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Varicela

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Última revisión completa abr 2018
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¿Qué es la varicela?

La varicela es una infección vírica más frecuente en niños que en adultos.

  • La varicela causa fiebre y una erupción con picor formada por pequeñas ampollas elevadas o manchas costrosas

  • La varicela se contagia fácilmente de persona a persona

  • La varicela por lo general no es grave en niños sanos: casi siempre mejoran sin problemas

  • En personas con un sistema inmunológico débil, la varicela puede ser grave y puede poner en peligro la vida

  • Incluso después de que usted se recupere, el virus de la varicela permanece en su cuerpo

  • Años después de recuperarse de la varicela, el mismo virus puede causar herpes, una erupción dolorosa formada por ampollas llenas de líquido

  • La vacuna contra la varicela puede prevenirla

¿Qué causa la varicela?

La varicela está causada por el virus varicela-zoster.

El virus se propaga (se transmite):

  • A través del aire, por las gotitas que esparce una persona infectada al toser o estornudar

  • A tocar ampollas de varicela

Una vez que usted supera la varicela, el virus permanece en su cuerpo. Se queda en las raíces nerviosas, cerca de la columna vertebral. A veces, el virus se vuelve a activar y causa una erupción (herpes) en la parte de la piel conectada a la raíz nerviosa infectada.

¿Cuáles son los síntomas de la varicela?

Los síntomas iniciales son:

  • Fiebre

  • Dolor de cabeza (cefaleas)

  • Sentirse cansado, enfermo y sin apetito

La erupción aparece aproximadamente de 1 a 2 días después del inicio de los síntomas. Sucede lo siguiente:

  • Al principio, la erupción consiste en manchas (máculas) rojas, planas y de pequeño tamaño

  • En un plazo de 6 a 8 horas, las máculas adquieren relieve y se forman unas ampollas redondas, llenas de líquido y pruriginosas

  • Por lo general, la erupción comienza en la cara y el tórax y luego se extiende a los brazos y las piernas

  • Puede tener solo algunas manchas o puede tenerlas por todo el cuerpo, incluso dentro de la boca, la vagina y el recto

  • Generalmente, usted deja de tener ampollas al cabo de unos 5 días

  • La mayoría de las ampollas forman una costra al cabo de unos 6 días y por lo general desaparecen en menos de 20 días.

Las personas con varicela son más contagiosas (es probable que transmitan la enfermedad a otras personas) al comienzo de la enfermedad, pero pueden seguir contagiándola hasta que todas sus ampollas cicatricen.

A veces, las personas contraen infecciones cerebrales, pulmonares o cardíacas a causa de la varicela. Las mujeres embarazadas y las personas con un sistema inmunológico débil corren el riesgo de tener problemas graves con la varicela.

¿Cómo saben los médicos si sufro varicela?

Los médicos pueden decirle que tiene varicela según sus síntomas y su erupción.

¿Cómo tratan los médicos la varicela?

La varicela suele mejorar sin tratamiento. Para sentirse más cómodo:

  • Coloque toallitas húmedas y frías sobre la erupción para ayudar a calmar el picor

  • Báñese a menudo con agua y jabón para evitar que las bacterias infecten las ampollas

  • Recorte las uñas para evitar rasguños, ya que rascarse puede causar arañazos y abrir las ampollas dejando que penetren las bacterias

  • Tome un medicamento antihistamínico para disminuir el picor

Si las ampollas se infectan con bacterias, es posible que necesite un antibiótico.

Los médicos pueden administrar medicamentos antivíricos a niños y adultos con riesgo de contraer varicela grave. Estos medicamentos ayudan a aliviar los síntomas de la varicela y hacen que desaparezcan más rápido. Los medicamentos antivíricos son eficaces solo si usted los toma dentro de las 24 horas posteriores al inicio de los síntomas.

¿Cómo puedo prevenir la varicela?

Usted puede evitar que la varicela se contagie a otras personas:

  • Vacunándose contra la varicela

  • Evitando acercarse a alguien que tenga varicela (si usted nunca la ha tenido)

  • Evitando que los niños con varicela vayan a la escuela hasta que todas las ampollas tengan costra

  • Para los adultos, quedándose en casa sin ir a trabajar hasta que todas las ampollas tengan costra

Las vacunas son inyecciones que los niños y adultos sanos necesitan para ayudarles a protegerse de ciertas infecciones. En Estados Unidos, los niños reciben su primera vacuna contra la varicela cuando tienen entre 12 y 15 meses y una segunda vacuna contra la varicela cuando tienen entre 4 y 6 años. La mayoría de las personas que reciben la vacuna contra la varicela nunca tendrán varicela. Si una persona vacunada contrae varicela, por lo general es muy leve.

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