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加齢に伴う体の変化

執筆者: Richard W. Besdine, MD, Professor of Medicine, Greer Professor of Geriatric Medicine, and Director, Division of Geriatrics and Palliative Medicine (Medicine) and of the Center for Gerontology and Healthcare Research, The Warren Alpert Medical School of Brown University

加齢に伴い、個々の細胞やすべての臓器で変化が起こり、体が変化していきます。それにより機能面や外見が変化します。

細胞の老化

細胞が老化するにつれ、機能も衰えます。体の正常な機能の一部として、古い細胞は最終的に死滅します。

古い細胞が死ぬ理由の一つは、そうなるようにプログラムされているからです。細胞の遺伝子には、誘発されれば細胞死に至るような過程がプログラムされています。アポトーシスと呼ばれるこのプログラム死は、いわば細胞の自殺です。細胞の老化は一つの引き金になります。新しい細胞に場所を空けるために、古い細胞は死滅する必要があります。その他の引き金として、細胞数の過剰な増加や、細胞の損傷があります。

古い細胞が死ぬ理由は、細胞は限られた回数しか分裂できないからでもあります。この制限は遺伝子によりプログラムされています。細胞はそれ以上分裂できなくなると、膨張し、その後しばらくしてから死にます。細胞分裂を制限する機序として、テロメアという構造が関与しています。テロメアは、細胞分裂の準備過程で細胞の遺伝物質を移動させるのに使用されます。細胞が分裂するたびに、テロメアは少しずつ短くなります。最終的に、テロメアがごく短くなり、細胞がそれ以上分裂できなくなります。

細胞の損傷が直接、細胞死の原因になることがあります。放射線、日光、化学療法薬などの有害物質により、細胞が損傷を受ける場合もあります。細胞は、自身の正常な活動で生成される副産物によっても損傷を受けます。フリーラジカルと呼ばれるこれらの副産物は、細胞がエネルギーを産生するときに放出されます。

知っていますか?

  • ほとんどの機能低下は通常、老化ではなく病気によって起こります。

臓器の老化

臓器がどの程度良好に機能するかは、そこに存在する細胞がいかにうまく機能するかに依存します。老化した細胞の機能はあまり良好ではありません。また、一部の臓器では、細胞が死滅しても置き換わらないため、細胞数が減少します。精巣、卵巣、肝臓、腎臓の細胞数は、体の老化とともに著しく減少します。細胞数が少なくなりすぎると、臓器は正常に機能しません。このように、ほとんどの臓器の機能は年齢とともに衰えます。しかし、すべての臓器が多数の細胞を失うわけではありません。脳はその一例です。健康な高齢者は多くの脳細胞を失わずにいます。脳細胞の顕著な減少が起こるのは、主に脳卒中を起こした人や、アルツハイマー病やパーキンソン病にかかった人です。

病気によるものであっても、加齢そのものによるものであっても、臓器の機能低下は他の機能に影響を及ぼす可能性があります。たとえば、アテローム動脈硬化により腎臓血管が細くなった場合、血流が減少するため、腎機能が低下します。

多くの場合、加齢の最初の徴候は筋骨格系に現れます。眼、続いて耳が中年期の初期に変化しはじめます。体の内部の機能も大半は年齢とともに低下します。ほとんどの身体機能は30歳手前でピークに達し、その後、徐々にですが連続的に衰退しはじめます。しかし、衰退するものの、たいていの機能は十分維持されます。なぜなら、ほとんどの臓器には最初、体が必要とするよりもずっと多くの余力があるためです。たとえば、肝臓の半分が破壊されたとしても、残りの組織で十分に正常な機能が維持できます。したがって、高齢期に大半の機能低下をもたらすのは、ノーマルエイジングではなく病気です。

ほとんどの機能が十分に維持されていても、機能が低下すると、高齢者は激しい運動、環境の過度の温度変化、病気など、さまざまなストレスに対処しにくくなります。この衰えは薬の副作用を受けやすくなることを意味します。

骨および関節

骨密度は低下していく傾向があります。それによって、骨が弱くなり、骨折しやすくなります。女性では閉経後にエストロゲンの生成量が減るため、骨密度の低下が急激に進みます。骨の形成、破壊、再形成という体の正常な過程の中で、エストロゲンは骨が過剰に破壊されるのを防いでいます。

骨密度の減少の一因として、骨に強度を与えるカルシウム含有量の減少があります。食事から吸収されるカルシウムが少なくなるため、カルシウム量が減少するのです。また、体のカルシウム利用を促進するビタミンD量もわずかに減少します。特定の骨は他の骨より弱くなります。最も影響を受けやすいのは、臀部の大腿骨上端、手首の腕の骨の下端(橈骨、尺骨)、脊椎の骨(椎骨)です。

脊椎上部の椎骨の変化により、頭が前に傾き、のどを圧迫します。その結果、飲みこむのが困難になり、窒息しやすくなります。椎骨密度が低下し、その間の組織のクッション(椎間板)は体液を喪失して薄くなり、脊椎が短くなります。これにより、多くの高齢者は背が低くなります。

長年動かしたことによる摩耗や亀裂が一因となり、関節軟骨が薄くなる傾向があります。関節の表面同士が以前のように滑り合わなくなり、関節がいくらか損傷を受けやすくなります。関節を長年使い続けたこと、またはけがを繰り返したことによる軟骨の損傷は、しばしば変形性関節症をもたらしますが、これは晩年に最も多くみられる障害の一つです。

関節同士を結合する靭帯および筋肉と骨を結合する腱では、弾性が低下しがちで、関節が固いまたはこわばった感じがするようになります。これらの組織も弱くなります。このように、ほとんどの人で柔軟性が失われていきます。靭帯が断裂しやすくなる傾向があり、断裂した場合の治りが遅くなります。これらの変化が起きるのは、靭帯と腱を維持する細胞の活動性が低くなるためです。

筋肉および体脂肪

加齢によって、筋肉組織の量(筋肉量)と筋力が減少する傾向があります。この過程を筋肉減少症といい、文字通り筋肉の喪失を意味します。筋肉量の減少は30歳前後から始まり、生涯続きます。75歳までに、筋肉量は一般に若い頃の半分になります。筋肉量の減少は、おそらく筋肉をあまり使わなくなり、筋肉が縮んでいくために起こります。また、筋肉の発達を刺激する成長ホルモンとテストステロンの量が減少します。速筋線維の方が遅筋線維より多く失われるため、筋肉は素早く収縮できなくなります。

ほとんどの高齢者には、必要な作業をするのに十分な筋肉量と筋力があります。高齢者にも優れた運動能力を維持している人は多くいます。こうした人々はスポーツで競い合い、元気に運動を楽しんでいます。しかし、どれほど壮健な人でも、加齢による衰えには気づきます。

知っていますか?

  • 高齢者が1日ベッドで安静にしたときの筋肉量の減少を補うためには、最大2週間の運動が必要です。

筋肉を強くするための定期的な運動により、筋肉量と筋力の減少をある程度抑え、その進行を大幅に遅らせることができます。筋力を鍛える運動では、重力(腹筋運動や腕立て伏せ)、体重、ゴムバンドの負荷に対抗して筋肉を収縮させます。このような運動を定期的に行えば、運動していなかった人でも筋肉量と筋力を増強することができます。反対に、病気で安静にしているときのように運動をしないでいると、筋肉は大幅に衰えていきます。運動しない間に、高齢者では若い人に比べ急速に筋肉量と筋力が減少します。たとえば、1日安静にしたときに失われる筋肉量を補うために、最大2週間の運動が必要です。

75歳までに、体脂肪率は一般的に若い頃の2倍になります。体脂肪が多すぎると、糖尿病など健康上の問題が生じるリスクが増加することがあります。脂肪の分布も変化し、胴の形が変わります。健康的な食事と定期的な運動は、高齢者の体脂肪が増えすぎるのを防止するのに有用です。

加齢とともに、以下のような変化が起こります:

  • 水晶体が硬くなり、近くのものに焦点を合わせにくくなります。

  • 水晶体の密度が高くなり、薄暗い場所でものが見えにくくなります。

  • 光の変化に対する瞳孔の反応が遅くなります。

  • 水晶体が黄色くなり、色の感じ方が変化します。

  • 神経細胞が減少し、奥行きの認識力が衰えます。

  • 眼で生成される涙液が減り、眼の乾きを感じるようになります。

多くの場合、視力の変化が老化の最初の明らかな徴候です。

水晶体の変化により、以下のようなことが起こります:

  • 近くを見る視力(近見視力)の喪失:ほとんどの人は40代で、60センチメートルより近くのものを見るのが困難になっているのに気づきます。この視力の変化は老視と呼ばれ、水晶体の硬化により起こります。正常であれば、水晶体は眼の焦点を合わせるようにその形を変化させます。水晶体が硬くなると、近くのものに焦点を合わせることが困難になります。最終的に、老視の人のほぼ全員に老眼鏡が必要になります。遠くのものを見るのに眼鏡が必要な人は、遠近両用眼鏡または可変焦点レンズの眼鏡が必要になります。

  • より明るい光が必要:加齢に伴い、水晶体の透明性が低くなるため、薄暗い場所でものを見るのが困難になります。水晶体密度が高くなると、眼の後ろにある網膜に届く光が少なくなります。また、光を感じる細胞がある網膜の感受性が低くなります。そうすると、読書にはより明るい光が必要になります。平均的に、60歳の人が読書する場合は、20歳の人の3倍の光が必要です。

  • 色覚の変化:加齢に伴い水晶体が黄色みを帯びてくるため、色の認識が困難になります。色が暗く見えるようになり、違う色のコントラストを見分けるのが難しくなります。青色はより灰色っぽく見え、青写真や背景が色あせて見えます。ほとんどの人にとって、これらの変化は大したことではありません。しかし、高齢者にとっては、青い背景上の黒い文字や青い文字が読みにくい場合があります。

光の変化に対する瞳孔の反応が遅くなります。瞳孔は周囲の明るさに応じて広がったり狭まったりして、入ってくる光の量を調節します。瞳孔の反応が遅くなった高齢者が暗い部屋に入ると、最初のうちはものが見えなくなります。また、照明の明るい場所に入ったときにも一時的に眼が見えなくなります。また、高齢者はまぶしさにも敏感になります。ただし、まぶしさに対する感受性の増加は、多くの場合、水晶体の一部に出た濁り、または白内障のためです。

知っていますか?

  • 60歳の人のほとんどは、読書に20歳の人の3倍の光が必要です。

陰影や色調など、細部を見分けるのがより困難になります。その理由はおそらく、眼から脳へ視覚信号を伝える神経細胞の減少によるものです。この変化が奥行の認識の仕方に影響を及ぼし、距離の判断を難しくします。

高齢者では、視野の中で動く小さな黒い点が増加することがあります。飛蚊と呼ばれるこれらの小さな点は、正常な液体が眼の中で固まったものです。飛蚊症は視野を著しく妨げるものではありません。その数が急に増えない限り、心配する必要はありません。

(高齢者の)眼は乾きやすくなります。この変化は、眼を滑らかにする液体を産生する細胞が減少することにより起こります。涙の生成量が減少することがあります。

眼の外観がいくつか変化します:

  • 白眼の部分(強膜)が黄ばんだり、茶色に変色します。この変化は、長年にわたり紫外線、風、ほこりにさらされた結果として起こります。

  • 特に皮膚の色が濃い人で、白眼に不規則な色のしみが現れます。

  • 灰白色の環(老人環)が眼の表面に現れます。環はカルシウムとコレステロール塩でできています。視力に影響を及ぼすことはありません。

  • 眼の周りの筋肉が弱くなり腱が伸びるため、眼球から下まぶたが垂れます。外反というこの状態は眼球の潤滑を妨げ、ドライアイの一因となります。

  • 眼の周りの脂肪量の減少により、眼が頭部に陥入したようにみえます。

聴覚の変化の大部分はおそらく騒音への曝露と加齢によります。長期間大きな騷音にさらされると、徐々に聴力が損なわれます。とはいえ、大きな騷音への曝露に関係なく、年齢とともにいくぶんかの聴覚の変化が起こります。

加齢とともに、高音がより聞き取りにくくなります。この変化は加齢性難聴(老人性難聴)と考えられます。たとえば、バイオリンの音の明るい響きがくぐもって聞こえるようになります。

知っていますか?

  • 会話の理解に支障がある高齢者には、大きな声で話すより子音をはっきりと話す方が有用です。

  • 高齢者では、特に高音の聞き取りが困難です。

老人性難聴で最ももどかしい結末は、言葉の理解が困難になることです。結果的に高齢者には、他者の言葉がもごもごと口ごもっているように思えます。より大きな声で話した場合でも、高齢者は相手の言葉をなかなか理解できません。その理由は、ほとんどの子音(k、t、s、p、chなどの音)は高音であり、子音が言葉を識別するのを助ける音であるためです。母音は音が低いため、聞き取るのが容易です。したがって、高齢者には「Tell me exactly what you want to keep(取っておきたいものを正確に教えてください)」が、「Ell me exaly wha you wan oo ee」などと聞こえることがあるのです。他の人たちが援助するには、単に大きな声で話すより、子音をはっきりと発音する必要があります。多くの女性や子供の声は高いため、その話を理解するのが男性の場合よりも困難です。徐々に低音の聞き取りも難しくなります。

騒々しい場所や大勢がいるところでは周囲の雑音が多いため、多くの高齢者は聞き取りに支障を来します。さらに、音声の聞き取りを妨げる耳あかがたまりやすくなります。

口および鼻

概して人は50代になると、味覚や嗅覚が徐々に衰えはじめます。いずれの感覚も、食べ物の風味を十分楽しむのに必要です。舌は5種類の基本の味、すなわち甘味、酸味、苦味、塩味、および比較的新しく認められたうまみという味を識別できます(うまみは通常、meaty[肉のような味]またはsavory[食欲をそそる味]と表現されます)。より微妙で複雑な風味(ラズベリーなど)を区別するには嗅覚が必要です。

年齢とともに、舌にある味蕾の数が減少してその感受性が鈍くなります。この変化は苦味や酸味よりも甘味と塩味に影響を及ぼします。鼻粘膜が薄くなって乾き、鼻の神経終末が変性するため、嗅覚が減退します。しかし、変化はわずかで、通常は微妙なにおいにのみ影響を及ぼします。これらの変化により、多くの食べ物が苦く感じられる傾向があり、においの少ない食べ物では味が薄く感じることもあります。

産生される唾液の減少が一因となって、口の渇きをよく感じるようになります。口の渇きはさらに味覚を衰えさせます。

年齢とともに、歯肉がわずかに退縮します。その結果、歯の下部が食物片や細菌にさらされます。また、歯のエナメル質がすり減る傾向にあります。これらの変化と口の渇きにより、むし歯になりやすく、歯が失われやすくなります。

加齢に伴い、鼻は長く薄くなり、先が垂れさがる傾向があります。

皮膚

皮膚は薄くなり、弾力を失い、乾燥し、最終的にしわがよります。しかし、しわや肌荒れ、しみに大きく関与しているのは、長年にわたり日光にさらされてきたことです。日光にさらされないようにしてきた人は、多くの場合、同年代の人より若くみえます。

高齢者の体では、コラーゲン(皮膚を強くする丈夫な繊維状の組織)とエラスチン(皮膚に弾力性を与える)の生成が減少することが一因となって、皮膚が変化します。その結果、皮膚が裂けやすくなります。

また、皮下の脂肪層が薄くなります。この層は皮膚のクッションとして働き、皮膚を保護し、支えるのに役立っています。また、脂肪層には体の熱を逃がさないという働きもあります。この層が薄くなると、しわができやすくなり、寒さに弱くなります。

皮膚に分布する神経終末の数が減ります。その結果、痛み、温度、圧力に対する感受性が鈍くなり、けがをしやすくなります。

汗腺や血管の数が少なくなり、皮膚の深層部の血流が減少します。その結果、体の内側から表面まで血管を通して熱が移動しにくくなります。体内から逃げる熱が少なくなるため、体が冷えにくくなります。したがって、熱射病など熱に伴う疾患のリスクが増加します。また、血流が減少すると、皮膚の治癒が遅れる傾向があります。

色素産生細胞(メラニン細胞)の数が減少します。その結果、日光などの紫外線(UV)から皮膚を護る効果が小さくなります。日光にさらされてきた皮膚に大きくて茶色い斑点(しみ)が現れますが、これはおそらく老廃物を取り除く皮膚の能力が衰えたためです。

日光を浴びたときにビタミンDを形成する皮膚の能力が低くなります。したがって、ビタミンD欠乏症のリスクが増加します。

脳および神経系

一般的に脳の神経細胞の数が減少します。しかし、脳は以下のようにしてこの減少を部分的に補うことができます:

  • 細胞が失われると、残っている神経細胞間に新しい結合がつくられます。

  • 脳のいくつかの領域では、高齢期でも新しい神経細胞がつくられることがあります。

  • 脳にはほとんどの活動に必要な数を超える細胞があります(余剰性と呼ばれる特性)。

脳内で、メッセージを送るのに関与する化学物質の量が変化します。ほとんどは減少しますが、増加するものもあります。神経細胞はメッセージを受け取る受容体の一部を失います。脳への血流が減少します。これらの加齢に伴う変化により、脳の機能がわずかに低下します。高齢者は反応や作業がいくらか遅くなることがありますが、時間があれば正確に行うことができます。語彙、短期記憶、新しいことを覚える能力、言葉を思い出す能力など、一部の精神機能が70歳以降わずかに低下します。

60歳を過ぎるころから、脊髄の細胞数が減り始めます。通常、この変化は力や感覚には影響を及ぼしません。

知っていますか?

  • 脳には、加齢に伴う神経細胞の減少を補う手段があります。

年をとるにつれ、神経が信号を伝える速度も落ちていきます。この変化は小さいため、通常、人はこれに気づきません。また、神経は自己修復を行いますが、遅く不完全になります。したがって、神経損傷のある高齢者では、感覚や力が低下します。

心臓および血管

心臓と血管が硬くなります。心臓内に血液を取り入れる速度がゆっくりになります。動脈が硬くなり、多くの血液が送り出されたときに拡張しにくくなります。したがって、血圧が上昇する傾向があります。

このような変化がありますが、健常な高齢者の心機能は良好です。若い人と高齢者の心臓の違いが明らになるのは、心臓が激しく働き、多くの血液を送り出さなければならない場合、たとえば運動時や病気のときだけです。高齢者の心臓は若い人のように速く打って、多くの血液を速く送り出したりすることはできません。そのため、高齢のスポーツ選手は若い選手と同じようには運動ができません。しかし、定期的な有酸素運動によって、高齢者の運動能力は向上します。

呼吸筋および肺

横隔膜など呼吸に用いる筋肉が弱くなる傾向にあります。肺胞数および肺毛細血管が減少します。したがって、吸い込んだ空気から取り込まれる酸素が減少します。肺の弾力性が低下します。喫煙しない人や肺疾患のない人では、これらの変化が日常生活に影響を及ぼすことはありませんが、運動が困難になる可能性はあります。酸素が薄い高地での呼吸も困難になります。

細胞が微生物を含む異物を気道から取り除く能力が低下し、それが一因となって、感染に対する肺の抵抗力が低下します。せきも肺をきれいにするのに役立ちますが、これも弱くなりがちです。

消化器系

体の大部分と比較して、消化器系は全体的に加齢の影響を受けません。食道の筋肉の収縮力は弱くなりますが、食道を通過する食べものの動きは影響を受けません。食べものが胃から出ていく速度はわずかに遅くなり、胃の弾力性が弱くなるので多くの食べものが入らなくなります。これらの変化はわずかであるため、ほとんどの人はそれに気づきません。

ある種の変化は、一部の人に問題を起こします。消化管で、ミルクの消化に必要な酵素であるラクターゼ(乳糖分解酵素)の生成量が減少します。その結果、高齢者は乳製品の不耐症(乳糖不耐症)を発症しやすくなります。乳糖不耐症の人は、乳製品を摂取した後に、膨満感やガスが生じたり下痢を起こすことがあります。

便が大腸を通過する速度がわずかに遅くなります。これにより、人によっては便秘になります。

肝細胞の減少により、肝臓が小さくなる傾向があります。通過する血流が減少し、薬や他の物質の代謝を助ける肝酵素の働きが弱くなります。その結果、薬や他の物質を体外に排出するのを助ける肝臓の能力が低下します。薬の影響(意図した効果と意図しない作用の両方)が長く続くようになります。

腎臓および尿路

細胞数の減少により、腎臓は小さくなる傾向があります。腎臓の血流が少なくなり、30歳前後から血液ろ過率の低下が始まります。年が経つにつれ、血中の老廃物の除去能力が低下します。水分が過剰に排出されるのに対し塩分の排出はわずかで、脱水になりやすくなります。しかし、たいていは体が必要とする十分な機能を維持しています。

ある種の尿路の変化により、排尿調節が困難になる場合があります:

  • 膀胱がためておける尿の最大容量が減少します。したがって、高齢者は頻繁な排尿が必要になります。

  • 排尿の必要性の有無にかかわらず、膀胱の筋肉が予期せず収縮することがあります(過活動膀胱)。

  • 膀胱の筋肉が弱くなります。その結果、膀胱を完全に空にすることができず、排尿後も尿が膀胱に残ります。

  • 排尿を調節する筋肉(尿道括約筋)がしっかりと閉じなくなり、尿漏れを防げなくなります。したがって、高齢者は尿を我慢できなくなります。

これらの変化が、年齢とともに尿失禁(排尿をコントロールできない状態)が多くなる一因になります。

女性では、尿道(排尿時に尿が通る管)が短くなり、その内層が薄くなります。閉経に伴って生じるエストロゲンの減少が、尿路のこれらの変化に関与している可能性があります。

男性では、前立腺が肥大する傾向があります。多くの男性で、尿の通過を妨げ、膀胱が完全に空になるのを防ぐほどの大きさになります。その結果、高齢男性では尿の勢いが弱まり、排尿までに時間がかかり、排尿終了時に尿がポタポタと滴り、頻尿になります。また、膀胱が満杯になっていても排尿できなくなる(尿閉とよばれます)こともよく起こります。

生殖器

女性

性ホルモン濃度に対する加齢の影響は、男性より女性の方が明らかです。女性にみられるこうした影響のほとんどは、閉経と関連しています。女性ホルモン(特にエストロゲン)が減少し、月経が永久になくなり、妊娠ができなくなります。女性ホルモン濃度の低下により卵巣と子宮が小さくなります。腟の組織が薄くなって乾燥し、弾力を失っていきます(萎縮性腟炎といわれる状態)。

乳房は張りを失い、線維化が進み、垂れ下がりがちです。この変化によって、乳房のしこりを発見するのが困難になります。

知っていますか?

  • 加齢により乳房が変化するため、癌を示唆するしこりの発見が困難になります。

閉経時に始まるいくつかの変化(性ホルモンの減少、腟の乾燥など)が性行為を妨げます。しかし、ほとんどの女性にとって、加齢は性行為の楽しみを大きく損なうものではありません。

男性

男性では、性ホルモン量の変化はそれほど突然ではありません。男性ホルモン(テストステロン)の量が減少する結果、精子が減少して性欲が減退しますが、減少の速度は緩やかです。陰茎への血流が減少する傾向がありますが、多くの男性は一生、勃起およびオルガスムが起こります。しかし、勃起は長続きせず、あまり硬化せず、持続させるには更なる刺激が必要です。次の勃起までに時間を要すようになります。加齢とともに勃起障害(インポテンス)が多くなります。

内分泌系

内分泌腺で生成されるいくつかのホルモンの量と活性が低下します。

  • 成長ホルモンが減少し、それにより筋肉量が減少します。

  • アルドステロンが減少し、脱水が起こりやすくなります。このホルモンは、塩分と水分を保持するように体に信号を送っています。

  • 血糖値をコントロールするインスリンの作用が低下し、また生成されるインスリン量が減少します。インスリンは血中の糖を細胞に取り込み、そこで糖がエネルギーに変換されます。インスリンが変化すると、たくさんの食事をとった後に血糖値が上がり、正常に戻るまで長時間かかることを意味します。

ほとんどの人では、内分泌系の変化が、目に見える健康状態への影響として現れることはありません。しかし一部の人では、変化によって健康上のリスクが高まります。たとえば、インスリンの変化により2型糖尿病のリスクが増加します。

造血系

血液細胞を産生する活発な骨髄の量が減少します。それに伴い、血液細胞の産生も減少します。しかし、骨髄は通常、十分な血液細胞を一生にわたって産生することができます。問題が起こるのは、血液細胞の必要性が著しく増加したとき、たとえば貧血や感染症を発症したり、出血が生じた場合です。このような場合に、骨髄は体の必要に応じて血液細胞の産生を増加させることができません。

免疫系

免疫系細胞の働きが遅くなります。これらの細胞は、細菌やその他の感染微生物などの異物、おそらく癌細胞も認識して破壊します。この免疫系機能の低下は加齢に伴ういくつかの所見で部分的に説明できます:

  • 癌が高齢者に多くみられる。

  • 高齢者では、ワクチンの予防効果は高くない。

  • 肺炎やインフルエンザなどいくつかの感染症が高齢者に多くみられ、死亡に至ることも多い。

  • アレルギー症状は重くならない。

免疫系の反応が遅いにもかかわらず、自己免疫疾患は多くなります。加齢に伴い、免疫系が自分の細胞と体に侵入した異物を区別できなくなっていきます。その結果、免疫系が自分の細胞を攻撃する(自己免疫反応)可能性が高まります。

体はどのように老化するのか:正常な変化

変化の内容

原因

精神機能

記憶が困難、または正しい言葉を思い出せない

集中力の低下

新しいことを学ぶのが困難

脳の神経細胞はさまざまな量の神経伝達物質(細胞から細胞に信号[インパルス]を送る)を放出しているが、神経細胞の受容体数が減少する。そのため、脳は十分なインパルスを迅速に送ったり処理したりできなくなる。

身体活動

不安定になる、または平衡感覚が失われる。

平衡感覚に関与する内耳の構造が硬くなりわずかに劣化する。

平衡感覚をコントロールする脳の部分(小脳)が変性する。

めまいや立ちくらみ

心臓が姿勢の変化に対応できず、十分な血液を頭部に送れない。

血流を増加させる神経系の信号が、心臓に効果的に伝わらない。

立ち上がったときに、血管が十分収縮せず、正常血圧を保てない。

筋力低下

筋線維の数と太さが減少する。

筋肉を維持する成長ホルモンおよび(男性では)テストステロンの生成量が減少する。

動きにくい

柔軟性の低下

滑液の生成量が減少する。

関節にある骨と骨の間の軟骨が硬くなり侵食される。

腱および靭帯が硬く弱くなる。

筋肉組織が失われ、脂肪組織または線維組織に置き換わり、筋力が低下し、筋肉が硬くなる。

激しい運動が困難

運動中の血液要求量の増加に心臓が追いつかない。心臓と血管が硬く弾力性が低下することが一因となり、以前のように急に鼓動を加速したり、速く血液を送り出したりできない。また、鼓動の加速を刺激する神経伝達物質に、心臓が素早く十分に反応できない。

肺が運動中の酸素要求量に追いつかない。呼吸により吸い込む空気の量が減少し、肺で酸素が十分に吸収されない。

感覚

読書用眼鏡が必要

眼の水晶体が硬くなり、近くのものに焦点を合わせるのが困難になる。

薄暗いところで見るのが困難

眼の網膜の光感受性が低下する。

眼の水晶体の透明性が低下する。

光の量の変化に対応するのが困難

光の変化に対する瞳孔の反応が遅くなる。

眼の水晶体の混濁が増え、まぶしく感じるようになる。

ドライアイ

眼のうるおいを保つにする液体を産生する細胞が減少する。

涙腺が産生する涙が減少する。

言葉の理解が困難

加齢に関連する難聴(老人性難聴)を発症し、主に周波数の高い音(言葉の判別に役立つ子音を含む)の聞き取りに影響が出る。

聴力低下

加齢に関連する難聴(老人性難聴)が発症する。

耳あかがたまる。

味覚の消失

味蕾の数が減少し、感受性が衰える。

鼻粘膜が薄くなって乾き、鼻の神経終末が破壊されるため、においがよく分からなくなる。

口渇

唾液の生成量が減少する。

食事の問題

嚥下困難

口が渇く。

飲み込むのにかかわる筋肉が弱くなり、それらの筋肉の協調性が低下する。

歯が抜けたり義歯が合わないため、食べものを十分にかめない。そのため、食べもののかたまりが大きすぎて飲み込めない。

脊椎の一番上の骨が変化して、頭が前に傾き、のどを圧迫する。

食べることに無関心

味覚が衰え、食欲がなくなる。

嗅覚が低下して、食欲がなくなる。

口が渇き、味覚が消失する。

歯が抜けたり、あごの筋肉が弱くなったり、または義歯が合わないため、かむのが困難。

飲み込むのが困難。

皮膚および毛髪

しわ

皮膚の裂傷の増加

クッションの役割を果たす皮下の脂肪層が薄くなる。

皮膚を丈夫で弾力性のあるものにするコラーゲンとエラスチンの生成量が減少する。

皮膚の乾燥

皮膚の腺で産生される油分が減少する。

あざと血管損傷

皮膚の血管がもろくなる。

傷の治りが遅い

皮膚の血管の数が減少する。

傷の治癒に必要な細胞の働きが遅くなり、数も減少する。

気温の変化に適応するのが困難

体温を保つのに役立つ皮下の脂肪層が薄くなる。

汗腺の数が減少し、また汗腺での汗の生成量が減少する。汗は体を冷やすのに役立つ。

血管の数が減少し、皮膚の深層部の血流が減少する。その結果、体から熱を十分逃すことができない。

感覚と痛みの感受性の鈍化

皮膚に分布する神経終末の数が減少する。

グレーまたは白髪

毛包での色素(メラニン)の生成量が減少する。

毛髪が薄くなる、または抜ける

定期的に生え変わる毛髪の成長が遅くなり、一部の毛包は新たな毛髪の産生を中止する。

性機能

腟の乾燥

エストロゲンの生成量が減る。

勃起が長続きせず、あまり硬化せず、勃起に時間がかかる

産生されるテストステロンが減少する。

陰茎への血流量が減少する。

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