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Introducción a las infecciones bacterianas en la infancia

Por

Geoffrey A. Weinberg

, MD, University of Rochester School of Medicine and Dentistry

Última revisión completa ene. 2018
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Las bacterias son organismos microscópicos unicelulares. Solo algunas bacterias producen enfermedades en las personas. Otras bacterias viven en el interior del tracto intestinal, el tracto genitourinario, o en la piel sin causar daño. Incluso algunas bacterias se cree que ayudan a mantener a la gente sana.

¿Sabías que...?

  • No todas las bacterias causan enfermedades o infecciones.

Las infecciones bacterianas más frecuentes en niños son las infecciones de la piel (incluido el impétigo), del oído y de la garganta (faringoamigdalitis estreptocócica). Estas enfermedades bacterianas y muchas otras menos frecuentes se tratan de manera similar en adultos y niños y se explican en otros apartados. Otras infecciones aparecen en todas las edades, pero tienen consideraciones específicas en los niños. Varias infecciones bacterianas graves se pueden evitar mediante la vacunación sistemática en la infancia.

Riesgo de infecciones bacterianas en la infancia

Algunos niños tienen más riesgo de sufrir infecciones bacterianas.

Los niños de riesgo elevado son:

  • Los lactantes menores de 3 meses de edad

  • Los niños con ausencia de bazo

  • Los niños que sufren un trastorno del sistema inmunológico

  • Los niños que sufren anemia de células falciformes (anemia drepanocítica o drepanocitosis)

  • Los niños con cáncer

  • Niños que no han recibido las vacunas recomendadas

Diagnóstico

  • Análisis de sangre, fluidos corporales o muestras de tejido

  • Cultivo

A veces el médico diagnostica las infecciones bacterianas por los síntomas típicos que causan. Sin embargo, por lo general, las bacterias deben ser identificadas en muestras de tejido, sangre o fluidos corporales, como orina, pus o líquido cefalorraquídeo. A veces, las bacterias de estas muestras se pueden reconocer al observarlas al microscopio o se pueden identificar mediante pruebas de detección rápida, como las pruebas en las que se busca material genético procedente de determinadas bacterias. Sin embargo, las bacterias suelen ser demasiado pequeñas para ser vistas o bien hay demasiado pocas bacterias, razón por la cual el médico debe intentar hacerlas crecer (cultivo) en el laboratorio. Un cultivo bacteriano suele requerir de 24 a 48 horas.

Los cultivos se utilizan también para probar la susceptibilidad de una determinada bacteria frente a diversos antibióticos. Los resultados ayudan al médico a determinar qué fármaco hay que utilizar para tratar al niño infectado.

Prevención

  • Inmunización sistemática

Muchas de las infecciones bacterianas en niños se pueden prevenir siguiendo el calendario de vacunación recomendado. Con la vacunación sistemática también pueden evitarse muchas infecciones víricas (como el sarampión, la poliomielitis y la hepatitis A y B).

Infecciones bacterianas evitables con los programas de vacunación sistemática*

*Nota: con la vacunación sistemática también pueden evitarse muchas infecciones víricas.

Tratamiento

  • En ciertas ocasiones, también intervención quirúrgica

Los antibióticos son fármacos que se utilizan para tratar las infecciones bacterianas. En la mayoría de los casos, los antibióticos solos pueden eliminar la infección bacteriana. Sin embargo, cuando una infección ha originado una gran acumulación de pus a veces también se necesita cirugía para drenarlo. Estas infecciones incluyen los abscesos y las infecciones articulares.

El médico debe tratar con antibióticos ciertas infecciones potencialmente graves de la infancia antes de poder disponer de los resultados del cultivo. Una vez obtenido el resultado, se continúa con el tratamiento antibiótico o se sustituye según lo que convenga. Si no se detecta presencia de bacterias, debe interrumpirse el tratamiento antibiótico.

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