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Hipotiroidismo

Por

Jerome M. Hershman

, MD, MS, David Geffen School of Medicine at UCLA

Última revisión completa ago. 2019
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Datos clave
NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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El hipotiroidismo es una hipoactividad de la glándula tiroidea que implica la producción inadecuada de hormonas tiroideas y una ralentización de las funciones vitales del organismo.

  • Las expresiones faciales aparecen embotadas, la voz es ronca y la dicción es lenta; los párpados están caídos y los ojos y la cara se hinchan.

  • Por lo general, para confirmar el diagnóstico, basta con un análisis de sangre.

  • La mayoría de las personas con hipotiroidismo necesitan tomar hormona tiroidea de por vida.

El hipotiroidismo es frecuente, sobre todo, en las personas mayores y, especialmente, en las mujeres. Afecta a alrededor del 10% de las mujeres mayores, aunque puede ocurrir a cualquier edad.

El hipotiroidismo muy grave se denomina mixedema.

Causas

El hipotiroidismo puede ser

  • Primario

  • Secundario

El hipotiroidismo primario es resultado de un trastorno de la propia glándula tiroidea. La causa más frecuente es

  • Tiroiditis de Hashimoto: el hipotiroidismo se desarrolla a medida que la glándula tiroides se destruye gradualmente.

Otras causas de hipotiroidismo primario incluyen

  • Inflamación de la glándula tiroidea (tiroiditis)

  • Tratamiento del hipertiroidismo o del cáncer tiroideo (cáncer de tiroides)

  • Falta de yodo

  • Radiación en la cabeza y en el cuello

  • Trastornos hereditarios que impiden que la glándula tiroidea produzca o secrete suficientes hormonas

La Inflamación de la glándula tiroidea puede causar hipotiroidismo temporal. La tiroiditis subaguda está causada probablemente por una infección vírica. La inflamación autoinmunitaria que se produce después del parto (tiroiditis linfocítica asintomática) es otra de las causas. El hipotiroidismo suele ser temporal porque no hay destrucción de la glándula tiroidea.

El tratamiento del hipertiroidismo o del cáncer tiroideo puede causar hipotiroidismo porque el yodo radiactivo o los fármacos utilizados en el tratamiento afectan a la capacidad del organismo para producir hormonas tiroideas. La extirpación quirúrgica de la glándula tiroidea conduce a una falta de producción de la hormona tiroidea.

La causa más frecuente de hipotiroidismo en muchos países en vías de desarrollo es la carencia crónica de yodo en la dieta. Sin embargo, esta carencia de yodo es una causa poco frecuente en los países desarrollados, porque el yodo se añade a la sal de mesa y se utiliza también para esterilizar las ubres del ganado vacuno, por lo que se encuentra presente en los productos lácteos.

La radiación en la cabeza y el cuello, que generalmente se administra como radioterapia para tratar el cáncer, también puede causar hipotiroidismo.

Otras causas poco frecuentes de hipotiroidismo son algunos trastornos hereditarios en los que una anomalía enzimática de las células tiroideas impide que la glándula produzca o secrete una cantidad suficiente de hormonas tiroideas (véase también Hipotiroidismo en lactantes y niños).

El hipotiroidismo secundario aparece cuando la hipófisis deja de segregar una cantidad suficiente de hormona estimulante del tiroides (TSH o tirotropina), necesaria para la estimulación normal de esta glándula. El hipotiroidismo secundario es mucho menos habitual que el primario.

Síntomas

El déficit de hormonas tiroideas provoca que las funciones corporales se ralenticen. Los síntomas son sutiles y aparecen de forma gradual; algunos de ellos pueden confundirse con los de una depresión, sobre todo en las personas mayores.

  • Las expresiones faciales resultan apagadas.

  • La voz es ronca y el habla es lenta.

  • Los párpados se inclinan.

  • Los ojos y la cara se hinchan.

  • El cabello se vuelve ralo, áspero y seco.

  • La piel adquiere una apariencia áspera, seca, escamosa y gruesa.

Muchas personas con hipotiroidismo están cansadas, aumentan de peso, sufren estreñimiento, desarrollan calambres musculares y son incapaces de tolerar el frío. En algunos casos, aparece síndrome del túnel carpiano, con hormigueo o dolor en las manos. El pulso se vuelve más lento, las palmas de las manos y las plantas de los pies adquieren un color ligeramente anaranjado (carotenemia) y la parte lateral de las cejas desciende progresivamente. Algunas personas, sobre todo las mayores, muestran confusión, se vuelven olvidadizas o manifiestan signos de demencia que pueden confundirse fácilmente con la enfermedad de Alzheimer u otras formas de demencia. Las mujeres con hipotiroidismo pueden presentar alteraciones en sus períodos menstruales.

Las personas con hipotiroidismo tienen con frecuencia concentraciones elevadas de colesterol en la sangre.

Coma mixedematoso

Sin tratamiento, el hipotiroidismo termina causando anemia, descenso de la temperatura corporal e insuficiencia cardíaca. La situación puede evolucionar hacia confusión, estupor o coma (coma mixedematoso). El coma mixedematoso es una complicación potencialmente mortal en la que la respiración se ralentiza, aparecen convulsiones y el flujo sanguíneo cerebral disminuye. El coma mixedematoso puede desencadenarse a partir del hipotiroidismo cuando el organismo se ve sometido a determinadas situaciones, como la exposición al frío, una infección, traumatismos, cirugía y fármacos como los sedantes que debilitan la funcionalidad cerebral.

Edad y salud: hipotiroidismo en personas mayores

Muchas personas mayores tienen algún grado de hipotiroidismo. Alrededor del 10% de las mujeres y del 6% de los hombres se ven afectados.

Los síntomas característicos, tales como aumento de peso, calambres musculares, hormigueo en las manos e incapacidad para tolerar el frío son menos frecuentes en las personas mayores. A edad avanzada los síntomas son menos evidentes.

A esa edad, también puede que los síntomas sean menos característicos. Por ejemplo, se puede adelgazar; se siente confusión y se tiene menos apetito; las articulaciones se vuelven rígidas; existe dolor articular y muscular, además de debilidad, y hay tendencia a caerse.

Puesto que los síntomas a edad avanzada son diferentes, a menudo sutiles y vagos, y frecuentes en las personas mayores que no tienen hipotiroidismo, puede que no se llegue a identificar que están causados por el hipotiroidismo. Por eso, es importante un cribado, que consiste en medir la concentración de la hormona estimulante del tiroides en la sangre. La prueba se debe hacer a los 65 años, incluso si las persona no presenta síntomas de hipotiroidismo.

Diagnóstico

  • Determinación de los niveles de hormona estimulante del tiroides en sangre

El médico suele sospechar hipotiroidismo basándose en los síntomas y en los hallazgos de la exploración clínica, incluyendo un pulso lento.

Por lo general, el hipotiroidismo puede diagnosticarse mediante un análisis sencillo de sangre: la medición de la TSH. Si la glándula tiroidea es hipoactiva, la concentración de TSH es elevada.

En los casos poco frecuentes de hipotiroidismo por secreción inadecuada de TSH, es necesario efectuar un segundo análisis de sangre. En este, se mide la concentración de la hormona tiroidea T4 (tiroxina o tetrayodotironina). Un valor bajo confirma el diagnóstico de hipotiroidismo.

Tratamiento

  • Reemplazo de la hormona tiroidea

El tratamiento implica suplir el déficit de hormona tiroidea escogiendo una de entre varias preparaciones orales. La forma preferida de reemplazamiento hormonal es la T4 sintética (levotiroxina). Otra forma es la hormona tiroidea desecada (seca), que se obtiene de las glándulas tiroideas de animales, si bien ya no se emplea a menudo. En general, la hormona desecada es menos satisfactoria que la T4 sintética, porque el contenido de hormonas tiroideas presente en cada comprimido es variable. En caso de urgencia, como ocurre en el coma mixedematoso, se administran T4 sintética, T3 (triyodotironina), o ambas, por vía intravenosa.

El tratamiento comienza con pequeñas dosis de hormona tiroidea, ya que una dosis demasiado alta puede producir efectos secundarios graves, aunque las dosis altas pueden llegar a resultar necesarias. La dosis inicial y la tasa de aumento son especialmente pequeñas a edad avanzada, ya que el riesgo de padecer efectos secundarios es mayor. La dosis se aumenta de forma gradual hasta que la concentración de la TSH en la sangre vuelvan a normalizarse. Las dosis deben ajustarse durante el embarazo.

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