y de la columna vertebral... obtenga más información ).

La exploración física Exploración neurológica Si se sospechan trastornos neurológicos, el médico valora durante la exploración todos los sistemas del organismo, centrándose en el sistema nervioso. La exploración del sistema nervioso (exploración... obtenga más información se centra en la columna vertebral y en el sistema nervioso (exploración neurológica) en busca de signos de compresión de una raíz (compresión radicular) o compresión de la médula espinal Fracturas vertebrales por compresión En las fracturas vertebrales por compresión, la zona en forma de tambor (cuerpo) de uno o más huesos de la espalda (vértebras) se desploma sobre sí misma y queda aplastada (comprimida) en forma... obtenga más información Fracturas vertebrales por compresión . Los signos de compresión radicular son: debilidad muscular, reflejos anormales (se comprueban percutiendo los tendones alrededor del codo y de la muñeca), disminución de la sensibilidad en zonas del cuerpo que no sean la cabeza, incapacidad para orinar Retención urinaria La retención urinaria es la incapacidad de orinar o el vaciado incompleto de la vejiga. Los personas con un vaciamiento incompleto de la vejiga pueden tener aumento de la frecuencia o incontinencia... obtenga más información e incontinencia de orina Incontinencia urinaria en adultos La incontinencia urinaria es la pérdida involuntaria de orina. La incontinencia puede afectar a hombres y mujeres de cualquier edad, pero es más común en las mujeres y las personas mayores,... obtenga más información Incontinencia urinaria en adultos o heces Incontinencia fecal La incontinencia fecal es la pérdida de control sobre las deposiciones. La incontinencia fecal puede ser pasajera, durante los episodios de diarrea o cuando las heces endurecidas quedan retenidas... obtenga más información . El médico puede solicitar a la persona que mueva el cuello en distintas posiciones.

Con la información sobre el dolor, la historia clínica y los resultados de la exploración física, el médico puede ser capaz de determinar las causas más probables:

Tabla
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Pruebas complementarias

A menudo, las pruebas no son necesarias porque la mayoría de los dolores cervicales están causados por espasmos musculares y esguinces, que el médico diagnostica habitualmente basándose en una exploración clínica. Suelen realizarse pruebas complementarias si se sospechan otros trastornos (ver Algunas causas y características del dolor cervical Algunas causas y características del dolor cervical El dolor cervical, junto con el dolor lumbar, constituye un motivo frecuente de consulta médica. El dolor suele ser consecuencia de problemas del sistema musculoesquelético y de la columna vertebral... obtenga más información ).

Tratamiento

Se deben tratar los trastornos específicos.

Medidas generales para el dolor de cuello (dolor cervical)

Estas medidas son

  • Analgésicos

  • Aplicación de calor o frío en el área del dolor

  • Modificación de las actividades

  • Ejercicio ligero según lo tolerado

La mayoría de las veces la causa del dolor de cuello (dolor cervical) es un esguince, un espasmo muscular u otras lesiones músculoesqueléticas y todo lo que se necesita es un analgésico sin receta médica Introducción a los fármacos sin receta médica Los fármacos de venta sin receta (de venta libre) son los que pueden adquirirse sin necesidad de prescripción médica. Los fármacos de venta sin receta permiten aliviar muchos síntomas molestos... obtenga más información , como el paracetamol (acetaminofeno) o un antiinflamatorio no esteroideo (AINE) para aliviar el dolor. Los síntomas generalmente se resuelven por completo. Si la inflamación no está contribuyendo al dolor (como sucede en los esguinces, los espasmos y otras lesiones) se puede utilizar paracetamol (acetaminofeno), ya que se cree que es más inocuo que los antiinflamatorios no esteroideos (AINE). El hielo Crioterapia (terapia con frío) Los terapeutas de rehabilitación profesionales tratan el dolor y la inflamación. Este tipo de tratamiento contribuye a facilitar el movimiento y a capacitar al afectado para participar más plenamente... obtenga más información o el calor Termoterapia Los terapeutas de rehabilitación profesionales tratan el dolor y la inflamación. Este tipo de tratamiento contribuye a facilitar el movimiento y a capacitar al afectado para participar más plenamente... obtenga más información también pueden ayudar (ver Tratamiento del dolor y la inflamación Tratamiento del dolor y la inflamación Los terapeutas de rehabilitación profesionales tratan el dolor y la inflamación. Este tipo de tratamiento contribuye a facilitar el movimiento y a capacitar al afectado para participar más plenamente... obtenga más información ).

Si se necesita más alivio del dolor, los médicos pueden prescribir analgésicos opiáceos Analgésicos opiáceos En algunos casos, tratar la enfermedad subyacente elimina o minimiza el dolor. Por ejemplo, la inmovilización de una fractura o el tratamiento antibiótico para una articulación infectada reducen... obtenga más información pero, de ser así, solo deben usarse durante un período breve de tiempo porque su uso prolongado en realidad puede aumentar la sensibilidad al dolor y causar efectos secundarios, como somnolencia, confusión y estreñimiento, además del riesgo de desarrollar un trastorno por consumo de sustancias Trastornos por el uso de sustancias Los trastornos por el uso de sustancias generalmente implican patrones de comportamiento en los que las personas continúan consumiendo una sustancia a pesar de experimentar problemas derivados... obtenga más información . A veces se utilizan relajantes musculares, como carisoprodol, ciclobenzaprina, diazepam, metaxalona o metocarbamol, pero su utilidad está en discusión. Los relajantes musculares no son recomendables en ancianos, ya que son más vulnerables o propensos a los efectos secundarios.

Puede ser beneficioso evitar actividades que agravan el dolor, como permanecer sentado durante largos periodos de tiempo (sobre todo cuando se utiliza la computadora, el teléfono u otros dispositivos electrónicos). Es importante mantener una postura y una mecánica corporal adecuadas al estar de pie, sentado, acostado o al realizar cualquier actividad. A las personas se les enseña a estar de pie, sentarse y dormir de una manera que no tense el cuello. Las personas que duermen de lado deben utilizar una almohada para apoyar la cabeza y el cuello en posición neutra (no inclinado hacia abajo, hacia la cama o hacia el techo). Si se duerme boca arriba se debe usar una almohada para apoyar la cabeza y el cuello, sin que queden elevados. Se debe evitar dormir boca abajo. Las personas afectadas también pueden usar un collarín (collarín cervical) para mantener el cuello inmóvil y ayudar a aliviar el dolor. El médico o el fisioterapeuta Fisioterapia La fisioterapia (FT), uno de los focos característicos de la rehabilitación, consiste en ejercitar y manipular el cuerpo. Contribuye a mejorar el funcionamiento articular y muscular, con lo... obtenga más información pueden recomendar ejercicios de estiramiento y fortalecimiento, incluyendo ejercicios de fortalecimiento de la región dorsal.

Otras medidas para reducir el dolor cervical (dolor de cuello)

Las personas con dolor que se irradia a un brazo e implica síntomas de daño neurológico, como debilidad en los brazos y las piernas, pueden requerir un tratamiento más intensivo. La tracción Tracción Los terapeutas de rehabilitación profesionales tratan el dolor y la inflamación. Este tipo de tratamiento contribuye a facilitar el movimiento y a capacitar al afectado para participar más plenamente... obtenga más información puede ser beneficiosa. Los corticoesteroides, administrados por vía oral y algunas veces mediante inyección epidural, se han utilizado para reducir los síntomas.

En la tortícolis espasmódica, la fisioterapia o el masaje consiguen, a veces, detener temporalmente los espasmos. Por lo general, el dolor se alivia con fármacos (incluyendo el anticonvulsivo carbamazepina y algunos sedantes suaves como clonazepam, administrado por vía oral). Sin embargo, los fármacos solo controlan los espasmos aproximadamente en un tercio de las personas. Si el dolor es intenso o si la postura está alterada, se inyecta toxina botulínica (una toxina bacteriana utilizada para provocar la parálisis muscular) en los músculos afectados.

La cirugía en el dolor de cuello

Las personas que sufren una compresión en la médula espinal o en un nervio raquídeo debida a una hernia de disco cervical y una debilidad o un dolor intensos pueden requerir cirugía. La extirpación quirúrgica del disco (discectomía) y la cirugía para fusionar las vértebras (llamada fusión cervical o espinal) son los tratamientos más habituales. Sin embargo, las tasas de éxito son casi las mismas para las personas que reciben tratamiento con opciones no quirúrgicas o quirúrgicas. La efectividad de la cirugía para el dolor cervical (de cuello) debido a otros trastornos depende de la causa.

Conceptos clave

  • La mayoría de los dolores cervicales están causados por distensiones y esguinces, y se resuelven por completo.

  • Muchos trastornos que pueden causar dolor lumbar pueden producir también dolor cervical.

  • Si existen signos de alarma, como entumecimiento o debilidad en el brazo o en la pierna, se debe acudir al médico de inmediato.

  • La mayor parte de los dolores cervicales se pueden aliviar con analgésicos sin receta médica y modificando actividades.

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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