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Ictericia en adultos

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Última revisión completa sep. 2019
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¿Qué es ictericia?

La ictericia es una coloración amarillenta de la piel y del blanco de los ojos.

  • La causa de la ictericia es una acumulación de una sustancia llamada bilirrubina

La bilirrubina es una sustancia amarilla que su cuerpo fabrica cuando descompone los glóbulos rojos viejos o dañados. Su hígado procesa la bilirrubina para eliminarla de su cuerpo. La elimina mezclándola con la bilis, un jugo digestivo, y la introduce en los intestinos.

Se puede producir ictericia si algo va mal en el hígado o en los conductos que transportan la bilis a los intestinos (vías biliares). La bilirrubina se acumula en su cuerpo y hace que usted se ponga amarillo.

  • Si usted tiene ictericia, consulte a un médico pronto: la ictericia puede ser un signo de un problema grave, como daño hepático

  • La hepatitis por un virus es una causa común de ictericia, particularmente en personas jóvenes y sanas

  • Algunas personas con ictericia sienten picor (prurito) por todas partes (los medicamentos pueden aliviarlo)

La ictericia por sí sola no causa síntomas graves, pero puede ser un signo de otros problemas. La ictericia en los recién nacidos es diferente y puede causar problemas graves en los bebés.

¿Qué causa la ictericia?

Se puede producir ictericia si:

  • Se descomponen demasiados glóbulos rojos a la vez

  • Su hígado está dañado y no puede procesar la bilirrubina adecuadamente

  • Algo obstruye las vías biliares (los conductos que transportan la bilis desde el hígado hasta los intestinos)

Las causas habituales del daño hepático son: hepatitis, enfermedad hepática alcohólica y, a veces, ciertos medicamentos.

Las causas habituales de la obstrucción de las vías biliares son los cálculos biliares y los tumores.

En los ancianos, la ictericia suele estar causada por una obstrucción en las vías biliares siendo más frecuente que la obstrucción esté producida por un tumor maligno. Los médicos sospechan la existencia de cáncer cuando las personas mayores con ictericia también tienen:

  • Pérdida de peso

  • Ausencia de dolor abdominal

  • Un bulto en el vientre

¿Cuáles son los síntomas de la ictericia?

  • Piel amarilla

  • Ojos amarillos (la parte que normalmente es blanca)

  • Prurito (picor) en todo el cuerpo

  • Orina (pipí) de color oscuro y heces (caca) de color claro

Algunas enfermedades que causan ictericia también pueden causar:

  • Dolor abdominal

  • Cansancio

¿Cuándo debo consultar a un médico?

Consulte a un médico lo antes posible si tiene ictericia y estos signos de alarma:

  • Dolor de vientre intenso espontáneo y a la palpación

  • Cambios en la función mental, como cansancio, nerviosismo o confusión

  • Sangre en las heces (caca) o heces de color oscuro o alquitranado

  • Vomitar sangre

  • Fiebre

  • Tendencia a presentar hematomas o a sangrar con facilidad. A veces se produce una erupción de color púrpura rojizo a base de pequeños puntos o manchas más grandes

En las personas mayores, los signos de alarma pueden ser más leves o más difíciles de reconocer.

Cuando una persona no presenta signos de alarma pero piensa que puede tener ictericia, debe acudir al médico en el plazo máximo de unos días.

¿Qué pasará en mi visita al médico?

En primer lugar, el médico preguntará acerca de sus síntomas e historial clínico y realiza una exploración física. Los datos procedentes de su historial clínico y la exploración física le ayudará a averiguar la causa de su ictericia. Si es necesario, pedirá pruebas.

¿Qué pruebas necesitaré?

Los médicos pueden hacer pruebas tales como:

  • Análisis de sangre para comprobar el estado de su hígado y ver si está dañado

  • Pruebas de diagnóstico por la imagen, como ecografía, TC o RMN

  • A veces, biopsia del hígado (biopsia hepática) o laparoscopia, según cuál sea la causa de su problema en el hígado.

  • Algunas veces, otros análisis de sangre para detectar el problema que provoca su ictericia

Para hacer una biopsia hepática, el médico le insertará una aguja en el costado derecho para tomar una muestra de su hígado y examinarla al microscopio. Con laparoscopia, el médico le hará una pequeña incisión (corte) en el vientre y le insertará a través de ésta una fina sonda de visualización para observar sus órganos.

¿Cómo tratan los médicos la ictericia?

Los médicosel tratarán el trastorno subyacente.

El picor (prurito) suele desaparecer gradualmente a medida que el hígado mejora. Si el picor (prurito) es intenso, la administración de un medicamento que disminuya los niveles de bilirrubina puede ser eficaz.

Si la causa es una obstrucción de una vía biliar, se puede utilizar un tubo de visualización flexible (endoscopio) para abrirla.

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