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Introducción a los trastornos de ansiedad

Por

John W. Barnhill

, MD, Weill Cornell Medical College and New York Presbyterian Hospital

Última revisión completa oct. 2018
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Datos clave
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La ansiedad es una sensación de nerviosismo, preocupación o malestar que forma parte de la experiencia humana normal. También está presente en una amplia gama de trastornos psiquiátricos, incluidos el trastorno de ansiedad generalizada, el trastorno de angustia y las fobias. Si bien cada uno de estos trastornos es diferente, todos presentan una aflicción y una disfunción específicamente relacionadas con la ansiedad y el miedo.

  • Además de la ansiedad, los afectados presentan a menudo síntomas físicos, como dificultad para respirar, mareos, sudoración, taquicardia y/o temblor.

  • Los trastornos de ansiedad a menudo cambian sustancialmente el comportamiento diario de las personas, llevándolas incluso a evitar ciertas cosas y situaciones.

  • El diagnóstico de estos trastornos se realiza según los criterios específicos establecidos por la comunidad médica.

  • La terapia farmacológica, la psicoterapia o la combinación de ambas, resultan eficaces en el tratamiento de la mayoría de los casos.

La ansiedad es una respuesta normal a una amenaza o una situación de estrés psicológico. Está relacionada con la sensación de miedo y cumple una importante función en la supervivencia. Cuando alguien tiene que afrontar una situación peligrosa, la ansiedad desencadena una respuesta de lucha o huida. Esta respuesta proporciona al cuerpo, a través de distintos cambios fisiológicos como el incremento del flujo sanguíneo en los músculos y en el corazón, la energía y la fuerza necesarias para afrontar situaciones amenazantes para la vida, como huir de un animal agresivo o enfrentarse a un atracador.

Sin embargo, la ansiedad se considera un trastorno cuando

  • Ocurre en momentos inapropiados

  • Ocurre con frecuencia

  • Es de tal intensidad y duración que interfiere en el desarrollo de la actividad habitual de la persona.

Los trastornos de ansiedad son más frecuentes que cualquier otra clase de trastorno mental y se cree, por ejemplo, que afectan aproximadamente al 15% de los adultos en el caso de Estados Unidos. La ansiedad significativa puede persistir durante años y la persona afectada puede comenzar a sentirla como algo normal. Por esta y otras razones, los trastornos de ansiedad a menudo no se diagnostican ni se tratan.

Los trastornos de ansiedad incluyen

La angustia que se produce inmediatamente o poco después de experimentar o ser testigo de un acontecimiento traumático abrumador ya no se clasifica como un trastorno de ansiedad. Dichos trastornos se clasifican ahora como trastornos relacionados con traumas y factores de estrés e incluyen trastornos de estrés agudo (TEA) y trastornos por estrés postraumático (TPEP).

¿Cómo afecta la ansiedad al rendimiento?

Los efectos de la ansiedad sobre el rendimiento de una persona se pueden representar mediante una curva. A medida que el nivel de ansiedad aumenta, la eficiencia del rendimiento aumenta de forma proporcional, pero solo hasta cierto punto. A partir de ese punto, si la ansiedad sigue aumentando, la eficiencia del rendimiento disminuye. Antes del máximo de la curva, la ansiedad se considera adaptativa, porque ayuda a la persona a prepararse para una crisis y mejorar su actividad global. Más allá del máximo de la curva, la ansiedad se considera inadaptativa, ya que produce angustia y perjudica el desempeño de las actividades globales de la persona.

¿Cómo afecta la ansiedad al rendimiento?

Causas

Las causas de los trastornos de ansiedad no son totalmente conocidas, pero pueden estar implicados los siguientes factores:

  • Factores genéticos (incluidos antecedentes familiares de trastorno por ansiedad)

  • Factores ambientales y del entorno (como el hecho de experimentar estrés o un acontecimiento traumático)

  • Perfil psicológico

  • Estado físico

Un trastorno de ansiedad puede desencadenarse como una respuesta al estrés ambiental, por ejemplo ante la ruptura de una relación importante o la exposición a un desastre que amenaza la vida de la persona.

El trastorno de ansiedad aparece cuando la respuesta al estrés es desproporcionada o cuando la persona se ve desbordada por los acontecimientos. Por ejemplo, algunas personas encuentran estimulante hablar en público; otras, en cambio, temen hacerlo, y ante tales situaciones experimentan ansiedad, miedo, sudoración, temblores y aumento de la frecuencia cardíaca. Pueden incluso llegar a evitar hablar en un pequeño grupo.

La ansiedad suele ser una característica familiar. Los médicos creen que esta tendencia a la ansiedad puede ser en parte hereditaria, pero también es probable que tenga un componente aprendido al vivir con personas ansiosas.

¿Sabías que...?

  • Los trastornos de ansiedad constituyen los trastornos mentales más frecuentes.

  • Las personas con trastorno de ansiedad presentan un riesgo más elevado de depresión que el resto de la población.

Ansiedad causada por un trastorno orgánico o en relación con el consumo de algún medicamento o droga

La ansiedad puede aparecer también debido a la existencia de un trastorno orgánico general o por el consumo o la interrupción (abstinencia) del consumo de una sustancia. Los problemas médicos generales que pueden causar ansiedad son los siguientes:

La fiebre también puede originar ansiedad.

El enfermo terminal también puede padecer ansiedad, como resultado del miedo a la muerte, al dolor y a las dificultades respiratorias (ver Síntomas presentes durante una enfermedad mortal : Depresión y ansiedad).

Algunas de las sustancias que pueden provocar ansiedad son las siguientes:

  • Estimulantes (como anfetaminas)

  • Cafeína

  • Muchos de los medicamentos de venta con receta, como los corticoesteroides

  • Algunos productos adelgazantes de venta libre, como los que contienen hierba de guaraná, cafeína o ambos

La abstinencia dealcohol o sedantes, como las benzodiazepinas (utilizadas para tratar los trastornos de ansiedad; véase la entrada apropiada en la tabla Fármacos utilizados para el tratamiento de los trastornos de ansiedad), pueden causar ansiedad y otros síntomas, como insomnio e inquietud.

Síntomas

La ansiedad puede aparecer de manera repentina, como en el caso de la angustia, o gradual, en el transcurso de minutos, horas o días. La duración de la ansiedad es muy variable, de pocos segundos hasta varios años. Además varía en intensidad, desde una inquietud apenas perceptible hasta una verdadera crisis de angustia, durante la cual la persona puede experimentar sensación de ahogo o de falta de aire, mareos, aumento de la frecuencia cardíaca y temblores.

Los trastornos de ansiedad pueden provocar un intenso malestar e interferir significativamente en la vida habitual de la persona, a veces de manera tal que conducen a la aparición de una depresión. La persona afectada puede desarrollar un trastorno por consumo de sustancias. De hecho, el riesgo de padecer depresión es al menos dos veces mayor en las personas con trastornos de ansiedad (con excepción de algunas fobias muy específicas, como el miedo a las arañas) que en la población general. A veces, las personas con depresión desarrollan un trastorno de ansiedad.

Diagnóstico

  • Evaluación de un médico, en base a criterios específicos

En ocasiones, puede resultar complicado decidir cuándo la ansiedad es lo suficientemente grave como para ser considerada un trastorno. La capacidad de tolerar la ansiedad varía entre las personas, de modo que determinar cuándo existe una ansiedad anómala puede no ser tarea fácil. Por lo general, se siguen los siguientes criterios específicos establecidos por la comunidad médica:

  • La ansiedad es muy angustiante.

  • La ansiedad interfiere con el funcionamiento normal de las personas.

  • La ansiedad es duradera o sigue regresando

Los médicos buscan otros trastornos que puedan causar ansiedad, como una depresión o una alteración del sueño. También preguntan si los familiares han tenido síntomas similares, porque los trastornos de ansiedad tienden a ser hereditarios.

También se realiza una exploración física. Se pueden realizar análisis de sangre y otras pruebas con objeto de detectar otras enfermedades orgánicas que puedan provocar síntomas de ansiedad.

Tratamiento

  • El tratamiento de la causa, si resulta adecuado

  • Psicoterapia

  • Terapia con fármacos

  • Tratamiento de otros trastornos activos

Es importante la precisión diagnóstica ya que los tratamientos difieren en función del trastorno de ansiedad de que se trate. Además, es necesario distinguir entre la existencia de trastornos de ansiedad y la de aquellos otros trastornos de la salud mental que incluyen síntomas de ansiedad, y que requieren enfoques terapéuticos distintos.

Si la causa es otro trastorno orgánico o un fármaco o sustancia, se intenta corregir la causa más que tratar los síntomas de la ansiedad. Se espera que la ansiedad remita tras el tratamiento del trastorno orgánico o una vez transcurrido el tiempo suficiente desde la supresión del fármaco para que se produzca la desaparición de cualquier síntoma de abstinencia. Si la ansiedad persiste, se emplean fármacos ansiolíticos o psicoterapia (como la terapia conductual).

Para las personas en estado terminal, ciertos analgésicos fuertes, como la morfina, pueden aliviar tanto el dolor como la ansiedad.

Si se diagnostica un trastorno de ansiedad, la terapia farmacológica y la psicoterapia (como la terapia cognitivo-conductual), ambas en combinación o empleadas de manera aislada, pueden reducir de manera significativa el malestar de la persona y la disfunción asociada. Las benzodiazepinas (como el lorazepam) se prescriben habitualmente para la ansiedad aguda. Para muchas personas, los antidepresivos, tales como los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS), funcionan tanto para los trastornos de ansiedad como para la depresión. Los tratamientos específicos dependen de cuál es el trastorno de ansiedad que se ha diagnosticado.

Todos los trastornos de ansiedad pueden ocurrir junto con otras afecciones psiquiátricas. Por ejemplo, los trastornos de ansiedad a menudo ocurren junto con un trastorno por consumo de alcohol. Es importante tratar todas estas afecciones lo antes posible. Es poco probable que el tratamiento del trastorno por consumo de alcohol sin tratar la ansiedad sea eficaz, ya que la persona puede estar usando el alcohol para tratar la ansiedad. Por otro lado, tratar la ansiedad sin abordar el trastorno por consumo de alcohol puede no tener éxito porque los cambios diarios en la cantidad de alcohol en la sangre pueden hacer que los niveles de ansiedad fluctúen.

Tabla
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Fármacos utilizados para el tratamiento de los trastornos de ansiedad

Fármaco

Usos

Algunos efectos secundarios

Comentarios

Benzodiazepinas

Alprazolam

Clordiazepóxido

Clonazepam

Clorazepato

Diazepam

Lorazepam

Oxazepam

Somnolencia, problemas de memoria, alteraciones de la coordinación, y tiempo de reacción retrasado

Puede producir fármacodependencia

Tipo de fármaco ansiolítico más frecuentemente utilizado

Promueve la relajación mental y física mediante la reducción de la actividad nerviosa que desarrolla el cerebro

Comienza a hacer efecto rápidamente, a veces, en menos de una hora

Las personas con adicción al alcohol no deben utilizarlo.

Buspirona

Mareo y dolor de cabeza

No produce somnolencia ni interacciones con el alcohol

No produce fármacodependencia

Puede tardar varias semanas en empezar a actuar

Antidepresivos*

Inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (como el escitalopram)

Inhibidores de la recaptación de serotonina y norepinefrina (noradrenalina) (como la venlafaxina)

Inhibidores de la monoaminaoxidasa

Antidepresivos tricíclicos (como la clomipramina)

*No todos los antidepresivos que aparecen en la lista son eficaces para todos los usos que se enumeran.

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