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Carencia de vitamina C

(escorbuto)

Por

Larry E. Johnson

, MD, PhD, University of Arkansas for Medical Sciences

Última revisión completa oct. 2019
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En los países desarrollados, la carencia de vitamina C puede producirse a causa de una alimentación baja en vitamina C, pero la carencia grave (que causa escorbuto) es poco frecuente.

  • No comer suficientes frutas y verduras frescas puede causar esta carencia.

  • Provoca cansancio, debilidad e irritabilidad.

  • En caso de carencia grave, lo que se denomina escorbuto, aparecen hematomas, problemas dentales y gingivales, piel y cabello secos, y anemia.

  • El diagnóstico se basa en los síntomas, y a veces en análisis de sangre.

  • Por lo general, se corrige consumiendo más frutas y verduras frescas, o tomando suplementos de vitamina C por vía oral.

La vitamina C (ácido ascórbico) es esencial para la formación, el crecimiento y la reparación de los huesos, de la piel y del tejido conjuntivo (que une otros tejidos y órganos y está formado por tendones, ligamentos y vasos sanguíneos). También es esencial para el funcionamiento normal de los vasos sanguíneos. La vitamina C ayuda a mantener sanos los dientes y las encías, además de colaborar con el organismo en la absorción del hierro, lo que es necesario para producir glóbulos rojos (eritrocitos), y contribuye a la curación de quemaduras y de heridas. Entre los alimentos que constituyen un buen aporte de vitamina C se incluyen los cítricos, los tomates, las patatas, el brécol o brócoli, las fresas y los pimientos. (Véase también Introducción a las vitaminas.)

Como la vitamina E, la vitamina C es antioxidante: protege las células contra el daño de los radicales libres, que son subproductos de la actividad normal de las células y que participan en las reacciones químicas en el interior de estas. Algunas de estas reacciones producir daños a lo largo de la vida.

Causas

En los adultos, la carencia de vitamina C suele ser el resultado de

  • Dieta con bajo contenido en vitamina C.

Por ejemplo, puede ser consecuencia de comer pocas frutas y verduras frescas. Además, cocinar los alimentos destruye parte de la vitamina C que contienen.

Los siguientes trastornos y situaciones pueden aumentar considerablemente tanto la demanda de vitamina C del organismo como el riesgo de su carencia:

  • Embarazo

  • Lactancia

  • Trastornos que causan inflamación o fiebre elevada

  • Hiperactividad de la glándula tiroidea (hipertiroidismo)

  • Diarrea que persiste durante mucho tiempo

  • Cirugía

  • Quemaduras

  • Tabaquismo: el hecho de fumar aumenta la demanda de vitamina C un 30%.

¿Sabías que...?

  • El embarazo, la lactancia, la fiebre, la diarrea, las intervenciones quirúrgicas y el tabaquismo aumentan considerablemente la necesidad de vitamina C del organismo.

Escorbuto

Una carencia grave de vitamina C produce escorbuto. Este trastorno es poco frecuente en los lactantes, ya que la leche materna aporta una cantidad suficiente y las fórmulas infantiles comerciales están enriquecidas con esta vitamina. Es muy poco habitual en los países desarrollados, pero puede aparecer en alcohólicos y en ancianos malnutridos.

Síntomas

Cuando la dieta no contiene suficiente cantidad de vitamina C, los adultos se sienten cansados, débiles e irritables; pierden peso y tienen un dolor indefinido en los músculos y en las articulaciones.

Los síntomas del escorbuto aparecen al cabo de algunos meses de carencia. Pueden producirse hemorragias bajo la piel (sobre todo alrededor de los folículos pilosos o en forma de hematomas o moratones), en las encías y en el interior de las articulaciones. Las encías adquieren un tono púrpura, se hinchan y se vuelven esponjosas; con el tiempo, los dientes se aflojan. El cabello se vuelve seco, quebradizo y enroscado (como un sacacorchos) y la piel aparece seca, áspera y escamosa. Puede acumularse líquido en las piernas. Puede evolucionar a anemia. Pueden aparecer infecciones y que las heridas no curen bien.

Los lactantes se muestran irritables, sienten dolor al moverse, pierden el apetito y no ganan peso al ritmo que deberían hacerlo. Tanto en los lactantes como en los niños pequeños, el crecimiento óseo es inadecuado y se producen sangrados y anemia.

Diagnóstico

  • Exploración física

  • A veces, análisis de sangre

  • En los niños, radiografía ósea

El diagnóstico de escorbuto se basa en los síntomas. Medir la concentración de vitamina C en la sangre ayuda a establecer el diagnóstico, pero no siempre puede realizarse esta prueba.

Para comprobar la presencia de anemia pueden realizarse análisis de sangre.

A los niños se les hacen radiografías para verificar si está afectado el crecimiento óseo.

Prevención

La carencia de vitamina C puede prevenirse consumiendo las cantidades recomendadas de frutas y verduras frescas, o ingiriendo la cantidad recomendada de vitamina C en forma de suplementos diarios. Los fumadores necesitan una mayor cantidad de esta vitamina.

Tratamiento

  • Suplementos de vitamina C

  • Dieta nutritiva con un aumento del consumo de frutas y verduras frescas

  • Para el escorbuto, dosis altas de suplementos de vitamina C

El escorbuto se trata con dosis elevadas de suplementos diarios de vitamina C, seguidas de una dieta nutritiva que proporcione de 1 a 2 veces la cantidad diaria recomendada de vitamina C. La dieta debe incluir un consumo elevado de frutas y verduras frescas.

La mayoría de los síntomas desaparecen al cabo de 1 o 2 semanas. Los problemas en las encías (problemas gingivales) pueden persistir durante mucho tiempo.

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