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Coronavirus y síndromes respiratorios agudos (COVID-19, MERS y SARS)

Por

Brenda L. Tesini

, MD, University of Rochester School of Medicine and Dentistry

Última revisión completa jul. 2020
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Datos clave
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Los coronavirus son una gran familia de virus que causan enfermedades respiratorias que van desde el resfriado común hasta la neumonía mortal.

Existen muchos coronavirus diferentes. La mayoría de ellos causan enfermedades en los animales. Sin embargo, se sabe que 7 tipos de coronavirus causan enfermedades en los seres humanos.

Cuatro de estas 7 infecciones por coronavirus humano están relacionadas con una enfermedad leve del tracto respiratorio superior que causa síntomas de resfriado común.

Sin embargo, 3 de las 7 infecciones por coronavirus humanos pueden ser mucho más graves y recientemente han causado brotes importantes de neumonía mortal:

  • A finales de 2019 se identificó por primera vez en Wuhan, China, el nuevo coronavirus SARS-CoV-2 siendo este el causante de la enfermedad por coronavirus de 2019 (COVID-19) que se diseminó por todo el mundo.

  • En 2012 se identificó MERS-CoV como la causa del síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS).

  • El virus SARS-CoV fue identificado en 2003 como la causa de un brote de síndrome respiratorio agudo grave (SARS) que comenzó en China a finales de 2002.

Estos coronavirus que causan infecciones respiratorias graves se transmiten de los animales a los seres humanos (patógenos zoonóticos).

COVID-19

Un coronavirus recién identificado oficialmente llamado SARS-CoV-2 causa el COVID-19, una enfermedad respiratoria aguda que puede ser grave.

A finales del 2019 se informó por primera vez en Wuhan, China, de COVID-19 y desde entonces se ha extendido ampliamente en todo el mundo. Para obtener información actualizada sobre el número de casos y muertes, véase Centers for Disease Control and Prevention: 2019 Novel Coronavirus y el World Health Organization's Novel Coronavirus (COVID-2019) situation reports.

Las primeras infecciones por COVID-19 se relacionaron con un mercado de animales vivos en Wuhan, China, lo que sugiere que el virus se transmitió de animales que se venden como alimentos exóticos a los seres humanos. COVID-19 se transmite principalmente de persona a persona a través de gotitas transportadas por el aire que proceden de la tos o los estornudos de una persona infectada. Las personas también pueden contraer una infección por COVID-19 al tocar con la mano algo que contiene el virus y luego tocarse la boca, la nariz o los ojos con dicha mano. El virus suele ser transmitido por una persona con síntomas de la enfermedad, pero puede ser transmitido por personas antes de que presenten síntomas e incluso por personas que están infectadas pero nunca desarrollan síntomas. El coronavirus recién identificado que causa la COVID-19 se ha denominado SARS-CoV-2, aunque es ligeramente diferente del coronavirus causante del SARS.

Síntomas

La mayoría de las personas infectadas con COVID-19 tienen síntomas leves o ningún síntoma, pero algunos se enferman gravemente y mueren. Los síntomas pueden incluir los siguientes:

  • Fiebre

  • Tos

  • Falta de aliento o dificultad respiratoria

  • Escalofríos o temblores repetidos con escalofríos

  • Fatiga

  • Mialgias

  • Dolor de cabeza (cefaleas)

  • Dolor de garganta

  • Nueva pérdida del olfato o del gusto

  • Congestión o secreción nasal

  • Náuseas, vómitos y diarrea

Los síntomas suelen aparecer transcurridos unos 2 a 14 días después de la infección.

El riesgo de enfermedad grave y muerte en personas con COVID-19 aumenta con la edad y en personas con otros trastornos médicos graves, como enfermedades cardíacas, pulmonares, renales o hepáticas, diabetes, obesidad o trastornos inmunocomprometidos.

Además de la enfermedad respiratoria, que puede ser grave y provocar la muerte, otras complicaciones graves incluyen

Se ha informado en niños de una complicación poco frecuente llamada síndrome inflamatorio multisistémico en niños (MIS-C, por sus siglas en inglés) que puede estar relacionada con la COVID-19. Los síntomas de esta enfermedad pueden ser similares a los de una enfermedad poco frecuente llamada enfermedad de Kawasaki y consisten en fiebre, dolor abdominal y erupción cutánea.

Diagnóstico

  • Pruebas para identificar el virus

Los médicos sospechan COVID-19 en personas que tienen síntomas de la infección. Un contacto cercano reciente con alguien que puede haber tenido COVID-19 aumenta la probabilidad de infección. Las personas que sospechan que pueden tener COVID-19 deben llamar a su médico antes de ir a una clínica para que se tomen las precauciones apropiadas.

Se pueden realizar pruebas, como una prueba de reacción en cadena de la polimerasa (PCR), en las secreciones respiratorias superiores e inferiores para identificar el virus. Si una prueba no está disponible o los síntomas son leves, entonces el diagnóstico puede hacerse clínicamente sin pruebas adicionales.

Prevención

Para ayudar a prevenir la transmisión, las personas están en cuarentena (aisladas) cuando han estado expuestas a personas con el virus o si dan positivo para el virus.

La mejor manera de prevenir la infección es evitar la exposición a este virus, algo que puede ser difícil porque algunas personas infectadas no saben que tienen el virus. Los CDC recomiendan las siguientes acciones de rutina para ayudar a prevenir la propagación de los virus respiratorios (véase CDC's Prevention and Treatment):

  • Mantener una distancia de seguridad de unos 2 metros (6 pies) con las personas que no viven en el mismo hogar (lo que se conoce como "distanciamiento social"), incluso mientras se usa un tapabocas

  • Lavarse las manos con agua y jabón durante al menos 20 segundos, especialmente después de ir al baño, antes de comer y después de sonarse la nariz, toser o estornudar

  • Si no se dispone de agua y jabón, usar un desinfectante de manos a base de alcohol con al menos 60% de alcohol

  • Siempre lavarse las manos con agua y jabón si las manos están visiblemente sucias

  • Evitar tocarse los ojos, la nariz y la boca con las manos sin lavar

  • Evitar el contacto cercano con personas que están enfermas

  • Quedarse en casa cuando esté enfermo

  • Cubrirse la boca con un pañuelo desechable al toser o estornudar y luego tirar el pañuelo a la basura

  • Usar una mascarilla facial o una máscara facial de tela cuando se está enfermo y cerca de otras personas (las fundas faciales de tela se pueden confeccionar a partir de artículos para el hogar o en casa con materiales comunes [véase CDC's Use of Cloth Face Coverings to Help Slow the Spread of COVID-19])

  • Usar una mascarilla facial cuando cuida a alguien que está enfermo

  • Usar un tapabocas de tela si está sano (sin mostrar síntomas) cuando se está en lugares públicos y cerca de personas que no viven en el mismo hogar, especialmente cuando otras medidas de distanciamiento social son difíciles de mantener (el tapabocas de tela no es un sustituto del "distanciamiento social")

  • Limpiar y desinfectar objetos y superficies que se tocan con frecuencia usando un aerosol de limpieza doméstico normal

Tratamiento

  • Medicamentos para aliviar la fiebre y los dolores musculares

  • A veces, remdesivir y/o dexametasona

Las recientes directrices del National Institutes of Health (NIH) han recomendado la administración de remdesivir (un fármaco antivírico) y dexametasona (un fármaco antiinflamatorio) para personas con enfermedad grave. Actualmente no existe una vacuna para COVID-19. Se están evaluando muchos fármacos y vacunas en ensayos clínicos.

Se puede administrar paracetamol (acetaminofeno) o un antiinflamatorio no esteroideo (AINE), como el ibuprofeno, para aliviar la fiebre y los dolores musculares. A pesar de las preocupaciones anecdóticas iniciales, no hay evidencia científica de que el uso de AINE empeore la COVID-19.

Algunas personas enferman de forma tan grave que requieren tratamiento con ventilación mecánica para apoyar la respiración.

Más información

Síndrome respiratorio de Oriente Medio (Middle East Respiratory Syndrome, MERS)

El síndrome respiratorio de Oriente Medio es una infección por coronavirus que causa síntomas graves similares a los de la gripe.

El virus que causa el síndrome respiratorio de Oriente Medio (Middle East Respiratory Syndrome, MERS) es un coronavirus similar al virus que causa el síndrome respiratorio agudo severo (severe acute respiratory syndrome, SARS).

El virus MERS se detectó por primera vez en Jordania y Arabia Saudita en 2012. A principios de 2018 ya había 2.220 casos confirmados de MERS y 790 muertes. La mayoría ocurrieron en Arabia Saudita, donde siguen apareciendo nuevos casos. También se han producido casos en países fuera de Oriente Medio, como Francia, Alemania, Italia, Túnez y el Reino Unido, en personas que habían estado viajando o trabajando en el Oriente Medio.

En Corea del Sur, entre mayo y julio de 2015, tuvo lugar un brote de coronavirus MERS después de que un hombre surcoreano regresara a su país procedente de Oriente Medio. Este brote dio lugar a más de 180 casos y 36 fallecimientos. El contagio entre personas ocurrió en centros de salud.

En mayo de 2014 se confirmaron dos casos en Estados Unidos. Ambos eran profesionales sanitarios que habían regresado recientemente del Golfo Pérsico. En Estados Unidos no ha habido casos de MERS desde mayo de 2014.

En algunos países (como Egipto, Omán, Qatar y Arabia Saudí) se sospecha que los dromedarios son la principal fuente de infección para las personas, pero se desconoce cómo se produce la transmisión.

La infección es más frecuente entre los varones y es más grave en personas de edad avanzada y en las que sufren un trastorno crónico subyacente, como la diabetes o una enfermedad del corazón o de los riñones. La infección ha resultado mortal en cerca de un tercio de las personas infectadas.

El virus MERS se transmite por contacto cercano con personas infectadas por MERS o a través de gotitas transportadas por el aire que proceden de la tos o los estornudos de una persona infectada. Se considera que las personas infectadas no son contagiosas hasta que desarrollan los síntomas. La mayoría de los casos de transmisión de persona a persona han ocurrido en profesionales de la salud que atendían a las personas infectadas.

Los síntomas suelen aparecer pasados unos 5 días (pero esta cifra puede variar entre 2 y 14 días) después de la infección. La mayoría de los afectados presentan fiebre, escalofríos, dolores musculares y tos. Cerca de un tercio de las personas afectadas presentan diarrea, vómitos y dolor abdominal.

Diagnóstico

  • Análisis de fluidos procedentes de las vías respiratorias

  • Análisis de sangre

Los médicos sospechan MERS en personas que presentan una infección de las vías respiratorias bajas y han viajado o residen en una zona donde podrían haber estado expuestas al virus, o bien han tenido contacto estrecho y reciente con alguien que pudo haber sufrido MERS.

Para diagnosticar MERS, los médicos toman una muestra de fluidos en varios lugares de las vías respiratorias y en diferentes momentos, y verifican la presencia del virus. También se realizan análisis de sangre para detectar el virus o los anticuerpos contra él. Se realizan análisis de sangre a todas las personas que hayan mantenido un contacto cercano con alguien que pudiera sufrir MERS.

Tratamiento

  • Medicamentos para aliviar la fiebre y los dolores musculares

  • Aislamiento

No existe un tratamiento específico para MERS. El paracetamol (acetaminofeno) o un antiinflamatorio no esteroideo (AINE), tal como el ibuprofeno, se administra para aliviar la fiebre y los dolores musculares.

Se toman precauciones para prevenir la propagación del virus. Por ejemplo, la persona está aislada en una habitación con un sistema de ventilación que limita la propagación de microorganismos por el aire. Cualquiera que entre en la habitación debe usar una mascarilla especial, protección ocular, bata, gorro y guantes. Las puertas de la habitación deben mantenerse cerradas excepto cuando las personas entran o salen de la habitación, lo cual debe limitarse a lo estrictamente necesario.

Las personas que viajan a Oriente Medio deben visitar la página web de la Organización Mundial de la Salud (OMS) para consultar las recomendaciones para los viajes (véase WHO World-travel advice on MERS-CoV for pilgrimages).

Síndrome respiratorio agudo grave (SARS)

El síndrome respiratorio agudo grave (severe acute respiratory syndrome, SARS) es una infección por coronavirus que causa síntomas similares a los de la gripe.

  • No se han reportado casos en todo el mundo desde 2004.

  • Los síntomas del SARS se asemejan a los de otras infecciones respiratorias víricas más frecuentes (como fiebre, cefalea, escalofríos y dolorimiento muscular) pero son más graves.

  • Los médicos sospechan síndrome respiratorio agudo grave (SARS) solo si el paciente puede haber estado expuesto a una persona infectada.

  • Si los médicos sospechan que una persona puede tener SARS, proceden a su aislamiento en una habitación con un sistema de ventilación que limite la propagación de microorganismos en el aire.

El SARS se detectó por primera vez en China a finales del año 2002. Un brote de alcance mundial dio lugar a más de 8000 casos en todo el mundo, incluyendo Canadá y Estados Unidos, y más de 800 muertes a mediados de 2003. No se han reportado casos en todo el mundo desde 2004 y se considera que el SARS (la enfermedad, pero no el virus) ha sido erradicado.

Se suponía que la fuente inmediata eran las civetas, mamíferos con aspecto de gato, que se vendían en los mercados de animales vivos como alimento exótico. No está claro cómo se infectaron las civetas, aunque se cree que los murciélagos son el reservorio del virus SARS en la naturaleza.

El SARS está causado por un coronavirus. El SARS es mucho más grave que la mayoría del resto de infecciones por coronavirus, que por lo general solo causan síntomas similares a los del resfriado. Sin embargo, el síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS) es otra enfermedad grave causada por un coronavirus.

El SARS se contagia entre seres humanos a través del contacto cercano con una persona infectada o a través de la inhalación de gotitas expulsadas por la tos o el estornudo de una persona infectada.

Síntomas

Los síntomas del SARS se asemejan a los de otras infecciones respiratorias víricas más frecuentes, pero son más graves. Consisten en fiebre, dolor de cabeza, escalofríos y dolores musculares, seguidos por una tos seca y, a veces, dificultad para respirar.

La mayoría de las personas se recuperan en un plazo máximo de 1 o 2 semanas. Sin embargo, algunas desarrollan dificultad respiratoria grave, y cerca del 10% mueren.

Diagnóstico

  • Evaluación médica

  • Pruebas para identificar el virus

Solo se sospecha SARS en personas que puedan haber estado en contacto con una persona infectada y que tengan fiebre y tos o dificultad para respirar.

Pueden realizarse análisis para identificar el virus.

Tratamiento

  • Aislamiento

  • Si es necesario, oxígeno

  • A veces ventilación mecánica para ayudar al paciente a respirar.

Si los médicos sospechan que una persona puede tener SARS, proceden a su aislamiento en una habitación con un sistema de ventilación que limite la propagación de microorganismos en el aire. En el primer y único brote de SARS, el aislamiento impidió la transmisión del virus y finalmente lo eliminó.

Las personas con síntomas leves no necesitan tratamiento específico; las que tienen una dificultad respiratoria moderada pueden requerir la administración de oxígeno. Si hay serias dificultades para respirar es necesaria la ventilación mecánica para facilitar la respiración.

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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