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Tabaquismo

Por

Judith J. Prochaska

, PhD, MPH, Department of Medicine, Stanford University

Última revisión completa ago. 2018
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Datos clave
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Fumar tabaco provoca daños en casi todos los órganos del cuerpo.

  • Fumar aumenta el riesgo de infarto de miocardio, cáncer de pulmón, enfermedad pulmonar obstructiva crónica y otros trastornos.

  • La nicotina es la sustancia adictiva presente en el tabaco.

  • Durante el periodo de abstinencia, las personas que dejan de consumir nicotina se pueden volver irritables, ansiosas, tristes e inquietas.

(Véase también Dejar de fumar.)

La nicotina es la sustancia del tabaco (presente en los cigarrillos, puros, tabaco de pipa y de mascar, así como en los cigarrillos electrónicos) de la que se vuelven dependientes los fumadores. Además de la nicotina, los cigarrillos fumados contienen alquitrán y monóxido de carbono, junto con otros casi 4000 ingredientes más, muchos de los cuales son tóxicos. La nicotina también es el principio activo de algunos productos farmacéuticos utilizados para ayudar a dejar de fumar. Cuando la nicotina se obtiene al fumar cigarrillos, llega al cerebro rápidamente (en 10 segundos) y, por lo tanto, es altamente adictiva. En cambio, el suministro de nicotina a través de un parche transdérmico es lento y constante y no causa adicción.

La exposición a la nicotina se produce mayoritariamente al fumar, aunque los niños pueden ingerirla de manera accidental (al tomar cigarrillos o colillas dejados en el cenicero, o en ocasiones chicles, parches o líquido para cigarrillo electrónico con nicotina), y algunas personas consumen tabaco sin humo. Casi todos los fumadores fuman cigarrillos. Un pequeño porcentaje de fumadores fuman puros o fuman en pipa.

El tabaquismo sigue siendo la causa principal de enfermedad y muerte evitables en Estados Unidos y en todo el planeta. Cerca de dos de cada tres fumadores crónicos morirán de manera prematura debido a una enfermedad originada por el tabaco. Más de medio millón de estadounidenses mueren cada año a causa de una enfermedad relacionada con el tabaco: es decir, 1 de cada 5. Las muertes están relacionadas con el tabaquismo. Fumar es mortal debido a que los fumadores inhalan cientos de sustancias, muchas de las cuales pueden causar cáncer, cardiopatía y enfermedad pulmonar. Los productos del tabaco sin humo no son una alternativa segura a fumar tabaco porque también contienen toxinas.

Fumar también supone otro peligro, ya que representa la causa más frecuente de incendios no intencionados en Estados Unidos. La Agencia federal para el control de emergencias (Federal Emergency Management Agency, FEMA) estima que cada año se producen aproximadamente 7 600 incendios en edificios residenciales relacionados con el tabaquismo, causando cerca de 365 muertes, 925 lesiones y $ 326 millones en pérdidas de propiedades.

Actualmente, alrededor del 15% de los adultos estadounidenses fuman cigarrillos, en comparación con lo que sucedía a mitad de la década de 1960, cuando 1 de cada 2 hombres y 1 de cada 3 mujeres fumaban. Sin embargo, debido al crecimiento de la población, el número absoluto de fumadores en Estados Unidos se ha mantenido casi igual, en cerca de 40 millones de adultos. Los cigarrillos se comercializan considerablemente, tanto a adolescentes como a adultos, principalmente en el punto de venta. Todos los días, más de 3000 adolescentes intentan fumar y 2000 adolescentes y adultos jóvenes se convierten en fumadores diarios de cigarrillos.

Mujeres embarazadas y niños

Fumar durante el embarazo priva de oxígeno al feto en desarrollo y puede causar bajo peso al nacer, parto prematuro y muerte fetal. Fumar durante el embarazo también aumenta el riesgo de síndrome de muerte súbita del lactante (SMSL). Fumar es una enfermedad pediátrica: 9 de cada 10 fumadores comienzan antes de los 18 años, que es un momento fundamental para el desarrollo del cerebro.

Síntomas

Fumar provoca daños en casi todos los órganos del cuerpo.

Efectos inmediatos

La nicotina es un estimulante que activa el centro de placer en el cerebro. Cuando la nicotina se obtiene al fumar, puede aumentar la energía y la concentración y reducir el apetito. Cuando una persona ya es adicta, el hecho de fumar reduce los síntomas de la abstinencia de nicotina y puede sentirse relajada. Las personas no acostumbradas a la nicotina pueden tener náuseas, rubor o ambos.

Quienes manejan grandes cantidades de hojas de tabaco pueden absorber nicotina a través de la piel y desarrollar náuseas, vómitos, diarrea, sudoración y debilidad. Esta patología se llama enfermedad del tabaco verde.

Los niños que ingieren productos del tabaco o chicle de nicotina o líquido para los cigarrillos electrónicos pueden desarrollar náuseas, vómitos, diarrea, sudoración y debilidad, junto con agitación y confusión, algunas veces tan solo con un cigarrillo. No obstante, la toxicidad grave o mortal en los niños no es frecuente, en parte porque el vómito vacía el estómago.

Efectos a largo plazo

Los principales problemas de salud relacionados con el consumo de tabaco son los siguientes:

Tabaquismo pasivo

Las personas que no fuman pero están expuestas al humo de los demás (fumadores pasivos) pueden desarrollar muchos de los mismos trastornos que los fumadores, sobre todo cuando hay una exposición repetida y sostenida. El Cirujano General concluyó que no existe un nivel seguro de exposición al tabaquismo pasivo.

Los niños expuestos al humo de cigarrillos pierden más días de clase por enfermedad que los niños no expuestos a él.

Tabaco sin humo

La toxicidad del tabaco sin humo puede variar de una marca a otra. Los riesgos incluyen trastornos del corazón y de los vasos sanguíneos, trastornos de la boca (por ejemplo, cáncer, recesión de las encías, gingivitis y enfermedad periodontal y sus consecuencias) y tumores.

Cigarrillos electrónicos

Los cigarrillos electrónicos o las plumas de vape son dispositivos que consisten en una batería y un cartucho que contiene un atomizador para calentar una solución, a menudo con nicotina. Los riesgos a largo plazo de los cigarrillos electrónicos son desconocidos.

Otros efectos

Fumar puede interaccionar con otros medicamentos. Los efectos se deben en gran parte a los alquitranes en el hígado como un subproducto del hábito de fumar y no debido a la nicotina; por lo tanto, la mayoría de los efectos no se ven con la terapia de reemplazo de nicotina. Fumar reseca y arruga la piel, vuelve el cabello más fino y los dientes y los dedos adquieren una coloración amarilla. Los fumadores tienden a pesar cerca de 10 libras (4,5 kg) menos de lo que pesarían si no fumaran, pero no todas las personas ganan peso cuando dejan de fumar. Además, los efectos nocivos de fumar superan con creces los riesgos del aumento de peso. Los empleados que fuman cuestan a los empleadores un promedio de 5000 $ o más por año que los empleados que no fuman debido a los mayores costes de atención médica y al número superior de días de trabajo perdidos. Fumar aumenta el riesgo de desempleo y hace que sea más difícil encontrar un nuevo empleo.

Síntomas de abstinencia

La privación de nicotina puede manifestarse en muchos síntomas desagradables, como ansias de nicotina, irritabilidad, ansiedad, falta de concentración, inquietud, temblor, humor depresivo, aumento de peso, cefalea, somnolencia y malestar de estómago. La abstinencia es más problemática en personas con gran dependencia. Los síntomas de la abstinencia de nicotina alcanzan su punto máximo en los primeros 3 días y desaparecen al cabo de 2 a 4 semanas, pero algunos síntomas, como el deseo de fumar, pueden continuar durante más tiempo.

Diagnóstico

  • Entrevista al fumador

Se recomienda que los médicos pregunten a todos los pacientes sobre el consumo de tabaco. Para muchas personas, fumar es una adicción que necesita tratamiento médico. La evaluación del consumo de una persona (la cantidad de cigarrillos fumados por día [actualmente y en el pasado]) y la rapidez con la que fuman al despertarse (dentro de los 30 minutos siguientes al despertar es una medida útil) pueden proporcionar una indicación de la gravedad de la dependencia del tabaco y la adicción a la nicotina. Las respuestas también pueden ayudar a guiar la elección de los medicamentos para el cese y su dosificación.

El envenenamiento por nicotina puede pasar desapercibido. Por ejemplo, los niños pueden tragarse cigarrillos o chicles de nicotina sin ser vistos. Aún cuando se ve a los niños con tabaco en la boca, puede ser difícil saber cuánto se han tragado realmente. Las personas con la enfermedad del tabaco verde puede que no asocien sus síntomas a la manipulación del tabaco.

Tratamiento

  • Tratamiento de los síntomas

  • Dejar de fumar

El tratamiento de urgencia apenas se requiere, excepto en niños que han ingerido productos que contienen nicotina. Por lo general, los médicos administran carbón activado por vía oral para absorber cualquier droga que se encuentre en el sistema gastrointestinal. A los niños que están muy agitados se les puede administrar un sedante, como el lorazepam.

Dejar de fumar puede ser muy difícil y la recaída es frecuente. Conseguir dejar de fumar generalmente requiere muchos intentos. Los tratamientos basados en las pruebas científicas duplican y más las posibilidades de éxito a largo plazo.

Más información

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