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Cefalea por abuso de medicación

Por

Stephen D. Silberstein

, MD, Sidney Kimmel Medical College at Thomas Jefferson University

Última revisión completa may. 2020
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NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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Se produce una cefalea por abuso de medicamentos (rebote) cuando las personas que toman demasiados medicamentos para la cefalea la sufren durante más de 15 días al mes durante más de 3 meses.

  • La cefalea por abuso de medicación suele aparecer en personas con migrañas o cefalea tensional.

  • El tipo de cefalea varía de persona a persona.

  • Los médicos diagnostican las cefaleas por abuso de medicamentos en función de la frecuencia con la que las personas afectadas toman medicamentos para la cefalea y sufren cefalea.

  • Los médicos tratan estas cefaleas suspendiendo el medicamento para la cefalea, prescribiendo un tipo diferente de medicamento para la cefalea para controlar los síntomas causados por la suspensión del medicamento y, a menudo, prescribiendo medicamentos para tratar el trastorno de cefalea original.

Entre el 1 y el 2% de la población general sufre cefalea debida al abuso de medicación. Es más frecuente en mujeres que en varones.

La mayoría de las personas con este tipo de cefalea están tomando medicamentos para la cefalea, para las migrañas o las cefaleas por tensión; están tomando un exceso de medicamento o lo están tomando con demasiada frecuencia, normalmente porque el medicamento no es eficaz para aliviar su dolor.

Causas

Las causas más frecuentes de cefalea por abuso de medicamentos son las siguientes:

  • Opiáceos

  • Analgésicos que contienen butalbital (un barbitúrico)

  • Aspirina (ácido acetilsalicílico) o paracetamol (acetaminofeno) tomados con cafeína

Sin embargo, el abuso de otros medicamentos antiinflamatorios no esteroideos (AINE), ergotamina y triptanes (utilizados para tratar las cefaleas en racimo y las migrañas) también puede causar este trastorno.

La causa de la cefalea provocada por el abuso de medicamentos es poco conocida. Sin embargo, las personas con este tipo de cefalea pueden tener un sistema nervioso demasiado sensible. Es decir, las células nerviosas del cerebro que desencadenan el dolor se estimulan demasiado fácilmente.

La dependencia de sustancias es más frecuente en personas con cefalea por abuso de medicamentos. También pueden presentar una predisposición genética a desarrollar cefalea por abuso de medicamentos.

Síntomas

Las cefaleas por abuso de medicación se producen a diario o casi a diario y a menudo aparecen cuando la persona se despierta. La localización y el tipo de dolor varían mucho entre una persona y otra. Las personas afectadas también pueden sentir náuseas, mostrarse irritables y tener dificultad para concentrarse.

Diagnóstico

  • Evaluación médica

Los médicos basan el diagnóstico de cefalea por abuso de medicamentos en la frecuencia con la que las personas que toman regularmente medicamentos para la cefalea presentan cefaleas y en la frecuencia con la que toman dichos medicamentos.

La cefalea por abuso de medicamentos se diagnostica cuando se presentan todas las características siguientes:

  • Las personas que sufren un trastorno por cefalea presentan cefalea durante más de 15 días al mes.

  • Dichas personas están abusando regularmente de uno o más de un medicamento para aliviar la cefalea y lo han estado haciendo durante más de 3 meses.

  • Ningún otro trastorno por cefalea explica mejor los síntomas.

El número de días al mes para el que se considera un abuso de un medicamento depende del mismo:

  • 10 días o más al mes para ergotamina, triptanes, opiáceos o medicamentos combinados para la cefalea

  • 15 días o más al mes para paracetamol (acetaminofeno), aspirina (ácido acetilsalicílico) u otro medicamento antiinflamatorio no esteroideo (AINE)

Con muy poca frecuencia, se solicita una tomografía computarizada (TC) o una resonancia magnética nuclear (RMN) para descartar otros trastornos.

Pronóstico

Con el tratamiento, el dolor desaparece (entra en remisión) en cerca del 50% de las personas pasados 10 años. Las personas con migrañas tienden a mejorar más que las que sufren cefaleas tensionales.

Las personas que presentan menos días de cefalea al mes transcurrido 1 año de tratamiento tienden a permanecer en remisión durante más tiempo.

Tratamiento

  • Asesoramiento para evitar el abuso

  • Retirada del fármaco para la cefalea consumido en exceso

  • Uso de un tipo diferente de medicamento para la cefalea para controlar los síntomas de abstinencia que se producen después de suspender el medicamento

  • Medicamentos para prevenir la cefalea original (generalmente una migraña)

  • Si es necesario, otros medicamentos para ayudar a prevenir los síntomas de abstinencia

Se aconseja a las personas afectadas que eviten el consumo de medicamentos de los cuales han abusado. También se les enseña y se les anima a adoptar hábitos de vida saludables.

Por lo general, el medicamento consumido en exceso se interrumpe bruscamente. Sin embargo, en las personas que están tomando dosis altas de opiáceos, barbitúricos o benzodiazepinas, la cantidad del medicamento consumido en exceso se reduce gradualmente, a lo largo de 2 a 4 semanas. Suspenderlos de forma más brusca puede causar síntomas como náuseas, inquietud, ansiedad y falta de sueño. La suspensión de cualquier tipo de analgésico puede provocar que las cefaleas se produzcan con más frecuencia, duren más tiempo y se vuelvan más intensas. Los síntomas después de suspender un medicamento pueden durar algunos días o hasta 4 semanas.

Se utiliza un fármaco de rescate para tratar las cefaleas que se producen después de suspender el medicamento consumido en exceso. Si es posible, se utiliza un tipo diferente de medicamento para la cefalea. Los médicos limitan el uso de medicamentos de rescate a menos de dos veces por semana, si es posible.

El tratamiento farmacológico preventivo para la cefalea original se inicia antes o después de suspender el medicamento del que se ha abusado.

Si parece poco probable que los tratamientos de rescate y los medicamentos preventivos sean eficaces para aliviar los síntomas, se pueden administrar otros fármacos (llamados fármacos de transición o fármacos puente). Fármacos de transición (véase la tabla Algunos fármacos utilizados para tratar las migrañas) incluyen

  • Un corticosteroide

  • Dihidroergotamina

  • Proclorperazina y difenhidramina

  • Clonidina (para aliviar los síntomas debidos a la abstinencia cuando el medicamento consumido en exceso era un opiáceo)

  • Fenobarbital (utilizado para prevenir las convulsiones por abstinencia cuando el medicamento consumido en exceso era un barbitúrico)

Una vez tratado el trastorno por abuso de medicamentos, se indica a las personas afectadas que limiten el uso de todos los medicamentos para la cefalea utilizados para detener (abortar) la cefalea de la manera siguiente:

  • Para los AINE, hasta menos de 6 días al mes

  • Para triptanes, ergotamina o combinaciones de medicamentos para la cefalea, hasta menos de 4 días al mes

Los medicamentos utilizados para prevenir la cefalea deben continuarse según lo prescrito.

El médico insistirá en que la persona lleve un diario del dolor de cabeza, en el cual anotará el número y el ritmo de las crisis, los posibles desencadenantes y su respuesta al tratamiento. Con esta información podrán identificarse los desencadenantes para así eliminarlos cuando sea posible. De este modo, las personas afectadas pueden ser parte activa de su tratamiento al evitar los desencadenantes, y será más fácil para el médico planificar y ajustar la medicación.

La biorretroalimentación y otras técnicas cognitivas (como el entrenamiento de relajación, la hipnosis y el control del estrés) pueden ayudar a las personas a controlar, reducir o afrontar sus cefaleas cambiando la forma en que enfocan su atención. La biorretroalimentación permite controlar el dolor.

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